O estupro era comum na Europa durante a Idade Média?

O estupro era comum na Europa durante a Idade Média?

Recentemente li um artigo (em norueguês) alegando que o estupro era muito menos comum na Idade Média do que comumente se acreditava e, mais especificamente, que era muito menos comum do que o que é descrito em G.R.R. Martin's Uma música de gelo e Fogo livros.

Parece fazer referência principalmente a três fontes:

  • Fredrik Charpentier Ljungqvist: "Estupro nas sagas islandesas: uma visão das percepções sobre ataques sexuais a mulheres no velho mundo nórdico", Jornal de História da Família, 2015.
  • Hans Jacob Orning: Kvinner og politikk på Island i Senmiddelalderen, Tidsskriftet Fortid, 2012.
  • Hans Jacob Orning: "Feuds and Conflict Resolution in Fact and Fiction in Late Medieval Iceland", em Steinar Imsen (ed.) 'S Legislação e Formação do Estado: Noruega e seus vizinhos na Idade Média, Akademika Forlag, 2013.

Observe que eu não li nenhum desses estudos ou artigos, apenas o artigo originalmente vinculado.

Sua principal reivindicação parece ser que "a Idade Média parecendo sombria é um equívoco criado na Itália no século 15" e essa "a Idade Média é frequentemente retratada como repleta de agressões sexuais".

Alguns pontos-chave que traz à tona, que afirmam tornar provável que a agressão sexual ou estupro era bastante incomum durante a Idade Média:

  • Se o estupro fosse comum, os historiadores teriam encontrado mais referências a ele na literatura da época.
  • Muitas sociedades medievais deram grande destaque à homenagem, o que tornaria o estupro uma grave ofensa. Isso se reflete nas punições por estupro. Na Escandinávia, você seria nomeado um fora-da-lei se fosse condenado por isso, uma das sentenças mais rígidas da época. Há também uma história nas sagas Bagler em que um homem é morto por algo que pode ter sido um estupro, embora ele pertencesse aos escalões mais elevados da sociedade.
  • A Igreja Católica ocupava um lugar de destaque na sociedade da época e também tinha uma visão muito não comprometedora sobre o sexo extraconjugal.

O artigo também menciona alguns motivos pelos quais o estupro poderia ter sido mais comum:

  • Pode ter sido usado para desonrar e desmoralizar os oponentes durante guerras ou feudos, mas existem poucos relatos sobre isso acontecendo na literatura que descreve tais eventos.
  • Fazer sexo com escravos contra sua vontade pode não ser considerado estupro. No entanto, os escravos não eram comuns na Escandinávia durante a Idade Média.

É claro que há muito mais no próprio artigo, mas infelizmente não estou com vontade de traduzir tudo isso. :) Além disso, e alguns dos seus argumentos que parafraseei aqui, relacionam-se principalmente com a Escandinávia, mas em possíveis respostas eu estaria muito interessado em ouvir as possíveis diferenças na Europa.

Enfim, como peço no título: O estupro e / ou agressão sexual era comum na Europa durante a Idade Média?


A única resposta honesta para esta pergunta é Nós não sabemos.

Declarar que o estupro, ou qualquer crime, ou qualquer atividade, foi mais ou menos prevalente em um período de tempo do que em outro exige que sejam mantidos registros escritos. No entanto, temos poucos registros de crimes cometidos durante a Idade Média. IIRC, qualquer forma de registro sobre crimes comuns e outras atividades só começa por volta de 1500, talvez até 1600. Estes são registros escritos de tribunais criminais - que se limitam a crimes onde o perpetrador é levado à justiça, não crimes em que o perpetrador é conhecidos, mas não acusados, quanto mais crimes em que o perpetrador nunca é identificado - ou casos de crime, que dizem respeito mais a detalhes sinistros do crime do que à exatidão. Como resultado, muitas vezes presumimos que, deixados em paz, a maioria dos camponeses vive uma vida livre de crimes porque nenhum crime é relatado sobre eles: um argumento inconsciente do silêncio. Na verdade, muitas vezes foram vítimas ou perpetradores de todas as variedades imagináveis ​​de crime.


Fontes literárias não são confiáveis, fontes jurídicas não são confiáveis, registros jurídicos não são confiáveis.

Vamos começar com fontes literárias. Se o estupro aparecer muito nas fontes literárias, pode significar que é comum na vida. Ou pode significar que as pessoas achavam que as histórias de estupro eram mais interessantes ou ilustravam um conceito importante.

Tenho certeza de que muito é intuitivo. O mesmo se aplica a fontes legais. A prevalência de leis sobre estupro e a severidade das sentenças indicam algo sobre as opiniões sobre o estupro, mas não a frequência do crime. Por exemplo, as leis americanas sobre drogas têm oscilado descontroladamente ao longo dos anos em gravidade e ênfase, mas o uso real de drogas parece apenas vagamente correlacionado às mudanças.

Mesmo os registros do tribunal são praticamente inúteis, pois não sabemos até que ponto as autoridades estão interessadas ou são capazes de fazer cumprir a lei. O estupro, em particular, é um crime que raramente é consistente em sua aplicação.

Então, há alguma maneira de saber?

Existem algumas maneiras de encontrar pistas. Os testes genéticos podem trazer alguns insights. Por exemplo, alguns pesquisadores afirmam ter encontrado evidências de estupros frequentes na distribuição de genes em diferentes populações. A teoria é que muito DNA "estranho" em uma população sugere mais estupro. Claro, também pode significar mais prostituição. Ou, apenas mais amor em geral.

A análise literária pode fornecer alguns insights, mas é mais complexa do que simplesmente contar referências. A chave é procurar referências que sejam "surpreendentes" - isto é, para as quais não haja motivação particular para incluí-las na história. Quanto mais tangencial a referência, melhor. Claro, esses dados são sempre muito fragmentados, mas muitas vezes são valiosos. Não sei se alguém aplicou esse tipo de análise ao estupro em particular, mas pessoalmente não encontrei tais referências em minhas leituras, o que me deixa com a impressão de que o estupro era incomum o suficiente para que ninguém falasse casualmente sobre isto.

Essa é uma afirmação muito fraca, mas será difícil apoiar qualquer conclusão mais forte do que essa.


Eu queria comentar sobre sua pergunta e, embora minha reputação seja grande o suficiente para responder, não é grande o suficiente para comentar (permitindo-me responder tolamente, mas apenas comentar sabiamente, hein?).

O artigo afirma (obrigado, Google Translate):

Como o estupro era um crime extremamente grave na Idade Média, há poucos indícios de que possa ter sido um lugar-comum.

No Uma História da Vida Privada: De Roma pagã a Bizâncio, página 469, Michel Rouche escreve:

No século VI, os francos puniram o estupro de uma mulher livre com uma multa de apenas 62 1/2 sólidos; Carlos Magno aumentou a multa para 200 sólidos; evidência talvez de que o crime tivesse se tornado mais comum.

Dois historiadores diferentes usando essencialmente os mesmos dados (severidade da punição) como evidência para conclusões opostas?

Embora possa ser gauche fazer perguntas em uma resposta:

  • O que é comum (uma em cada seis pessoas estupradas durante a vida)?
  • O que é comum (x% de pessoas que cometem estupro durante a vida)?
  • O que é estupro (sexo não consensual)?
  • O que é consentimento?
  • Quem pode dar consentimento?
  • Que condições permitem ou proíbem o consentimento?

Ao contrário da maioria dos posts que escrevo, este não está vinculado a algo na mídia moderna. Acontece que eu estava pesquisando prostitutas (como alguém faz) e pensei que eu & # 8217d compartilhar porque é meu blog e por que não? Ha!

Pesquisar a prostituição durante a Idade Média não é uma tarefa fácil, especialmente na Inglaterra medieval. A prostituição não era necessariamente a única escolha de carreira de uma mulher e há muitos exemplos de mulheres que usaram a prostituição para complementar sua renda diária. A falta de uma lei centralizada em toda a Inglaterra proporciona uma atitude consistentemente diferente em relação às prostitutas em todo o país, uma atitude que já era significativamente diferente daquela no continente. Como regra geral, a Europa parecia ser muito mais branda e aceitar a ocupação como uma utilidade pública necessária e, embora muitos países adotassem uma política de restrição, ela era dirigida contra a clientela das prostitutas e não contra as próprias prostitutas. Em particular os homens casados, clérigos e judeus foram proibidos de patrociná-los e enfrentariam pesadas multas se pegassem fazendo isso, enquanto o bordel admitindo não enfrentou nenhuma repercussão por permitir sua entrada.

No início da França medieval, as prostitutas enfrentaram a humilhação pública na tentativa de reprimir o comércio. No entanto, nos séculos posteriores, desenvolveu-se um claro reconhecimento de que os homens, especialmente os solteiros, tinham necessidades. Ao reconhecer essas necessidades, as autoridades também viram como se poderia ganhar dinheiro fornecendo-lhes os serviços necessários e, assim, surgiram bordéis públicos, administrados por funcionários municipais. Desde que pagassem uma quantia semanal às autoridades, essas mulheres tinham permissão para exercer seu comércio sem interferência ou assédio. O resto da Europa era amplamente tolerante com as trabalhadoras do sexo. O raciocínio era que permitir a operação de bordéis concedia às autoridades algum nível de controle sobre a indústria, criava áreas específicas onde os homens podiam se deliciar discretamente, protegia mulheres inocentes e limitava a confusão causada por prostitutas que se anunciavam na rua. A ideia de bordéis operados publicamente nunca pegou na Inglaterra, que mantinha uma atitude negativa em relação à ocupação e punia qualquer pessoa envolvendo as próprias mulheres, aqueles que permitiam a operação e os clientes. A Inglaterra tinha mais processos por prostituição do que qualquer outro país europeu, ainda mais do que certas áreas da Itália que haviam proibido o comércio de forma absoluta.

A prostituta medieval quase nunca empreendia sua ocupação para saciar sua luxúria incontrolável, a motivação quase sempre era financeira. Embora houvesse uma série de prostitutas em tempo integral, também havia mulheres que simplesmente o usavam como meio de reforçar sua principal fonte de renda durante tempos particularmente difíceis, o que é mais preocupante havia aquelas mulheres que eram vendidas por seus familiares para gerar fundos para a família. Como não havia uma definição estrita do que constituía uma prostituta, também havia uma falta de consistência no tratamento legal das mesmas. Enquanto em Londres a área de Stewside foi designada não oficialmente como o equivalente medieval do Distrito da Luz Vermelha, em Coventry qualquer mulher solteira que alugasse um quarto para si mesma poderia ser presa sob suspeita de prostituição, o que levou as autoridades a proibir completamente mulheres solteiras de alugar quartos. Em cidades onde a prostituição era abundante, mas descontrolada, qualquer mulher que vagava pelas ruas depois de escurecer era considerada disponível para venda e casos de identidade trocada resultando em violência eram comuns. Assim, numerosas vilas / cidades exigiam que as prostitutas se vestissem com roupas específicas para se distinguir da população em geral, com a maioria exigindo que as mulheres vestissem um capuz listrado. Prostitutas particularmente bem-sucedidas foram processadas por violar as leis suntuárias (leis que restringiam as roupas & # 8211, cor, material, etc., que certas classes poderiam usar) em vez do ato que lhes rendeu o dinheiro para as roupas finas em primeiro lugar.

A punição de prostitutas em toda a Inglaterra revela uma falta de esforço concentrado para lidar com o & # 8220problem & # 8221 e mais uma série de medidas superficiais destinadas a agir como dissuasores moderados, em vez de erradicar completamente a prostituição. Em Southampton, várias mulheres juntaram seus recursos e todas se mudaram para a mesma rua para alugar quartos onde poderiam se vender. Eles pareciam ter operado lá por vários anos antes que a comunidade religiosa local fizesse uma reclamação particularmente alta, forçando as autoridades a moverem as mulheres, mas eles não enfrentaram punição real. A sanção mais comum encontrada nas leis municipais em toda a Inglaterra envolve o oficial de justiça da cidade removendo as portas e / ou janelas da casa da mulher, tornando-a inabitável e certamente um local pouco atraente para um possível encontro. Mais tarde, isso seria substituído por métodos mais óbvios de humilhação pública, em que a mulher era levada para fora dos muros da cidade e expulsa. Os proxenetas ou proprietários de bordéis também enfrentaram a humilhação pública, mas também correram o risco de receber punições mais severas de multas e sentenças de prisão.

Durante o final do período medieval, a noção cristã da & # 8216prostituta reformada & # 8217 tomou conta, alimentada pelos cultos de Santa Maria do Egito e Maria Madalena, e a opinião pública amoleceu em relação às prostitutas. Em vez de serem mulheres para serem insultadas, essas mulheres eram agora objeto de caridade, e fundos públicos foram criados para ajudar as mulheres que tentavam escapar de uma vida de trabalho sexual. Apesar disso, em muitas áreas, as mulheres conhecidas por venderem seus corpos não eram permitidas como membros de sua igreja local até que tivessem posto de lado sua vida de pecado, embora devamos também apontar que existem numerosas, numeroso registros de clérigos sendo pegos com prostitutas. O castigo pelo qual foi severo (para os clérigos). Em suma, a atitude em relação à prostituição era totalmente contraditória. Por um lado, eles eram uma utilidade necessária exigida (e aprovada) para fornecer um serviço para homens solteiros, enquanto, por outro, eram vendedores de pecado, precisando ser expulsos da cidade para não manchar a reputação de uma cidade com seus atos. Melhor de fato ter sido uma prostituta na Europa e desfrutar de uma vida livre de interferências, inteiramente legal, embora a um preço & # 8230

Trans. Henry Thomas Riley, Liber Albus: O Livro Branco da Cidade de Londres, (John Russel Smith 1862)

Trans. & amp ed. P.J.P Goldberg, Mulheres na Inglaterra 1275-1525, (Manchester University Press, 1995)

P.J.P. Goldberg, Mulheres, trabalho e ciclo de vida em uma economia medieval, (Clarendon Press, 1992)

Henrietta Leyser, Mulheres medievais: uma história social das mulheres na Inglaterra 450-1500, (Pheonix, 2002)

James A. Brundage, Lei, Sexo e Sociedade Cristã na Europa Medieval, (University of Chicago Press, 1987)

Ruth Mazo Karras, Mulheres comuns: prostituição e sexualidade na Inglaterra medieval, (Oxford University Press, 1998)

Edith Ennen, A mulher medieval, (Basil Blackwell Ltd, 1989)

James A. Brundage, ‘Sex and Canon Law’ in Manual de Sexualidade Medieval ed. Vern L. Bullough e James A. Brundage (Garland Publishing, 1996) pp 33-51

Ruth Mazo Karras, ‘Prostituição na Europa Medieval’ em Manual de Sexualidade Medieval ed. Vern L. Bullough e James A. Brundage (Garland Publishing, 1996) pp 243-261

Barbara A. Hanawalt, ‘The Female Felon in Fourteenth Century’ in Mulheres na sociedade medieval, ed. Susan Stuard (The University of Pennsylvania Press, 1976) pp 125-141

Ann J. Kettle, ‘Ruined Maids: Prostitutes and Serving Girls in Later Medieval England’ in Matronas e mulheres marginais na sociedade medieval ed. Robert R. Edwards e Vickie Ziegler (The Boydell Press, 1995) pp 19-33

P.J.P Goldberg, ‘Women’s Work, Women’s Role in the Later Medieval North,’ in Lucro, piedade e profissões na Inglaterra posterior da Idade Média ed. Michael Hicks (Alan Sutton Publishing, 1990) pp 34-51

Jane Tibbetts Schulenberg, ‘Saints’ Lives as a Source for the History of Women 500-1100 ’em Mulheres medievais e as fontes da história medieval ed. Joel T. Rosenthal (The University of Georgia Press, 1990) pp 285-321


Quais foram os crimes mais comuns na Idade Média?

Os crimes mais comuns na Idade Média foram roubo e assassinato. Isso foi responsável por quase 90% de todos os crimes. Outros crimes comuns incluem a compra de bens roubados, estupro, traição e incêndio criminoso.

O roubo era punido com muita severidade na Idade Média, embora a punição exata mudasse ao longo do período e dependesse do país. Uma punição comum para roubo era cortar as mãos do ladrão para impedi-lo de repetir o crime.

O assassinato foi o próximo crime mais comum na Idade Média, embora fosse muito menos comum do que o roubo. Quase sempre era punível com a morte. Mulheres condenadas por homicídio, por exemplo, foram estranguladas até a morte e depois queimadas.

Todos os crimes foram punidos de forma muito severa na Idade Média. As prisões eram incomuns e os criminosos geralmente eram mantidos temporariamente nas prisões até serem punidos. Exemplos de punições incluem multas, mutilação e colocação em estoques.

Muitas vezes era difícil descobrir quem cometeu um crime, então provações foram usadas. A provação por combate, por exemplo, era usada quando um nobre era acusado de um crime. O nobre era obrigado a lutar contra quem o acusava, e quem ganhava era considerado certo. O perdedor muitas vezes morria em combate.


Crime e Castigo na Idade Média

A Idade Média foi uma época de punições severas e tortura dura para crimes que hoje parecem triviais. Pessoas eram decapitadas e membros cortados, vagabundos eram freqüentemente chicoteados e acorrentados em troncos.

As pessoas viviam em um estado de medo pensando que seriam a próxima vítima.

Até a Igreja Católica usou tortura e prisão para obter confissões de pessoas, independentemente de serem ou não culpadas.

A tortura e o castigo existem há milhares de anos. A lei romana e grega afirmava que apenas escravos podiam ser torturados; eventualmente, as leis mudaram e homens livres foram torturados e presos por cometer crimes.

Muitas vezes as pessoas tinham a mão direita cortada por roubo, pessoas eram espancadas, queimadas vivas, esticadas em uma prateleira e mulheres que cometiam adultério eram afogadas.

Sufocar pessoas na água era uma prática comum. Pessoas foram fervidas em óleo, olhos queimados com pinças e dedos arrancados. Mutilação e branding eram comuns.

Durante a época dos Tudor, as leis inglesas eram praticamente voltadas para a tortura. A vagabundagem era considerada um crime e as pessoas eram colocadas em estoques para que as pessoas da cidade pudessem espancá-las.

Foram as classes mais pobres que foram discriminadas. Lordes e altos funcionários estavam isentos. Tribunais e juízes existiam, mas eram tendenciosos e muitas vezes os julgamentos eram conhecidos antes mesmo de o caso ser ouvido. Se uma pessoa não comparecesse ao tribunal, ela era considerada um fora da lei e sua propriedade era confiscada e se tornava os reis.

Fora-da-lei se reuniram perambulando pelo campo e cometendo crimes, o mais famoso deles é o de causa Robin Hood.

Quanto mais severo o crime, mais horrenda a punição. Se um homem cometesse estupro, homicídio culposo ou roubo, eles seriam pendurados em uma gaiola para que as pessoas pudessem ver sua morte lenta.

Em algumas ocasiões, eles foram derrubados pouco antes de sua morte e esquartejados (cortados em quatro pedaços) para que a dor os matasse, a maneira mais cruel de morrer. As demonstrações públicas de tortura eram comuns.

Os enforcamentos e a tortura pública seriam anunciados pelos homens dos reis, as pessoas vinham de longe e muitas vezes traziam crianças com eles, isso foi encorajado pelos governantes pensando que era um impedimento de cometer crimes, trazendo medo aos habitantes da cidade.

Os habitantes da cidade medieval tinham uma compreensão muito próxima de como a punição acontecia, visto que frequentemente estavam presentes durante a punição.

Embora os assassinos fossem freqüentemente executados, a maioria das ofensas medievais menores eram punidas envergonhando o criminoso publicamente.

Pelos padrões de hoje, as pessoas podem pensar que isso foi cruel, no entanto, o crime não era tão difundido como na sociedade de hoje.

As pessoas também tinham pena dos presos e os prisioneiros muitas vezes eram soltos para implorar por comida. As autoridades medievais não tinham recursos ou dinheiro para construir prisões adequadas e muitas vezes as pessoas morriam de doenças antes do julgamento.

Na sociedade de hoje, não usamos a tortura como meio de punição, à medida que a tortura progredia na história se tornava menos prolífica. Faz apenas 100 anos ou mais que isso era considerado uma prática bárbara.

Em muitos países modernos, a matança de assassinos e estupradores não é permitida.

Em algumas culturas, a prática de cortar membros para roubar ainda é tolerada, embora não seja amplamente praticada, as pessoas ainda são executadas em algumas sociedades.


Decameron Web

Durante a segunda metade da Idade Média, as leis municipais e reais tornaram-se muito mais abrangentes e bem organizadas. Por causa dos conflitos entre legisladores municipais e a igreja, a lei cívica às vezes se afastava substancialmente das visões canônicas. À medida que o sistema judicial começou a aplicar as leis de conduta sexual de forma mais estrita, mais e mais infratores vieram antes deles e, embora os casos de fornicação e adultério representassem a vasta maioria dos negócios do tribunal, outros crimes mais incomuns, como incesto, sodomia, masturbação e estupro não eram particularmente incomum (Brundage, 461). Além disso, durante os anos da Peste, o número total de crimes sexuais em Veneza permaneceu o mesmo de antes, apesar da perda de mais de um terço da população da cidade. Isso indica que ou as autoridades estavam caçando os infratores com mais entusiasmo, ou as pessoas estavam tentando escapar da dura realidade da Peste Negra levando uma vida sexualmente mais livre (Brundage, 491). Este último parece mais provável, e talvez até possa ser testemunhado no Decameron, considerando o forte conteúdo sexual de muitas das histórias contadas pelo brigata na tentativa de esquecer a Peste.

Incesto foi uma das ofensas sexuais mais comuns, após fornicação e adultério. O Quarto Concílio de Latrão estabeleceu a "regra dos quatro graus" sobre o incesto em 1215, que foi reeditada e geralmente observada pela maioria dos tribunais durante esse tempo. O casamento entre parentes próximos (dentro de quatro graus) de sangue ou casamento era proibido por lei, e a única maneira de casais ligados por laços de "cossanguinidade ou afinidade" se casarem era com o consentimento do próprio Papa (Brundage, 434). Além disso, havia uma relação aparente e espiritual, tanto entre padrinho e filho quanto entre madrinha e padrinho, & quot e, portanto, os casamentos entre essas pessoas foram declarados incestuosos (Brundage, & quotSex and Canon Law & quot 43). Na verdade, existem duas instâncias no Decameron envolvendo relações sexuais entre parentes divinos: VII.3, em que Frei Rinaldo dorme com a mãe de seu afilhado, e VII.10, em que Tingoccio dorme com a mãe de seu afilhado, depois morre e retorna dos mortos para informar ao irmão que este ato não foi um pecado. Na passagem a seguir, Tingoccio relata:

Meu irmão, assim que cheguei lá, fui recebido por alguém que parecia saber todos os meus pecados de cor. e de repente me lembrei de como eu tinha agido com a mãe de meu afilhado. E já que esperava pagar uma multa muito mais pesada por isso. Eu comecei. tremer de medo. Eu disse: & quotFiz amor com a mãe do meu afilhado. & quot Ele riu muito disso e disse: & quot Vá embora, seu idiota! Não há nada de especial aqui sobre a mãe de um afilhado. ”Fiquei tão aliviado ao ouvir isso que quase chorei (547).

Em ambas as histórias, é claro que os ofensores percebem que estão cometendo um ato que é comumente rotulado como pecado, mas nenhum casal é punido de forma alguma por isso, assim como a maioria dos que fornicam ou cometem adultério no Decameron não sofra nenhuma penalidade significativa. É importante notar que o incesto era mais comum entre a aristocracia do que entre os camponeses. Por razões óbvias, aqueles que eram prósperos ou de linhagem nobre muitas vezes desejavam se casar dentro de seus próprios círculos (Brundage, 434).

Sodomia também era uma ofensa relativamente comum, mas havia algumas divergências sobre como defini-la. Enquanto alguns pensavam que a sodomia incluía qualquer uso "não natural" de esperma (como sexo anal, masturbação e sexo oral), havia outros que usavam uma definição de sodomia mais próxima da que usamos hoje. De acordo com James Brundage, a sodomia era vista como particularmente comum entre o clero (que tecnicamente não tinha saída legítima para seu desejo sexual) e nas cidades (472). Em geral, atos de sodomia envolvendo homossexualidade eram severamente punidos pelos tribunais, frequentemente por castração ou enforcamento (Brundage, 473). Essa percepção é notavelmente mais severa do que a observação improvisada de Boccaccio de que Ciappelletto (I.1) gostava tanto de mulheres e cães de cotas gostam de uma boa vara robusta em seu oposto, ele sentia mais prazer do que o homem mais depravado da terra ”(26). Embora o adultério não fosse motivo legítimo para a dissolução do casamento, o Papa Inocêncio IV declarou que uma mulher cujo marido tentasse convencê-la a consentir com o sexo anal poderia obter a separação (Brundage, 455).

Masturbação, às vezes incluído na definição de sodomia, não era visto como uma ofensa grave durante o início da Idade Média, embora tenha começado a sê-lo mais tarde. Tomás de Aquino considerou um dos pecados mais graves porque era "contra a natureza" e não para a procriação, enquanto em 1388 o arcebispo Guy de Roye sugeriu que era um pecado tão grave que deveria ser tratado apenas pelos bispos (Richards, 31). Essa mudança de opinião pode ter sido provocada pelo início da Peste, que levou a temores gerais sobre o declínio da população e talvez causou uma preocupação geral sobre o "desperdício de sementes" (Richards, 32). No Decameron, a masturbação é apenas referida fugazmente, e mesmo assim a referência não é direta: & quot [a abadessa] dali em diante providenciou que ele a visitasse em intervalos frequentes, sem se intimidar com a inveja de suas irmãs, sem amantes, que se consolavam em segredo da melhor maneira possível & quot (IX.2, 658).

Estupro e outros atos sexualmente violentos eram um assunto sobre o qual canonistas e teólogos discordavam da lei municipal. Enquanto a igreja estava muito focada no consentimento individual em todas as questões envolvendo contato sexual, raramente os tribunais puniam estupradores ou aqueles que cometeram qualquer tipo de agressão sexual contra mulheres. Durante o final da Idade Média em Veneza, o estupro não era incomum nem considerado um crime grave, a menos que envolvesse crianças, idosos ou uma vítima que fosse membro da aristocracia (Richards, 39). Como resultado do estupro, muitas mulheres perderam seu status social e possibilidade de casamento, enquanto seus agressores foram considerados vítimas de uma & quot; sexualidade masculina infantil & quot; (Richards, 40-41). Ocasionalmente, um homem pode tomar medidas contra o agressor de sua esposa por "desvio criminoso" de sua esposa. Assim, seu estupro foi visto como um ato contra o marido, visto que ela era tecnicamente considerada sua propriedade (Brundage, 471).

Claro que houve mais atos sexuais menores cometidos durante esse tempo, alguns dos quais incorreram em punição e outros não. Por exemplo, enquanto o travesti não acarretava penalidades conhecidas pela lei (Brundage, 473), a contracepção era considerada altamente pecaminosa, pois interferia na procriação e, portanto, era equiparada ao aborto. Como a masturbação, coito interrompido foi promovido de pecado menor a pecado maior durante o final da Idade Média, e muitos tribunais incluíram-no sob o título de "quotsodomia" no século XV (Richards, 32-33).

(A.M.S.) Boccaccio, Giovanni. O Decameron. Trans. G. H. McWilliam. Nova York: Penguin, 1972.

Brundage, James A. Lei, Sexo e Sociedade Cristã na Europa Medieval. Chicago: The University of Chicago Press, 1987.

Brundage, James A. & quotSex and Canon Law. & Quot Manual de Sexualidade Medieval. Ed. Vern L. Bullough e James A. Brundage. Nova York: Garland Publishing, Inc., 1996, pp. 33-50.

Richards, Jeffrey. Dissidência e Danação: Grupos Minoritários na Idade Média. Nova York: Routledge, 1994.


Os 10 piores equívocos sobre a vida medieval que você obteria de livros fantásticos

Alguns tropos estão tão arraigados nas histórias de fantasia de inspiração medieval que é tentador pensar que representam aspectos reais da vida medieval. Mas muitas vezes essas histórias estão apenas reforçando mitos e concepções errôneas sobre a vida na Idade Média.

Imagem superior do Dragonlance série, que adoro, mas está impregnada de pseudo-medievalismo.

Algo que é importante lembrar quando se fala sobre o período medieval é que ele se estende por muito tempo - do século V ao século 15 dC - e envolve um grande número de países europeus. Você notará que uma grande parte da desmascaramento aqui envolve a Inglaterra do século 14, graças a obras como The Time Traveller & # x27s Guide to Medieval England por Ian Mortimer e as obras de Joseph Gies e Frances Gies (embora outra fonte, Equívocos sobre a Idade Média , cobre um pouco mais de terreno). Mas a questão aqui é que a Idade Média foi, na verdade, muito mais rica do que as configurações medievais de muitas espadas e histórias de feitiçaria levariam você a acreditar.

Os romances de fantasia precisam ser historicamente precisos? Certamente não. Parte da diversão da construção do mundo é inventar novas idéias ou combinar elementos de diferentes culturas e períodos de tempo e até mesmo integrar mitos históricos e conceitos errôneos. Mas se você lê muitos livros ou assiste a muitos filmes com cenários pseudo-medievais, pode ficar com a impressão errada de que sabe como era a vida na Idade Média. Além disso, a história real oferece novas ideias que você pode querer incorporar às suas próprias histórias no futuro.

E isso não quer dizer que todos os cenários medievais caem nesses mitos apenas que muitos, muitos o fazem.

Esta postagem foi inspirada por este tópico fascinante no reddit & # x27s r / AskHistorians, que destacamos há algum tempo. Aqui estão os equívocos, com desmascaramento abaixo:

1. Os camponeses eram uma única classe de pessoas mais ou menos iguais umas às outras.

É fácil pensar que as pessoas na Idade Média eram facilmente divididas em classes muito amplas: membros da realeza, nobres, cavaleiros, clérigos e camponeses trabalhadores nas camadas mais baixas. Mas só porque você não tinha & quotking, & quot & quotlord, & quot & quotsir, & quot & quotfather, & quot ou & quotbrother & quot (ou seus análogos femininos) na frente de seu nome, não significa que você não estava & # x27t preocupado com sua própria posição social. Existem vastas classes de pessoas às quais, hoje, podemos geralmente nos referir como "camponeses", mas na verdade havia várias classes de pessoas dentro dessa ampla categoria.

Mortimer aponta que, na Inglaterra do século 14, por exemplo, você tem seus vilões, pessoas ligadas a uma determinada terra do senhor & # x27s. Villeins não era considerado um povo livre e poderia ser vendido com a terra do senhor. E o povo livre pertencia a uma variedade de classes sociais e econômicas. Um freeholder, por exemplo, pode se tornar bem-sucedido o suficiente para alugar uma mansão de lord & # x27s, essencialmente agindo como um lorde. E, em uma aldeia, algumas famílias podem deter a maioria do poder político, fornecendo a maioria dos oficiais locais. Podemos ter a tendência de pensar nessas pessoas como "camponeses", mas elas tinham maneiras muito mais complicadas de pensar sobre si mesmas, com toda a ansiedade de classe que vem com isso.

2. As estalagens eram casas públicas com grandes corredores comuns abaixo e quartos acima.

Existem poucas imagens tão firmemente enraizadas na fantasia pseudo-medieval quanto a taverna. Você e seu grupo desfrutam de alguns jarros de cerveja no salão principal, ouve todas as fofocas locais e, em seguida, suba para o seu quarto particular alugado, onde dormirá (sozinho ou com um amante) em um colchão irregular.

Essa imagem não é totalmente ficção, mas a verdade é um pouco mais complicada - para não dizer interessante. Na Inglaterra medieval, se você combinou uma pousada na cidade com uma cervejaria, provavelmente obterá algo parecido com aquela pousada de fantasia. Havia pousadas onde você podia alugar uma cama (ou, mais provavelmente, um espaço em uma cama), e essas pousadas tinham salões para comer e beber. But these were not public houses innkeepers were generally permitted to serve food and drink only to their guests. And, Mortimer points out, you would likely find a single room with several beds, beds that could fit up to three people. It was only in the most upscale inns that youɽ find chambers with just one or two beds.

There were establishments for drinking in these cities as well: taverns for wine and alehouses for ale. Of the two, alehouses were the rowdier establishments, more likely to function as your Medieval Mos Eisley. But ale and cider were often made at home as well a husband might expect his wife to be skilled in brewing. The Gieses note in Life in a Medieval Village that a tavern in an English village was often someone's home. Once your neighbor opened up a fresh batch of ale, you might go to their house, pay a few pennies, and sit and drink with your fellow villagers.

There are other options for accommodations as well. Travelers could expect the hospitality of people of equal or lesser social class, enjoying their food and beds in exchange for tales from the road and a tip. (Mortimer says that, if you were lucky enough to stay with a 14-century merchant, the digs were much nicer than any inn.) Or you might go to a hospital, which was not just for healing, but also for hospitality.

3. You would never see a woman engaged in a trade such as armorer or merchant.

Certainly, some fantasy stories will cast women in equal (or relatively equal) positions to men, carrying out the same sorts of trades that men might carry out. But in many fictional stories, a woman who makes armor or sells good would seem out of place — although this does not universally reflect Medieval reality. In England, a widow could take up the trade of her dead husband — and Mortimer specifically cites tailor, armorer, and merchant as trades open to widows. Some female merchants were actually quite successful, managing international trading ventures with impressive capital.

Women engaged in criminal activity as well, including banditry. Many criminal gangs in Medieval England consisted of families, including wives with their husbands and sisters with their brothers.

Image from the Holkham Bible Picture Book, via the British Library Board .

4. People had horrible table manners, throwing bones and scraps on the floor.

Sorry, even in the Middle Ages, members of polite society, from kings to villeins, followed certain etiquette, and that etiquette involved good table manners. In fact, depending on when and where and with whom you were eating, you might have to follow very strict procedures for eating and drinking. Here's a tip: If a lord passes you his cup at the dinner table, it's a sign of his favor. Accept it, backwash and all, and pass it back to him after you've had a sip.

5. People distrusted all forms of magic and witches were frequently burned.

In some fantasy stories, magic is readily accepted by everyone as a fact of life. In others, magic is treated with suspicion at best or as blasphemy at worst. You might even hear the Biblical edict, "Thou shalt not suffer a witch to live."

But not all claims of magic in the Middle Ages were treated as heresy. In her essay "Witches and the Myth of the Medieval ɻurning Time,'" from Misconceptions About the Middle Ages, Anita Obermeier tells us that during the 10th century, the Catholic Church wasn't interested in trying witches for heresy it was more interested in eradicating heretical superstitions about "night-flying creatures."

And in 14th-century England, you might consult a magician or a witch for some minor "magical" task, such as finding a lost object. In Medieval England, at least, magic without any heretical components was tolerated. Eventually, the late 15th century would give rise to the Spanish Inquisition, and we do see witches hunted down.

Witch burnings weren't unheard of in the Middle Ages, but they weren't common, either. Obermeier explains that, in the 11th century, sorcery was treated as a secular crime, but the church would issue several reprimands before it would resort to burning. She puts the first burning for heresy at 1022 in Orleans and the second at 1028 in Monforte. It's rare in the 11th and 12th centuries, but becomes a more common punishment in the 13th century for relapsed heretics. However, it depends where you are. In the 14th century, you probably won't be burned as a witch in England, but you may very well get the stake in Ireland.

6. Men's clothing was always practical and functional.

Yes, Medieval people of various classes were interested in fashion, and sometimes fashion — particularly men's fashion — got pretty absurd. Early clothing is more functional, but during the 14th century, men's fashions in England were both body-bearing and rather experimental. Corsets and garters were common for men, and increasingly, popular fashions encouraged men to show off the shape of their hips and legs. Some aristocratic men wore gowns with sleeves so long they were in danger of tripping on the cuffs. It became fashionable to wear shoes with extraordinarily long toes — one such shoe, imported from Bohemia, had twenty-inch toes that needed to be tied to a man's garters. There was even a fad of wearing one's mantle so that the head went through the arm hole rather than the head hole, with the sleeves functioning as a voluminous collar.

Image: Selection of Medieval leather shoes from the Museum of London .

It's also important to note that fashions would trickle down from royalty, through the aristocracy, and down to the common folk. In the seasons after a fashion appeared among the nobility, a less expensive version would appear among those of lesser stations. In fact, sumptuary laws were passed in London to prevent people from dressing above their stations. For example, a common woman in 1330s London was not permitted to line her hood with anything but lambskin or rabbit fur, or risk losing her hood.

7. Servants were all low-class people.

Actually, if you were a high-ranking individual, chances are that you had high-ranking servants. A lord might send his son to serve in another lord's manor — perhaps that of his wife's brother. The son would receive no income, but would still be treated as the son of a lord. A lord's steward might actually be a lord himself. Your status in society isn't just based on whether or not you were a servant, but also your familial status, whom you served, and what your particular job was.

Something you might not expect about servants in English households in the late Middle Ages: they were overwhelmingly male. Mortimer points to the earl of Devon's household, which had 135 members, but only three women. With the exception of a washerwoman (who didn't live in the household), the staffers were all men, even in households headed by women.

8. Medicine was based on pure superstition.

Admittedly, if you're looking outside of Guerra dos Tronos, a lot of healing in fantasy novels is just plain magical. You've got your cleric class who gets their healing from the gods, and otherwise you might have someone on hand who can dress a wound or make a poultice.

And yes, a lot of Medieval medicine was based on what we would consider today mystical bunk. A great deal of diagnosis involved astrology and humoral theory. Blood letting was a respected method of treatment, and many of the curatives were not only useless — they were downright dangerous. And while there were medical colleges, extraordinarily few physicians were able to attend.

Still, some aspects of Medieval medicine were logical even by modern standards. Wrapping smallpox in scarlet cloth, treating gout with colchicum, using camomile oil for an earache — these were all effective treatments. And while the notion of a barber-surgeon is a horrifying one to many of us, some of those surgeons were actually quite talented. John of Arderne employed anesthetics in his practice, and many surgeons were skilled in couching cataracts, sewing abscesses, and setting bones.

From John Arderne's De arte phisicali et de cirurgia, via Wikimedia Commons .

9. The most powerful military force consisted of armored knights riding into battle.

James G. Patterson, in his essay "The Myth of the Mounted Knight" from Misconceptions About the Middle Ages, explains that while the image of the mounted knight might have been a popular one during Medieval times, it didn't match the reality of warfare. Armored cavalry, he explains, can be incredibly useful — even devastating — against untrained revolutionaries, but they were far less useful against a trained foreign infantry. Rather, ground forces, including knights on foot who frequently served as officers, were invaluable in battle. Even during the Crusades, when the image of the mounted knight seemed synonymous with glory in battle, most the actual battles involved sieges.

In the 14th century, English warfare focused increasingly on archery. In fact, Edward III prohibited football in 1331 and then again in 1363 in part because people were spending too much time playing football and not enough time practicing their archery. The English archers were able to repel many a French cavalry force.

10. Only men's sexual pleasure was important.

A common belief during the Middle Ages was that women were more lustful than men. A lot more lustful, in fact. Rape was a crime in 14th century Medieval England, but not between spouses. A wife could not legally refuse her husband's advances, but a husband could not refuse his wife's advances either. The popular belief was that women were always longing for sex, and that it was bad for their health not to have intercourse regularly. A woman's orgasm was also important another common belief was that a woman could not conceive without an orgasm. (Unfortunately, this also made rape impossible to prosecute if the victim became pregnant Medieval English scholars believed women's bodies had a way of, in the modern parlance, shutting things down.)

So what was an unmarried woman to do? Well, if she couldn't find a husband, the English physician John of Gaddesden recommended that she find a midwife who could get the job done manually.


Hanged, Drawn, And Quartered: A Multi-Step Medieval Execution

Wikimedia Commons Being hanged, drawn, and quartered often involved being dragged to the site of your death by horse.

In Medieval England, one of the most serious crimes was high treason. Since the punishment had to fit the crime, the Medieval execution method of being hanged, drawn, and quartered combined several forms of torture.

Usually, being “drawn” simply meant that the person was pulled by a horse to his final destination. However, sometimes this word took on a far grislier meaning when it referred to drawing the person’s intestines out of his body later on in the process.

As for being hanged, that step is self-explanatory. But in many cases, the person didn’t die from the hanging itself. Instead, executioners would hang the victim until he was on the edge of death and then release him so he would still be alive for the real horror — the quartering.

Wikimedia Commons An illustration of Sir Thomas Armstrong’s execution for treason in 1684.

This began with castrating the prisoner, throwing his genitals — and sometimes his intestines — into a fire. The prisoner was then decapitated.

Finally, as the word “quartering” implied, the body would be chopped into at least four pieces and chucked into a boiling concoction of spices. This prevented birds from picking at the remains and allowed for the body parts to be publicly displayed across the country as a grisly warning.

Though typically thought of as just a British punishment, this execution method was actually practiced throughout Europe.

The most famous victim of this fate was William Wallace, since his fight to secure Scottish freedom from the English in the 1290s was inherently treasonous. Depicted in the 1995 film Braveheart, Wallace’s execution was even more brutal in real life.

Wikimedia Commons Hugh Despenser the Younger being “drawn” for high treason in 1326.

In Wallace’s case, he was drawn by four different horses that were each tied to one of his limbs. This was usually done to prisoners the king despised most. After the execution, Wallace’s remains were famously scattered around England as a warning to other potential traitors.

Shockingly, this practice was used for about 500 years after Wallace’s infamous execution — until it was finally outlawed in 1803.


37. Middle-Aged Teens

A useful indicator for the quality of life—or lack thereof—in a certain time or place is the average life expectancy. Since a man born between 1276 and 1300 in Medieval England could only expect to make it to 31 years old, life must have been really tough. Good news for the ladies, though: women born in the same time period on average made it past childbearing age. Phew!

Wikimedia.Commons

Decameron Web

The Middle Ages in Europe witnessed a universal paradox of tolerance and condemnation with regards to prostitution. While technically a sin (because it hinged on the act of fornication), prostitution was recognized by the church and others as a necessary, or "lesser evil" (Karras, 246). It was accepted as fact that young men would seek out sexual relations regardless of their options, and thus prostitution served to protect "respectable" townswomen from seduction and even rape. In 1358, the Grand Council of Venice declared that prostitution was "absolutely indispensable to the world" (Richards, 125). In general, declarations proclaiming the necessity of prostitution were not quite so enthusiastic. Indeed, the church did not hesitate to denounce prostitution as morally wrong, but as St. Augustine explained: "If you expel prostitution from society, you will unsettle everything on account of lusts" (Richards, 118). Thus, the general tolerance of prostitution was for the most part reluctant, and many canonists urged prostitutes to reform, either by marrying or by becoming nuns. In fact, there were many religious sanctuaries set up specifically for prostitutes who wished to quit the profession (Bullough, 183).

Prostitution in the Middle Ages was, much as it is today, primarily an urban institution. Especially in Italy, efforts were made early on by municipal governments to expel prostitutes from the cities, but to no avail. The demand was simply far too great, as not only young unmarried men, but men with wives and even members of the clergy considered themselves in need. Many cities tried to solve the problem by banishing prostitutes to certain areas of town. Often, these quarters turned into "criminal underworlds" associated with the poor and the undesirables of the city, the most famous existing in Bologna (Brundage, 464). (We may think here of neighborhoods such as Malpertugio, in which Andreuccio meets Fiordaliso, in II.5.) Vern Bullough provides interesting note: streets with the word "rose" in them, he observes, were most likely designated for prostitution during this period, as the phrase "to pluck a rose" was a common metaphor for the act of hiring a prostitute (Bullough, 182).

Another almost universal restriction placed on prostitutes pertained to the clothing they were allowed to wear. In order to set them apart from "decent" women and avoid confusion, the church required that prostitutes adopt some type of distinctive clothing, which each particular city government was allowed to select. For example, in Milan the garment of choice was a black cloak, while in Florence prostitutes wore gloves and bells on their hats (Richards, 119). According to Bullough, a citizen who found a prostitute clothed in anything other than the official dress had the right to strip them on the spot (Bullough, 182).

Many cities decided to take advantage of the situation and earn a little money, setting up municipal brothels with laws and restrictions prohibiting beatings of the prostitutes by brothel keepers, restricting the number of customers a prostitute might entertain in one day, and of course demanding a certain percentage of all earnings (Karras, 246). In 1403, about forty years after ending a long policy of expulsion, the municipal government in Venice established its own brothel in the Rialto, which has since become the traditional center of prostitution in the city. Later, there were attempts to set up other brothels, but this only led to more expulsions in order to regulate the trade and finally to strict compromises between these businesses and the church (Richards, 125-126).

Those who argued against prostitution suggested all sorts of reasons for its existence. For some it was the product of poverty, for others greed or lustfulness, and according to some people, even the stars had something to do with it (Brundage, 464). There were also those who justified prostitution on the grounds that it was a viable economic activity and was primarily directed towards the earning of money rather the gratification of sexual desires (at least, for the prostitutes themselves). As a matter of fact, when it came to economics, concubinage was often an appealing option formal contracts involving agreements of sexual fidelity, support obligations and the like were frequently drawn up between partners. Concubinage could be an easy way for poorer families to make beneficial social connections and gain monetary support for their unmarried daughters. Once in a while, concubinage even led to marriage (Brundage, 446).

Prostitution in the Decameron

There is really only one obvious instance of prostitution in the Decameron: the "young Sicilian woman. willing to any man's bidding for a modest fee," who swindles Andreuccio in II.5. This young woman is presented as extremely clever and exceedingly cruel. She seems to have created quite a network for herself, but she is by no means a "high class prostitute." Also called "courtesan mistresses," these women, who restricted their business to the nobility, began to appear in the later Middle Ages as a result of urbanization and the growing popularity of the ideal of romantic love (Bullough, 184). In general, prostitution seems to be a topic which Boccaccio avoids, contrary to his treatment of certain other sexual behaviors.

(A.M.S.) Boccaccio, Giovanni. The Decameron. Trans. G. H. McWilliam. New York: Penguin, 1972.
Brundage, James A. Law, Sex, and Christian Society in Medieval Europe. Chicago: The University of Chicago Press, 1987.

Bullough, Vern L. "Prostitution in the Later Middle Ages." Sexual Practices and the Medieval Church. Ed. Vern L. Bullough and James Brundage. Buffalo: Prometheus Books, 1982, pp.176-86.

Karras, Ruth Mazo. "Prostitution in Medieval Europe." Handbook of Medieval Sexuality. Ed. Vern L. Bullough and James A. Brundage. New York: Garland Publishing, Inc., 1996, pp. 243-60.

Richards, Jeffrey. Sex, Dissidence and Damnation: Minority Groups in the Middle Ages. New York: Routledge, 1994.


Syphilis, sex and fear: How the French disease conquered the world

H istory doesn't recount who gave Cesare Borgia syphilis, but we do know when and where he got it. In the summer of 1497, he was a 22-year-old cardinal, sent as papal legate by his father, Pope Alexander VI, to crown the king of Naples and broker a royal marriage for his sister, Lucrezia. Naples was a city rich in convents and brothels (a fertile juxtaposition in the male Renaissance imagination), but it was also ripe with disease. Two years earlier, a French invasion force including mercenary troops back from the new world, had dallied a while to enjoy their victory, and when they left, carried something unexpected and deadly back home with them.

His work accomplished, Cesare took to the streets. Machiavelli, his contemporary and a man with a wit as unflinching as his politics, has left a chilling account of his coupling with a prostitute who, when he lights a lamp afterwards, is revealed as a bald, toothless hag so hideous that he promptly throws up over her. Given Cesare's elevated status, his chosen women no doubt were more enticing, but the sickness they gave him (and suffered themselves) was to prove vicious. First a chancre appeared on his penis, then crippling pains throughout his body and a rash of itching, weeping pustules covering his face and torso. Fortunately for him and for history, his personal doctor, Gaspar Torella, was a medical scholar with a keen interest in this startling new disease and used his patient (under the pseudonym of "Niccolo the young") to record symptoms and attempted cures. Over the next few years, Torella and others charted the unstoppable rise of a disease that had grown men screaming in agony as their flesh was eaten away, in some cases down to the bone.

I still remember the moment, sitting in the British Library, when I came across details of Torella's treatise in a book of essays on syphilis. There is nothing more thrilling in writing historical fiction than when research opens a window on to a whole new landscape, and the story of how this sexual plague swept through Europe during the 1490s was one of the turning points in Blood and Beauty, the novel I was writing on the rise and fall of the Borgia dynasty.

By the time that Cesare felt that first itch, the French disease, as it was then known, had already spread deep into Europe. That same year, Edinburgh town council issued an edict closing brothels, while at the Italian university of Ferrara scholars convened an emergency debate to try to work out what had hit them. By then the method of the contagion was pretty obvious. "Men get it from doing it with women in their vulvas," wrote the Ferrarese court doctor baldly (there is no mention of homosexual transmission, but then "sodomy", as it was known then, was not the stuff of open debate). The theories surrounding the disease were are as dramatic as the symptoms: an astrological conjunction of the planets, the boils of Job, a punishment of a wrathful God disgusted by fornication or, as some suggested even then, an entirely new plague brought from the new world by the soldiers of Columbus and fermented in the loins of Neapolitan prostitutes.

Whatever the cause, the horror and the agony were indisputable. "So cruel, so distressing, so appalling that until now nothing more terrible or disgusting has ever been known on this earth," says the German humanist Joseph Grunpeck, who, when he fell victim, bemoaned how "the wound on my priapic gland became so swollen, that both hands could scarcely encircle it." Meanwhile, the artist Albrecht Dürer, later to use images of sufferers in propaganda woodcuts against the Catholic church, wrote "God save me from the French disease. I know of nothing of which I am so afraid … Nearly every man has it and it eats up so many that they die."

It got its name in the mid 16th century from a poem by a Renaissance scholar: its eponymous hero Syphilus, a shepherd, enrages the Sun God and is infected as punishment. Outside poetry, prostitution bears the brunt of the blame, though the real culprit was testosterone. Men infected prostitutes who then passed it on to the next client who gave it back to a new woman in a deadly spiral. Erring husbands gave it to wives who sometimes passed it on to children, though they might also get it from suckling infected wet-nurses.

Amid all this horror there were elements of poetic justice. In a manifestly corrupt church, the give-away "purple flowers" (as the repeated attacks were euphemistically known) that decorated the faces of priests, cardinals, even a pope, were indisputable evidence that celibacy was unenforceable. When Luther, a monk, married a nun, forcing the hand of the Catholic church to resist similar reform in itself, syphilis became one of the reasons the Catholic church is still in such trouble today.

Though there has been dispute in recent years over pre-15th-century European bones found with what resemble syphilitic symptoms, medical science is largely agreed that it was indeed a new disease brought back with the men who accompanied Columbus on his 1492 voyage to the Americas. In terms of germ warfare, it was a fitting weapon to match the devastation that measles and smallpox inflicted travelling the other way. It was not until 1905 that the cause of all this suffering was finally identified under the microscope – Treponema pallidum, a spirochete bacterium that enters the bloodstream and, if left untreated, attacks the nervous system, the heart, internal organs and the brain and it was not until the 1940s and the arrival of penicillin that there was an effective cure.

Much of the extraordinary detail we now have about syphilis is a result of the Aids crisis. Just when we thought antibiotics, the pill and more liberal attitudes had taken the danger and shame out of sexual behaviour, the arrival out of nowhere of an incurable, fatal, highly contagious sexual disease challenged medical science, triggered a public-health crisis and re-awoke a moral panic.

Not surprisingly, it also made the history of syphilis extremely relevant again. The timing was powerful in another way too, as by the 1980s history itself was refocusing from the long march of the political and the powerful, to the more intimate cultural stories of everyman/woman. The growth of areas such as history of medicine and madness through the work of historians such as Roy Porter and Michel Foucault was making the body a rich topic for academics. Suddenly, the study of syphilis became, well, there is no other word for it, sexy.

Historians mining the archives of prisons, hospitals and asylums now estimate that a fifth of the population might have been infected at any one time. London hospitals during the 18th century treated barely a fraction of the poor, and on discharge sufferers were publicly whipped to ram home the moral lesson.

Those who could buy care also bought silence – the confidentiality of the modern doctor/patient relationship has it roots in the treatment of syphilis. Not that it always helped. The old adage "a night with Venus a lifetime with Mercury" reveals all manner of horrors, from men suffocating in overheated steam baths to quacks who peddled chocolate drinks laced with mercury so that infected husbands could treat their wives and families without them knowing. Even court fashion is part of the story, with pancake makeup and beauty spots as much a response to recurrent attacks of syphilis as survivors of smallpox.

And then there are the artists poets, painters, philosophers, composers. Some wore their infection almost as a badge of pride: The Earl of Rochester, Casanova, Flaubert in his letters. In Voltaire's Candide, Pangloss can trace his chain of infection right back to a Jesuit novice who caught it from a woman who caught it from a sailor in the new world. Others were more secretive. Shame is a powerful censor in history, and in its later stages syphilis, known as the "great imitator", mimics so many other diseases that it's easy to hide the truth. Detective work by writers such as Deborah Hayden (The Pox: Genius, Madness, and the Mysteries of Syphilis) count Schubert, Schumann, Baudelaire, Maupassant, Flaubert, Van Gogh, Nietzsche, Wilde and Joyce with contentious evidence around Beethoven and Hitler. Her larger question – how might the disease itself have affected their creative process – is a tricky one.

Van Gogh paints skulls and Schubert's sublime last works are clearly suffused with the awareness of death. But in 1888, when Nietzsche, tumbling into insanity, wrote work such as Ecce Homo is his intellectual grandiosity genius or possibly the disease talking? There is a further layer of complexity to this. By the time Nietzsche lost his wits, tertiary syphilis had undergone a transmutation, infecting the brain and causing paralysis alongside mental disintegration. But many of its sufferers didn't know that then. Guy de Maupassant, who started triumphant ("I can screw street whores now and say to them 'I've got the pox.' They are afraid and I just laugh"), died 15 years later in an asylum howling like a dog and planting twigs as baby Maupassants in the garden.

Late 19th-century French culture was a particularly rich stew of sexual desire and fear. Upmarket Paris restaurants had private rooms where the clientele could enjoy more than food, and in opera foyers patrons could view and "reserve" young girls for later. At the same time, the authorities were rounding up, testing and treating prostitutes, often too late for themselves or the wives. As the fear grew, so did the interest in disturbed women. Charcot's clinic exhibited examples of hysteria, prompting the question now as to how far that diagnosis might have been covering up the workings of syphilis. Freud noted the impact of the disease inside the family when analysing his early female patients.

"It's just as I thought. I've got it for life," says the novelist Alphonse Daudet after a meeting with Charcot in 1880s. No livro dele In the Land of Pain, translated and edited by Julian Barnes in 2002, the writer's eye is unflinching as he faces "the torment of the Cross: violent wrenching of the hands, feet, knees, nerves stretched and pulled to breaking point," dimmed only by the blunt relief of increasing amounts of morphine: "Each injection [helps] for three or four hours. Then come 'the wasps' stinging, stabbing here, there, everywhere followed by Pain, that cruel guest … My anguish is great and I weep as I write."

Of course, we have not seen the end of syphilis – worldwide millions of people still contract it, and there are reports, especially within the sex industry, that it is on the increase in recent years. But the vast majority will be cured by antibiotics before it takes hold. They will never reach the point, as Cesare Borgia did in the early 16th century, of having to wear a mask to cover the ruin of what everyone agreed was once a most handsome face. What he lost in vanity he gained in sinister mystery. How far his behaviour, oscillating between lethargy and manic energy, was also the impact of the disease we will never know. He survived it long enough to be cut to pieces escaping from a Spanish prison. Meanwhile, in the city of Ferrara,his beloved sister Lucrezia, then married to a duke famed for extramarital philandering, suffered repeated miscarriages – a powerful sign of infection in female sufferers. For those of us wedded to turning history into fiction, the story of syphilis proves the cliche: truth is stranger than anyone could make up.

A Cultural History of Syphilis will be broadcast on Radio 3 on 26 May.