Bateria de 75 franceses em Verdun

Bateria de 75 franceses em Verdun

Bateria de 75 franceses em Verdun

Aqui vemos uma bateria de canhões franceses de 75 mm em operação em Verdun.


Como a artilharia revolucionária do canhão mortal de 75 mm da França e # 039

O versátil e móvel canhão francês de 75 mm foi um design revolucionário que foi amplamente utilizado durante as duas guerras mundiais.

Aqui está o que você precisa lembrar: Após a Segunda Guerra Mundial, os 75 franceses foram rapidamente aposentados da maioria dos exércitos europeus, embora alguns continuassem como soldados no Terceiro Mundo. Ao longo de seu longo serviço, o Modelo 1897 entrou em ação em ambas as grandes conflagrações do século XX. Em sua introdução, o 75 representou um grande salto à frente na tecnologia de artilharia, anunciando uma nova era de canhões de disparo rápido e mortal. Em 1945, a arma havia sido eclipsada por novos designs, mas a 75 talvez continue sendo a peça de artilharia aliada quintessencial da Primeira Guerra Mundial.

Um regimento de infantaria da Baviera avançou silenciosamente no escuro, erguendo-se de suas próprias trincheiras e avançando em direção às linhas francesas através da desolada terra de ninguém no meio. Se as tropas alemãs pudessem surpreender seus inimigos e ganhar uma posição, eles poderiam quebrar o impasse miserável que paralisou a Frente Ocidental durante a Primeira Guerra Mundial. À medida que se aproximavam cada vez mais da posição francesa, muitos dos soldados de infantaria alemães sentiam-se cada vez mais ansiosos, esperando que eles não seria descoberto pelo inimigo enquanto exposto e vulnerável em campo aberto.

Essas esperanças foram frustradas quando holofotes franceses errantes localizaram o regimento alemão. Perto estava o meio de sua destruição - uma bateria de quatro canhões de 75 mm Modelo 1897 posicionados a uma milha de distância, mas com uma linha de visão desimpedida. Com uma visão direta do campo de batalha, a bateria francesa poderia lançar fogo direto na formação alemã em massa. O comandante da bateria deu a ordem para que cada arma disparasse 30 tiros, e as tripulações obedeceram o mais rápido que puderam fazer as manutenções em suas armas. A terra de ninguém se tornou um inferno de altos explosivos e estilhaços, rapidamente subjugando a capacidade dos alemães de continuar seu ataque. Uma ovação subiu das linhas francesas quando os atacantes se separaram e recuaram para a relativa segurança de suas trincheiras, mas os 75 ainda não haviam terminado. Os quatro canhões dispararam mais 80 tiros contra os alemães em fuga, completando a derrota. O impasse continuou.

Fazendo o modelo 1897

O canhão francês de 75 mm modelo 1897 era uma peça de artilharia de disparo rápido, preciso e confiável que se tornou praticamente o canhão aliado por excelência na Primeira Guerra Mundial. Inicialmente produzido sob grande sigilo, com detalhes de seu projeto zelosamente guardados pelo governo francês, o soixante-quinze continuou tendo uma longa história mundial de serviço que durou até a Segunda Guerra Mundial. Era versátil o suficiente para ser usado como um canhão antitanque, embora o tanque nem existisse quando o canhão foi desenvolvido na década de 1890. Décadas mais tarde, o 75 francês ainda disparava com raiva, continuando a servir tanto na artilharia quanto nas funções antitanque.

O desenvolvimento do Modelo 1897 começou como parte da corrida armamentista de artilharia no final do século XIX. Melhorias em explosivos e metalurgia tornaram possível criar canhões mais poderosos do que nunca, mas um problema atormentou os projetistas - o recuo. Armas de campo que eram pequenas e leves o suficiente para fácil transporte literalmente voavam para fora de suas rodas a cada tiro, exigindo que a arma fosse colocada de volta na posição e apontada novamente antes do próximo tiro ser disparado. Se a arma fosse pesada o suficiente para absorver as forças de recuo, não seria mais transportável por uma parelha de cavalos de tamanho razoável. Sistemas de absorção de recuo foram criados, mas nenhum dos de uso geral fez o trabalho bem o suficiente para resolver o problema, e os canhões ainda disparavam.

Em 1892, o general Charles Mathieu, o diretor de artilharia francês, obteve um relatório alemão secreto sobre um novo canhão revolucionário que utilizava um novo princípio de “recuo longo”. A arma avançou para o estágio de teste, mas falhou durante os testes. Ainda assim, a curiosidade de Mathieu foi aguçada. Chamando o diretor do arsenal do governo em Bourges, Mathieu perguntou se tal projeto poderia funcionar. O diretor voltou ao seu arsenal para discutir o projeto com outros engenheiros e oficiais que retornaram após três dias de estudo, dizendo que o projeto da arma simplesmente não era viável. Mathieu ficou desapontado, mas ainda não estava pronto para desistir. Ele contatou o diretor de outro arsenal em Pateaux, nos arredores de Paris, a Chatillon-Commentry Gun Foundry. O diretor, o coronel Albert Deport, pegou os dados da arma alemã e os estudou por três dias. Quando voltou, anunciou a Mathieu que essa arma poderia realmente ser feita.

Uma arma secreta

O desenvolvimento começou sob o mais estrito sigilo. Toda a correspondência foi mantida em sigilo, incluindo os relatórios semanais que Deport fazia a Mathieu. Nenhum contrato foi assinado, nem Mathieu pediu a aprovação de seus superiores. O dinheiro “mal direcionado” de um fundo normalmente usado para comprar propriedades nos arredores de Paris pagou pelo programa, ao custo final de 300 milhões de francos. A especificação do Deport exigia uma arma de calibre 75 mm, mas o coração da nova arma seria o sistema de recuo. Abaixo do cano da arma estava um berço que continha dois cilindros hidráulicos. O cilindro superior continha fluido hidráulico, enquanto o inferior continha gás comprimido. Uma porta conectava os dois cilindros e um pistão flutuante mantinha o gás e o líquido separados. Quando a arma disparou, o fluido foi forçado para baixo através da porta para o segundo cilindro, comprimindo o gás até que a energia de recuo fosse gasta, momento em que o gás empurrou contra o pistão flutuante e forçou o fluido de volta para o primeiro cilindro. Esta “contra-bobina” empurrou a arma de volta para a posição de tiro, pronta para o próximo tiro. O sistema funcionou tão bem que a arma permaneceu essencialmente no lugar depois de disparar sem pular, eliminando a necessidade de redirecioná-la antes de disparar novamente. Isso aumentou drasticamente a taxa de tiro.

Embora os franceses estivessem tentando projetar uma classe totalmente nova de canhões, eles não hesitaram em adotar recursos de outras armas que achavam que poderiam funcionar. O conjunto da culatra do canhão era do tipo Nordenfeldt, um bloco giratório com um entalhe cortado em um lado. Quando girado, o entalhe expôs a câmara para que uma rodada pudesse ser inserida e, em seguida, o bloco foi girado para trás e fechado. Era simples e confiável. Os recursos de outras armas também foram adaptados. Uma década antes, outro oficial francês havia projetado um canhão de 57 mm com uma série de novos detalhes. Isso incluía um dispositivo de mira separado não conectado ao tubo da arma, o que permitia que a mira fosse movida independentemente do cano. Eles também adotaram o conceito de colimador, um telescópio fixo usado para apontar o canhão em fogo direto. Além disso, escudos de armas para proteção da tripulação e um assento para o artilheiro foram adaptados ao novo canhão. O assento só era realmente útil se o recuo da arma fosse suficientemente gerenciado pelo novo sistema de recuo para evitar que a arma pulasse quando disparada. Caso contrário, o atirador seria jogado para fora quando a arma saltasse.

O sigilo sobre os novos 75 foi mantido mesmo depois que o canhão entrou em serviço com o exército francês. O pistão flutuante foi de particular interesse para aqueles que desejam copiar o design da arma por causa da forma como foi vedado para evitar que o fluido e o gás se misturem. Era um detalhe tão importante que os oficiais da artilharia franceses estavam proibidos de saber - na verdade, eles não tinham permissão para ver o próprio pistão quando ele foi desmontado do canhão. Vários regulamentos foram colocados em prática para garantir o sigilo do mecanismo interno do 75's. Apenas certas funções de manutenção podiam ser realizadas no nível da bateria, e mesmo essas tinham que ser realizadas com a presença de um oficial. Os periódicos técnicos franceses também se abstiveram de escrever sobre o novo sistema de recuo.

Fantásticas incursões de fogo

No final, todos os esforços foram recompensados. O Modelo 1897 estabeleceu um novo padrão de desempenho de artilharia. Nas mãos de uma tripulação altamente treinada, eram possíveis disparos de até 30 tiros por minuto. Isso exigia grande prática e precisão no processo de recarga, já que a arma dificilmente teria terminado seu movimento de recuo a uma taxa de um tiro por dois segundos. Mesmo assim, uma equipe do Modelo 1897 bem perfurada poderia realizar de 10 a 20 tiros por minuto sem muitos problemas. O sistema de recuo era tão eficaz, dizia-se, que era possível colocar um copo d'água na roda do carro e ele não derramava durante o disparo. A arma em si, incluindo seu carrinho, pesava pouco mais de 2.650 libras. O tubo tinha 2,5 metros de comprimento, o que equivalia a 33 calibres (o comprimento do tubo dividido pelo diâmetro). O alcance do fogo era de até quatro milhas.

A capacidade de tiro provou ser útil e mortal na Frente Ocidental durante a Primeira Guerra Mundial, onde os inimigos dos Aliados tiveram que abrir caminho através de barragens grossas e infernais de 75 mm. No início da guerra em 1914, cerca de 4.000 canhões de 75 mm estavam no estoque francês, milhares mais seriam produzidos durante o conflito.

Uma reputação na guerra

À medida que a guerra avançava, os alemães passaram a ter um respeito saudável pelos 75. Até mesmo civis deram testemunho de seu poder. Depois de ver uma bateria de 75s em ação perto de Milhausen, na França, um cidadão francês lembrou-se de ter observado uma bateria de artilharia alemã montada em terreno elevado perto de um cemitério, posicionando seus cavalos e cabos em algum terreno baixo próximo. Enquanto o homem observava, uma bateria francesa de quatro 75s abriu fogo contra os alemães e “demoliu o material e matou quase todos os canhoneiros, dirigiu seu fogo contra os limbers postados no fundo do solo e matou um grande número de cavalos”.


Victor de Verdun

Serrigny bateu na porta até que apareceu um homem alto e calvo, de constituição forte, com um grande bigode louro. Atrás dele, uma mulher se cobriu discretamente com um cobertor. Serrigny desculpou-se profusamente a Pétain por se intrometer em sua licença e, em seguida, apresentou ordens do general Joseph Joffre, comandante-chefe do exército francês, ordenando que Pétain se apresentasse ao quartel-general supremo às 8 da manhã. Pétain sabia que uma ofensiva alemã havia começado em Verdun alguns dias antes e interpretou a convocação como um sinal de que as coisas estavam indo mal e que ele logo entraria na batalha. Imperturbável como sempre, Pétain agradeceu a Serrigny por seus esforços e, em seguida, instruiu seu perturbado ajudante a conseguir um quarto e descansar um pouco, pois eles partiriam em algumas horas. Pétain então voltou para sua amante e aproveitou o resto do que mais tarde lembrou com carinho como uma "noite memorável".

O general Erich von Falkenhayn, chefe do Estado-Maior alemão, conhecia o valor de Verdun para a França em termos de suas obras defensivas, bem como de sua imagem de fortaleza inexpugnável. Onde melhor, então, atrair o exército francês para uma batalha de atrito? Falkenhayn apelidou seu plano de Operação Gericht (“Local de Julgamento”) e pretendia que fosse a batalha decisiva que destruiria a França e levaria à vitória alemã final.

Essa batalha começou em 21 de fevereiro de 1916, quando mais de 3.500 canhões alemães, a maior concentração de artilharia já vista na guerra, abriram fogo contra as frágeis linhas francesas na saliência de Verdun. Depois de um dilúvio de 36 horas de aço e gás venenoso, o Quinto Exército alemão, comandado pelo filho mais velho do Kaiser, o príncipe herdeiro Wilhelm, avançou para o ataque. O general Frédéric Herr, comandante geral do RFV, sabia que seu comando era irremediavelmente superado e ordenou uma retirada tática para concentrar suas tropas ao longo do terreno elevado a leste do Mosa. Joffre não gostou quando soube da mudança e ordenou a Herr que se mantivesse firme e não fizesse mais retiradas. Joffre disse que a ajuda estava a caminho e então ordenou que o Segundo Exército de Pétain participasse da batalha.

Henri-Philippe Benoni Omer Pétain nasceu em 1856. Ele decidiu seguir a carreira militar aos 14 anos, após testemunhar a destruição de sua nação pelos alemães na Guerra Franco-Prussiana. Em 1877, Pétain se formou na prestigiosa academia militar francesa de St. Cyr e, pelos 37 anos seguintes, serviu com a elite Chasseur Alpin (infantaria de montanha) regimentos e ensinou na escola de infantaria do exército francês, bem como na École Militaire (War College) em Paris.

No final do século 19, o exército francês se apaixonou pelo culto da ofensiva e sua doutrina de que élan e a baioneta levaria o dia. Zombando de tais noções, Pétain insistiu que o poder de fogo, gerado por infantaria e artilharia estreitamente coordenadas, era a chave para a guerra moderna. As teorias fora de moda e a franqueza de Pétain resultaram na negação do posto de oficial general, então em 1914 ele era tenente-coronel, faltando apenas um ano para a aposentadoria compulsória. Então veio a Grande Guerra, e Pétain passou de herege a profeta. Sua doutrina do poder de fogo, há muito defendida, provou-se correta no campo de batalha, e ele fez uma ascensão vertiginosa de comandante de brigada a comandante geral do Segundo Exército francês em menos de seis meses. Nas batalhas sangrentas de 1914–15, ele alcançou inúmeras vitórias, principalmente no Marne e em Champagne, e tornou-se conhecido como um dos melhores generais do exército francês.

Pétain escolheu a cidade de Souilly, cerca de 14 quilômetros ao sul de Verdun, como quartel-general do Segundo Exército. Em 25 de fevereiro, ele viajou para lá de carro durante uma terrível tempestade de inverno. O vice de Joffre, general Nöel de Castelnau, cumprimentou Pétain. Embora de Castelnau tivesse feito o reconhecimento do campo de batalha, ele poderia fornecer a Pétain apenas relatórios de progresso incompletos. Insatisfeito, Pétain viajou para o quartel-general de Herr para avaliar a situação pessoalmente e encontrou um cenário de desolação: um Herr cabisbaixo disse a ele que o Fort Douaumont, baluarte das defesas francesas em Verdun, havia caído mais cedo naquele dia. Os alemães ocupavam a maior parte do terreno elevado a leste do Mosa, e Herr havia começado os preparativos para uma retirada geral do outro lado do rio, o que essencialmente significava abandonar Verdun.

Pétain voltou para Souilly e relatou os planos de Herr para de Castelnau. Mal contendo a raiva, De Castelnau explicou que Joffre já havia decidido que Herr deveria ir, e isso apenas confirmou. De Castelnau redigiu uma ordem concisa em nome de Joffre, colocando Pétain no comando de todas as forças francesas no setor de Verdun.

Embora não tivesse dormido nas últimas 24 horas, Pétain ignorou os pedidos de descanso de sua equipe. A prefeitura de Souilly foi requisitada para ser usada como seu quartel-general, e sua equipe transformou o antigo prédio em um moderno posto de comando. Pétain colocou um grande mapa do RFV na parede de seu escritório e, à medida que o estudava, começou a perceber a imensidão da tarefa à sua frente. Havia pouco espaço de manobra na margem leste do Meuse, mas perdê-lo era perder Verdun. Pétain, portanto, decidiu estabelecer sua principal linha de resistência a leste do Mosa, enquanto posicionava o grosso de sua artilharia nas colinas a oeste do rio, onde seria relativamente seguro, mas ainda capaz de lançar fogo sobre os atacantes alemães. Pétain passou a maior parte da noite marcando posições defensivas para cada corpo e emitindo ordens para o envio dos reforços programados para chegar nos próximos dias.

Pétain finalmente desabou em uma cama em seu escritório pouco antes do amanhecer, apenas para acordar algumas horas depois com febre alta e uma tosse feroz. Ele foi diagnosticado com pneumonia dupla. O médico convocado por sua equipe disse que poderia ser fatal e prescreveu medicação e repouso. Pétain engoliu uma variedade de remédios e remédios caseiros, ignorou as terríveis advertências e voltou ao trabalho. Ele enrolou cobertores em torno de seu corpo atormentado pela febre e colocou um fogão barrigudo ao lado de sua cama, junto com uma pequena escrivaninha e um telefone. Lá, empoleirado na beira de seu leito de doente e pairando à beira da morte, Pétain assumiu o comando das operações militares francesas em Verdun.

Telefonando para cada um dos quartéis-generais e divisões da RFV, ele anunciou: “Aqui é o general Pétain. Estou assumindo o comando. Informe suas tropas. Mantenha sua coragem. Eu sei que posso contar com você. ” Sob sua direção firme, os defensores franceses recuperaram o equilíbrio e lutaram ferozmente contra os surpreendidos alemães, que pensavam que a batalha já havia sido vencida. Embora Fort Douaumont tenha caído, todas as outras fortalezas do setor permaneceram em mãos francesas. Pétain revogou as instruções anteriores de Herr para a demolição desses fortes e, em vez disso, ordenou que fossem reforçados e reabastecidos. Os fortes se tornariam os principais centros de resistência sobre os quais sua linha defensiva seria baseada. Ainda fortemente desarmados e em menor número, os franceses obstinadamente agarraram-se a seus fortes e obras defensivas ao longo da margem leste do Mosa e repeliram numerosos ataques alemães. Em poucos dias, a ofensiva alemã começou a perder força.

Com a crise imediata controlada, Pétain concentrou sua atenção na situação precária de abastecimento em Verdun. Antes da guerra, havia duas linhas ferroviárias principais em Verdun, mas o avanço alemão de 1914 cortou uma, enquanto a outra corria precariamente perto das linhas alemãs e foi facilmente interditada pelo fogo. Isso deixava a estação ferroviária utilizável mais próxima em Bar-le-Duc, cerca de 45 milhas ao sul de Verdun. Era tênuemente conectada à cidade-fortaleza por uma estrada de terra de 6 metros de largura e a Meusien, uma ferrovia pequena e mal operacional.

Pétain usava o Meusien para transportar comida, mas a linha era insuficiente. Ele ordenou a construção de uma linha ferroviária adequada para Verdun, mas sabia que isso levaria meses. Até então, seus reforços, substituições e munições teriam que ser transportados por caminhão da estação ferroviária de Bar-le-Duc para Verdun. Então Pétain trouxe o Automóvel de serviço de l’armée française para o que se tornaria o maior uso de veículos motorizados na guerra até aquele ponto. Ele dividiu a estrada de Bar-le-Duc a Verdun em seis seções, cada uma com oficinas, postos de abastecimento, seu próprio comandante e um contingente de policiais militares para direcionar o tráfego. Administrando os comboios de suprimentos eram os Automóvel de serviço e a comissão de trânsito especialmente criada de Bar-le-Duc, composta de 9.000 oficiais e homens com 3.900 veículos. Essa força foi responsável por transportar reforços, substituições, munições e suprimentos para um exército inteiro, bem como evacuar feridos do campo de batalha para hospitais na retaguarda. A estrada foi batizada la Voie Sacrée (“O Caminho Sagrado”), e ao longo dele o sangue vital da França derramado na fornalha de Verdun.

No meio do trabalho de Pétain para organizar suas linhas de abastecimento, as temperaturas frias que dominaram os primeiros dias de batalha aumentaram inesperadamente. O clima moderado transformou la Voie Sacrée em um pântano intransponível, e as colunas de suprimentos francesas deslizaram até parar na lama.Pétain superou esse desafio recrutando a população local para os batalhões de trabalho. Ele estabeleceu várias pedreiras e montou equipes de revezamento de trabalhadores civis para transportar o cascalho produzido ali para a estrada. Batalhões de trabalho de tropas coloniais da África e da Ásia trabalharam febrilmente para jogar o cascalho na lama e firmar a estrada. Esses esforços extraordinários solidificaram a estrada e os caminhões mais uma vez começaram a rodar em direção a Verdun.

Os comboios motorizados transportaram homens e material para a zona de batalha 24 horas por dia. O desempenho do Automóvel de serviço nos estágios iniciais críticos da Batalha de Verdun foi estupenda, especialmente considerando o tempo terrível e os veículos primitivos. Nas primeiras duas semanas de batalha, os caminhões franceses transportaram 190.000 homens, 22.500 toneladas de munições e 2.500 toneladas de vários outros materiais para cima la Voie Sacrée para Verdun.

Com sua linha de vida logística em vigor, a próxima prioridade de Pétain era estabelecer a supremacia do fogo francês. Ele reorganizou as armas à sua disposição e enviou pedidos urgentes de baterias e munições adicionais. Pétain mais tarde recordou: “Incitei incessantemente à atividade da artilharia. Quando os oficiais de ligação dos vários corpos do exército, reunidos em Souilly para seu relatório diário, começaram a me explicar em detalhes o curso da luta em suas várias frentes, nunca deixei de interrompê-los com a pergunta: 'Quais têm sido suas baterias fazendo? Discutiremos outros pontos mais tarde. '”Pétain emitiu uma diretiva de que o fogo de artilharia deve ser concentrado e ordenou que os observadores relatassem cada barragem a ele em detalhes, até o tipo de projétil disparado por cada arma. Com esses relatórios, ele coordenou o fogo de todas as baterias do Segundo Exército.

Em 1916, aviões e balões de observação eram os olhos da artilharia. Os alemães haviam estabelecido a superioridade aérea nos estágios iniciais da batalha, mas o general francês estava determinado a reconquistá-la para que seus canhões tivessem direção de fogo adequada. Ele chamou o piloto de caça francês pioneiro Charles Tricornot de Rose ao seu quartel-general e exclamou: “Rose, eu sou cego! Limpe os céus para mim! ”

Nas semanas seguintes, o comandante de Rose reuniu os melhores pilotos do Aéronautique militaire, incluindo Jean Navarre, Georges Guynemer e Charles Nungesser. De Rose organizou esses pilotos de elite em escadrilles de chasse, os primeiros verdadeiros esquadrões de caça da história da aviação, e os enviou para a batalha contra os alemães.

Os novos esquadrões de caças obtiveram inúmeras vitórias. A pedido de Pétain, eles cresceram dramaticamente em força ao longo da batalha e foram atualizados repetidamente com novos e melhores modelos de aeronaves. Eventualmente, havia 15 esquadrões, incluindo o famoso Escadrille américaine (mais tarde rebatizado de Escadrille de Lafayette), composto por pilotos americanos voluntários que experimentaram pela primeira vez o combate aéreo nos céus de Verdun. No verão de 1916, os aviadores aliados estavam em vantagem. “Verdun foi o cadinho onde a aviação francesa foi forjada”, escreveu Pétain mais tarde. Sua capacidade de incorporar a tecnologia nascente da aviação militar em suas operações em Verdun foi um componente-chave na vitória francesa final.

Após o ataque alemão de fevereiro e março de 1916, a batalha se transformou em uma dura luta de desgaste na qual os franceses estavam em decidida desvantagem. Comprimidos em uma estreita cabeça de ponte na margem leste do Meuse, eles foram cercados pela artilharia alemã que tanto superava quanto seus próprios canhões. A única vantagem que os franceses reivindicaram foram seus fortes, que por ordem de Pétain foram transformados em poderosos centros de resistência. A cidadela central de Verdun serviu como principal posto de comando. Suas enormes paredes cobertas de terra e galerias subterrâneas tornavam-no um quartel-general, hospital e depósito de suprimentos ideais. O centro de comando tático para as operações francesas na margem leste do Mosa era o Fort Souville, um dos fortes mais modernos do setor. Também era bem construído, com várias posições de metralhadoras de concreto armado com aço que se erguiam como uma hidra da fortaleza subterrânea e cuspiam fogo em qualquer um que ousasse se aproximar. Esta fortaleza resistiu a inúmeros ataques, impedindo qualquer tentativa dos alemães de avançar de seu cume e tomar Verdun. Os fortes mais antigos do setor mostraram-se muito úteis como abrigos para formações de reserva, suprimentos e hospitais de campanha.

Pétain, ao contrário de muitos outros comandantes da época, tinha uma preocupação sincera com o bem-estar de seus homens e entendia o sacrifício que era pedido aos soldados que enviava para a batalha. Ele instituiu um sistema rotativo, pelo qual, após três dias na frente, uma divisão seria retirada e passaria uma semana se recuperando antes de retornar à batalha. Isso permitiu aos homens uma trégua suficiente para se manterem física e psicologicamente fortes para a luta. Em contraste, a prática alemã era manter as divisões da linha de frente em ação até que fossem virtualmente destruídas.

O general Joffre ficou satisfeito com a defesa de Verdun por Pétain, mas ficou impaciente com a batalha. Ele instou Pétain a lançar uma contra-ofensiva imediata, mas Pétain recusou, insistindo que os alemães ainda eram muito fortes. Joffre também estava irritado com as demandas constantes de Pétain por mais homens, armas e suprimentos que a Batalha de Verdun estava consumindo as reservas que Joffre havia reservado para uma ofensiva franco-britânica conjunta ao longo do Somme naquele verão.

Joffre acreditava que a obsessão de Pétain por Verdun o havia cegado para a estratégia geral dos Aliados. O comandante-chefe francês argumentou que a melhor maneira de deter os ataques alemães a Verdun era os Aliados lançarem sua própria ofensiva em um setor diferente. Por sua vez, Pétain estava frustrado por um alto comando que não reconheceu que a batalha culminante da guerra havia chegado. Pétain acreditava que se Verdun caísse, a própria França não sobreviveria.

Em abril de 1916, farto da intransigência de Pétain, Joffre o chutou escada acima, nomeando-o comandante do Grupo do Exército Central, que incluía o RFV. Ele designou o General Robert Nivelle para comandar o Segundo Exército. Joffre acreditava que esse novo arranjo de comando ofereceria o melhor dos dois mundos: Pétain teria os recursos de um grupo de exército inteiro à sua disposição, e isso permitiria a Joffre retomar o armazenamento de recursos para a Ofensiva Somme. Joffre também acreditava que Nivelle estaria mais inclinado a lançar a contra-ofensiva Verdun que há muito buscava.

Em 22 de maio de 1916, logo após esse abalo, Nivelle lançou a contra-ofensiva. O objetivo era a recaptura do Fort Douaumont, com sua posição de comando na margem leste do Mosa e seu valor político como um símbolo do sucesso inicial da Alemanha. O ataque francês fez um bom progresso inicial, mas os alemães, como Pétain temia, ainda eram muito fortes. A força de assalto conseguiu abordar a fortaleza, mas foi expulsa em poucas horas por um forte contra-ataque.

Na esteira dessa contra-ofensiva fracassada, Pétain reafirmou sua autoridade sobre as operações militares em Verdun. Em teoria, a nova estrutura de comando projetada por Joffre havia aliviado Pétain de suas responsabilidades táticas no setor, mas na realidade Pétain manteve o controle e manteve Nivelle sob controle.

Em junho, os alemães lançaram um novo ataque com o objetivo de expulsar as forças francesas da margem leste do Mosa. Os alemães rapidamente ultrapassaram as posições francesas remotas e se dirigiram para o Forte Vaux. O comandante Sylvain-Eugène Raynal defendeu o forte com uma força de cerca de 600 homens, incluindo muitos soldados feridos que buscaram abrigo lá enquanto a ofensiva alemã avançava. A artilharia pesada atingiu o forte, suavizando-o para o ataque de um corpo alemão inteiro. Raynal e sua força galante conseguiram desviar os ataques alemães por quase uma semana antes de sucumbir à sede quando seu suprimento de água acabou. Embora o forte tenha caído, a posição defensiva de Raynal havia paralisado os alemães. O combate também provou mais uma vez o poder defensivo dos fortes franceses. Durante toda a campanha de 10 meses, os alemães capturaram apenas Douaumont e Vaux.

A Ofensiva Somme franco-britânica começou finalmente em 1o de julho, colocando enormes demandas nas forças alemãs na Frente Ocidental. Em 12 de julho, o Quinto Exército do príncipe herdeiro Wilhelm fez um esforço final para capturar Verdun, mas os franceses infligiram pesadas baixas e o rejeitaram após dias de intenso combate. Com seu plano de vitória em Verdun arruinado, Falkenhayn mudou suas forças para o Somme para enfrentar a nova ofensiva dos Aliados.

O fracasso alemão em capturar Verdun teve repercussões dramáticas: em agosto de 1916, o Kaiser Wilhelm II substituiu Falkenhayn pelo Marechal de Campo Paul von Hindenburg. Hindenburg e seu brilhante chefe de gabinete, general Erich Ludendorff, haviam conquistado uma série de grandes vitórias sobre os russos na Frente Oriental.

Pouco depois de assumir suas novas posições, Hindenburg e Ludendorff inspecionaram o setor de Verdun e o descreveram como "um inferno normal". O novo chefe do Estado-Maior Geral informou ao Kaiser Wilhelm que “as batalhas ali exaurem nosso exército como uma ferida aberta”. Hindenburg escreveu mais tarde: “Em grande parte, a flor de nossas melhores tropas de combate foi sacrificada no empreendimento. O público em casa ainda esperava uma questão gloriosa para a ofensiva. Seria muito fácil produzir a impressão de que todos esses sacrifícios foram em vão. ” Hindenburg interrompeu as operações ofensivas em Verdun e instruiu o príncipe herdeiro Wilhelm a consolidar suas forças em posições defensivas. No que dizia respeito ao alto comando alemão, a Batalha de Verdun havia acabado, e eles esperavam que os franceses vissem da mesma forma.

Pétain não tinha essa intenção. Ele sabia que antes que a vitória pudesse ser reivindicada, Fort Douaumont teria que ser retomado. Empoleiradas no topo do ponto mais alto a leste do Meuse, suas torres blindadas comandavam o campo de batalha, lançando fogo de artilharia alemã sobre as forças francesas e sobre a própria Verdun. Pétain planejou uma grande contra-ofensiva para o outono de 1916 para recapturar os fortes Douaumont e Vaux, bem como todo o cume a leste do rio.

Ele trabalhou em estreita colaboração com Nivelle para reunir armas e munições para o ataque e para refinar o conceito de Nivelle de uma "barragem contínua", em que uma cortina de fogo de artilharia foi lançada diretamente na frente das formações de assalto e, em seguida, deslocada para a frente em intervalos cronometrados para fornecer apoio de fogo à medida que a infantaria avançava. Os dois homens concordaram que o general Charles Mangin deveria liderar o ataque. Apelidado de "o açougueiro" por seus detratores, Mangin era um estrategista habilidoso que liderou pessoalmente suas tropas para a batalha. Pétain providenciou para que os batalhões de Mangin fossem trazidos com força total e equipados com as armas mais recentes, incluindo lançadores de granadas, rifles automáticos e lança-chamas.

A contra-ofensiva começou em 19 de outubro. Pétain tinha acumulado mais de 700 canhões pesados ​​- incluindo uma bateria de novos canhões ferroviários “superpesados” de 400 mm - e um número semelhante de peças leves e médias. Ele deu prioridade ao fogo de contra-ataque e, em apenas três dias, a artilharia francesa, dirigida por balões de observação e aeronaves, eliminou mais da metade das baterias alemãs no setor de Douaumont.

Para manter os alemães desequilibrados, Mangin não atacou ao amanhecer como de costume, mas permaneceu em posição durante a manhã. Então, às 14h00, gritos de guerra ecoaram no ar frio do outono. Os batalhões de assalto de liderança de Mangin conseguiram surpreender os defensores alemães e rapidamente ultrapassaram suas linhas de frente. Um pesado projétil de artilharia penetrou no Forte Douaumont durante o bombardeio e iniciou um fogo que expulsou os alemães. O fogo foi controlado, mas não antes que a infantaria francesa invadisse as posições alemãs. Uma hora depois do início do ataque, foguetes de sinalização subiram sobre o Forte Douaumont, dando a deixa para a artilharia francesa mudar o seu fogo. As tropas de assalto usaram espelhos para enviar uma mensagem de uma palavra para o posto de comando tático em Fort Souville: Victoire. Os aplausos ressoaram com a notícia de que, após oito meses, Fort Douaumont estava de volta às mãos dos franceses.

Os alemães sofreram pesadas perdas durante a contra-ofensiva e, em 1º de novembro, o avanço constante da infantaria francesa forçou o príncipe herdeiro Guilherme a abandonar o forte Vaux, seu outro grande prêmio. Ludendorff mais tarde lamentou: "A perda [dos fortes] foi dolorosa, mas ainda mais grave foi a dizimação totalmente inesperada de algumas de nossas divisões."

Pétain persistiu em sua ofensiva. Depois de consolidar suas posições em torno de Douaumont, ele se moveu para empurrar os alemães mais para trás, para garantir a segurança do forte. Em 14 de dezembro, os franceses atacaram, infligindo pesadas baixas aos alemães. À medida que a Batalha de Verdun chegava ao fim em meio a uma tempestade de neve em 16 de dezembro, os alemães haviam recuado quase ao ponto de partida de fevereiro. Este ataque final selou a vitória francesa. Ludendorff reconheceu: “Não apenas sofremos muitas baixas, mas também perdemos posições importantes. A tensão durante este ano provou ser muito grande ... Estávamos completamente exaustos na Frente Ocidental. ”

A Batalha de Verdun foi uma das batalhas mais longas e sangrentas da história, durando quase 10 meses e custando mais de meio milhão de vítimas francesas e alemãs. A vitória francesa marcou a queda da Alemanha no abismo. Enquanto muitos indivíduos contribuíram para o triunfo, Pétain elevou-se acima de todos eles. O general Joffre escreveu mais tarde: "O que salvou Verdun foi o senso tático altamente desenvolvido [de Pétain], seu aperfeiçoamento contínuo dos métodos de defesa e o aprimoramento constante que efetuou na organização do comando das unidades superiores. O General Pétain foi o coração e a alma da ação. ”

Robert B. Bruce é o autor de Pétain: Verdun para Vichy. Para leitura adicional, ele também recomenda: Verdun, por Henri-Philippe Pétain, e O preço da glória, de Alistair Horne.


Descrição do mecanismo de recuo hidropneumático [editar | editar fonte]

Mecanismo de culatra Canon de 75.

O cano da arma deslizou para trás nos rolos, incluindo um conjunto no cano, quando o tiro foi disparado. O cano foi preso perto da culatra a uma haste de pistão que se estendia em um cilindro cheio de óleo colocado logo abaixo da arma. Quando o cano recuou, o pistão foi puxado para trás pelo recuo do cano e, assim, empurrou o óleo através de um pequeno orifício para um segundo cilindro colocado embaixo. Esse segundo cilindro continha um pistão de flutuação livre que separava o óleo de um volume confinado de ar comprimido. Durante o recuo do cano, o pistão flutuante foi forçado para a frente pelo óleo, comprimindo o ar ainda mais. Esta ação absorveu o recuo progressivamente à medida que a pressão do ar interno aumentava e, no final do recuo, gerou uma forte contrapressão, mas decrescente, que retornou a arma para frente à sua posição original. A suavidade desse sistema não tinha igual em 1897 e por pelo menos mais dez anos. Cada ciclo de recuo no French 75, incluindo o retorno para a frente, durou cerca de dois segundos, permitindo uma taxa máxima de tiro atingível de cerca de 30 tiros por minuto.

Munição [editar | editar fonte]

O 75 francês disparou dois tipos de projéteis, ambos com uma velocidade de focinho propositalmente alta de 500 metros por segundo (1.600 e # 160 pés / s) e um alcance máximo de 6.900 metros (7.500 e # 160 jarda). As propriedades balísticas foram projetadas especificamente para trajetórias relativamente planas que se estendem até os alvos designados.

  • Uma cápsula de alto explosivo (HE) com detonação por impacto de 5,3 kg (12 & # 160lb) de aço de parede fina com um detonador temporizador. Foi preenchido com ácido pícrico, conhecido na França como "Melinite", usado desde 1888. O atraso durou cinco centésimos de segundo, destinado a detonar a cápsula no ar e à altura de um homem após ricochetear do solo. Essas bombas foram particularmente destrutivas para os pulmões dos homens quando explodiram em sua proximidade.
  • Uma cápsula de estilhaços fundida pelo tempo de 7,24 quilogramas (16,0 & # 160 lb) contendo 290 bolas de chumbo. As bolas dispararam para frente quando o cronômetro do detonador chegou a zero, idealmente estourando bem acima do solo e das tropas inimigas. Durante 1914 e 1915, o projétil de estilhaços foi o tipo dominante de munição encontrada nas baterias de 75 franceses. No entanto, em 1918, os projéteis de alto explosivo se tornaram o tipo virtualmente único de munição de 75 mm restante em serviço. Além disso, vários novos projéteis e detonadores foram introduzidos devido às demandas da guerra de trincheiras. Uma concha com cauda de barco (com um coeficiente balístico superior) que poderia atingir 11.000 metros (12.000 & # 160yd) também foi usada durante a última parte da guerra.

Cada projétil, fosse um alto explosivo ou um projétil de estilhaços, era fixado a uma caixa de latão que era automaticamente ejetada quando a culatra era aberta.

Capacidade de fogo rápido [editar | editar fonte]

O 75 francês introduziu um novo conceito em tecnologia de artilharia: tiro rápido sem realinhar a arma após cada tiro. & # 915 & # 93 A artilharia mais velha precisava ser avistada novamente após cada tiro para permanecer no alvo e, portanto, não disparava mais do que dois tiros por minuto. O 75 francês deu facilmente quinze tiros por minuto e conseguiu atirar ainda mais rápido por curtos períodos de tempo. Essa cadência de tiro, a precisão do canhão e a letalidade da munição contra o pessoal tornavam os 75 franceses superiores a todas as outras artilharias de campanha regimentais da época. Quando preparado para a ação, o primeiro tiro enterrou a pá da trilha e as âncoras de duas rodas no solo, após o que todos os outros tiros foram disparados de uma plataforma estável. Derrubar as âncoras de roda amarradas ao sistema de freio era chamado de "abatimento". O canhão não podia ser elevado além de dezoito graus, a menos que a pá da trilha tivesse sido profundamente enterrada no solo, no entanto, o canhão de campo 75 & # 160 mm não foi projetado para" fogo direto ". O canhão poderia ser atravessado lateralmente 3 graus em relação ao laterais deslizando a trilha no eixo da roda. Travessia progressiva juntamente com pequenas mudanças na elevação podem ser realizadas durante o disparo contínuo, chamado de "fauchage"ou" fogo de varredura ". Um estilhaço de bateria de 4 tiros poderia lançar 17.000 projéteis de bola em uma área de 100 metros de largura por 400 metros de comprimento em um único minuto, com resultados devastadores. Devido à capacidade de travessia da arma, quanto maior a distância para a concentração inimiga, a área mais ampla que poderia ser varrida.


Verdun (1916)

Ao escolher Verdun como o principal objetivo alemão para 1916, o General Erich von Falkenhayn, Chefe do Estado-Maior Alemão e Ministro da Guerra, antecipou a zombaria de que os britânicos lutariam até o último homem nos exércitos de seus aliados. Falkenhayn raciocinou que, para os britânicos, as frentes europeias na Primeira Guerra Mundial representavam nada mais do que um espetáculo à parte, com os exércitos russo, italiano e francês como seus bastardos. Os italianos e russos, acreditava Falkenhayn, já estavam naufragando por conta própria. Apenas a França permaneceu.

“A França quase chegou ao fim de seu esforço militar.” Falkenhayn escreveu ao Kaiser Wilhelm II alemão em dezembro de 1915.

Se conseguirmos abrir os olhos de seu povo para o fato de que, no sentido militar, eles não têm mais nada pelo que esperar. . . o ponto de ruptura seria alcançado, e a melhor espada da Inglaterra arrancada de sua mão. . . Atrás do setor francês na Frente Ocidental, existem objetivos para cuja manutenção o Estado-Maior francês seria obrigado a incluir todos os homens que possuíssem. Se o fizerem, as forças da França sangrarão até a morte, pois não pode haver dúvida de uma retirada voluntária.

O objetivo que Falkenhayn escolheu para colocar a França neste dilema moral e militar foi a cidade fortificada de Verdun, no rio Meuse. Verdun encaixou-se admiravelmente na conta de Falken-hayn. Teve um imenso significado histórico e emocional para os franceses e formou o eixo norte da dupla linha de defesa de fortificações construídas para proteger a fronteira oriental da França após a Guerra Franco-Prussiana de 1870-1. Monte um ataque aqui, com potencial ameaçador suficiente, calculou Falkenhayn, e o exército francês seria inextricavelmente atraído para Verdun e mutilado até a extinção pelos alemães. O mangle seria fornecido por uma série de avanços limitados, mas atricionistas, intensamente apoiados pela artilharia e temperados com surpresa.

As propostas de Falkenhayn atraíram o Kaiser e seu filho, o príncipe herdeiro Wilhelm, cujo Quinto Exército vinha batendo em Verdun com pouco sucesso desde 1914. Mas o príncipe e seu chefe de Estado-Maior, general Schmidt von Knobelsdorf, pareciam ver a campanha de Verdun mais em termos de despedaçar os franceses com um bombardeio do que de sangrá-los por atrito. Wilhelm, que queria atacar em ambos os lados do Mosa, não apenas na margem direita, como Falkenhayn propôs, declarou o objetivo da campanha como "capturar a fortaleza de Verdun por métodos precipitados". Comparado com esta fraseologia feroz, a noção de Falkenhayn de "uma ofensiva na área de Meuse na direção de Verdun" parecia enigmática. Apesar do codinome adequadamente malévolo da Operação Gericht (Julgamento) dado à sua ofensiva, a abordagem essencialmente indiferente de Falkenhayn plantou as sementes do fracasso alemão final em Verdun. Basicamente, essa falha foi enraizada na escolha tímida de Falkenhayn de uma frente muito estreita para o ataque inicial e também em sua extrema parcimônia em distribuir reservas.

Embora o príncipe herdeiro Wilhelm e outros parecessem suspeitar desse resultado, os preparativos para a campanha prosseguiram como Falkenhayn havia planejado originalmente. Fez isso em um ritmo notável para aqueles momentos de lazer. Semanas, em vez dos meses habituais, dividiram as consultas preliminares de Falkenhayn com o Kaiser em Potsdam em ou por volta de 20 de dezembro de 1915, desde a emissão das ordens finais em 27 de janeiro de 1916 e a data projetada para o ataque de 12 de fevereiro.

Durante este período, os alemães acumularam nas florestas que cercavam Verdun uma força massiva de 140.000 homens e mais de 1.200 canhões - 850 deles na linha de frente - juntamente com 2,5 milhões de projéteis trazidos por 1.300 trens de munição e um braço aéreo de 168 aeronaves bem como balões de observação. Um padrão superlativo de sigilo foi alcançado pela hábil camuflagem dos canhões, pela construção de galerias subterrâneas para abrigar as tropas em vez das mais usuais trincheiras de "salto" e por patrulhas aéreas do amanhecer ao anoitecer para impedir que os pilotos franceses lançem olhares de espionagem sobre a área.

Essas preparações gigantescas estavam, no entanto, sendo dirigidas contra um mamute militar cujos dentes haviam sido arrancados. No início de 1916, a tão alardeada inexpugnabilidade de Verdun havia sido seriamente enfraquecida. Ele havia sido "desclassificado" como uma fortaleza no verão anterior e todos, exceto alguns de seus canhões e guarnições, foram removidos. Este foi principalmente o trabalho do General Joseph JC Joffre, C-in-C do Exército francês, que, com outros, presumiu desde a queda relativamente fácil em 1914 das fortalezas belgas em Liège e Namur que esta forma de defesa era redundante no que dizia respeito à guerra moderna. Entre agosto e outubro de 1915, portanto, Verdun foi despojado de mais de 50 baterias completas de armas e 128.000 cartuchos de munição. Estes foram divididos em outros setores aliados onde a artilharia era curta. O processo de remoção ainda estava acontecendo no final de janeiro de 1916, quando os cerca de 60 fortes de Verdun possuíam menos de 300 armas com munição insuficiente.

O resultado foi que, na véspera da ofensiva alemã, as defesas francesas em Verdun estavam perigosamente fracas, desde as trincheiras, abrigos e postos de metralhadoras até a rede de comunicações e cercas de arame farpado. Homens de visão que protestaram contra o desarmamento precipitado de Verdun o fizeram em vão. Um deles, o general Coutanceau, foi demitido do governo de Verdun e substituído no outono de 1915 pelo idoso e aparentemente mais tratável general Herr. Outro, o coronel Emile Driant, comandante dos 56º e 59º Batalhões de Chasseur da 72ª Divisão, 30º Corpo, avisou já em 22 de agosto de 1915: “O golpe da marreta será dado na linha Verdun-Nancy.” Depois que sua opinião chegou aos ouvidos de Joffre, Driant foi severamente repreendido em dezembro por despertar temores infundados. O general Herr percebeu rapidamente que o alarme de Coutanceau tinha sido perfeitamente justificado e que ele precisava urgentemente de reforços para preparar a linha de defesa que Joffre havia ordenado em Verdun. Mas as súplicas de Herr pouco fizeram para penetrar na nuvem de presunção que girava sobre a questão de defender Verdun. Esse clima permaneceu impenetrável por algumas semanas, apesar das informações de desertores alemães sobre movimentos de tropas e licenças canceladas e outros vislumbres da terrível verdade.

O último momento quase havia chegado antes que um vislumbre de bom senso começasse a se infiltrar. Em 24 de janeiro, o general Nöel de Castelnau, chefe do Estado-Maior de Joffre, ordenou a conclusão rápida da primeira e da segunda trincheiras na margem direita do Mosa, e uma nova linha intermediária.

Em 12 de fevereiro, duas novas divisões chegaram a Verdun - para grande alívio de Herr - para trazer a força francesa para 34 batalhões contra 72 alemães. Se o ataque alemão tivesse começado em 12 de fevereiro como planejado, sem dúvida teria destruído as fracas defesas francesas para marcar uma vitória impressionante do rolo compressor.

Do jeito que estava, 12 de fevereiro não foi um dia de batalha selvagem, mas de nevascas e neblina densa que proporcionaram visibilidade de menos de 1.100 metros. Diz-se que a área de Verdun "aproveita" um dos climas mais imundos da França. Por uma semana, ele manteve sua reputação com neve, mais neve, rajadas de chuva e vendavais.

Só em 21 de fevereiro - pouco antes das 07h15 - um projétil maciço, quase da altura de um homem, explodiu de um dos dois canhões navais alemães de 15 pol. (380 mm) e rugiu ao longo dos 20 quilômetros que separavam sua posição camuflada de Verdun . Lá, ele explodiu no pátio do Palácio do Bispo. A este sinal, um bombardeio de artilharia assassino irrompeu das linhas alemãs e um tornado de fogo - incluindo bombas de gás venenoso - começou a esfolar as posições francesas ao longo de uma frente de seis milhas. A terra convulsionou e o ar se encheu de chamas, vapores e um holocausto de estilhaços e aço que, os alemães claramente esperavam, destruiria todos os seres vivos ao seu alcance. O bombardeio continuou até cerca de 1200, quando parou para que os observadores alemães pudessem ver onde - se em algum lugar - bolsões de defensores franceses sobreviveram. Então a artilharia começou de novo, destruindo trincheiras, abrigos, arame farpado, árvores e homens até que toda a área de Malancourt a Eparges se tornou um deserto cheio de cadáveres.

Entre 1500 e 1600, a barragem se intensificou como um prelúdio para o primeiro avanço da infantaria alemã ao longo de uma frente de 4,5 milhas de Bois d'Haumont a Herbebois. O avanço começou em 1645, quando pequenos grupos de patrulha surgiram ao longo de 656 a 1.203 jardas de No Man’s Land em ondas a 87,5 jardas de distância. Seu objetivo era descobrir onde a resistência francesa ainda poderia existir e localizá-la para a artilharia - que então acabaria com os defensores sobreviventes. Essa abordagem provisória, resultado da cautela excessiva de Falkenhayn, não agradou ao beligerante general von Zwehl, comandante do 7 Corpo de Reserva de Vestefália. Von Zwehl, cuja posição era oposta a Bois d'Haumont, prestou um breve serviço da boca para fora às ordens de Falkenhayn, enviando patrulhas de sondagem primeiro, mas apenas um curto período de tempo se passou antes de ordenar que seus soldados de combate os seguissem. Os vestfalianos invadiram o Bois d'Haumont, ultrapassaram a primeira linha de trincheiras francesas e em cinco horas haviam se apoderado de toda a madeira.

À direita do Bois d'Haumont fica o igualmente devastado Bois des Caures. Aqui, 80.000 projéteis caíram em uma área de 500.000 jardas quadradas. Neste deserto destruído, as patrulhas avançadas do Corpo de 18 alemães esperavam encontrar nada além de montes de corpos despedaçados na lama. Em vez disso, eles foram confrontados com um desafio feroz dos Chasseurs do Coronel Driant. Dos 1.200 homens originais sob o comando de Driant, menos da metade sobreviveu ao bombardeio de artilharia. Agora, esses sobreviventes despejaram tiros de metralhadora e rifle contra os alemães infiltrados dos redutos de concreto e pequenas fortalezas que Driant astuciosamente espalhou por entre as árvores.

Resistência isolada feroz semelhante estava ocorrendo em toda a frente, causando aos alemães mais atrasos e mais baixas - 600 à meia-noite - do que eles haviam calculado ser possível. Ao cair da noite em 21 de fevereiro, o único buraco decisivamente aberto na linha francesa foi no Bois d'Haumont, onde os Westfalianos do general Zwehl estavam agora solidamente entrincheirados. Em outro lugar, os alemães haviam capturado a maioria das trincheiras avançadas francesas, mas foram retidos quando a escuridão pôs fim à luta do primeiro dia, que rendeu apenas 3.000 prisioneiros.

Nos dois dias seguintes, os alemães atacaram com muito mais força e muito mais iniciativa. Em 22 de fevereiro, eles atacaram a aldeia de Haumont, na orla da floresta, com tiros de granada e expulsaram os defensores franceses restantes com bombas e lança-chamas. Naquele mesmo dia, o Bois de Ville foi dominado e no Bois des Caures, que os alemães envolveram em ambos os lados, o coronel Driant ordenou que seus caçadores se retirassem para Beaumont, cerca de meia milha atrás da floresta. Apenas 118 Chasseurs conseguiram escapar. Driant não estava entre eles. Em 23 de fevereiro, os alemães saturaram Samogneux com uma saraivada de tiros, capturaram Wavrille e Herbebois e flanquearam a aldeia de Brabant, que os franceses evacuaram. No dia seguinte - 24 de fevereiro - apesar de sua resistência centímetro a centímetro, o ritmo do desastre acelerou para os franceses com 10.000 prisioneiros, a queda final de sua primeira linha de defesa e o colapso de sua segunda posição em questão de horas.

Os alemães estavam agora de posse de Beaumont, Bois de Fosses, Bois des Caurieres e parte do caminho ao longo da ravina La Vauche que levava a Douaumont.

Incrivelmente, a princípio a magnitude do desastre não caiu no QG de Joffre em Chantilly, onde o Estado-Maior se persuadiu de que o ataque alemão era uma mera diversão. "Papa" Joffre, que há muito acreditava que uma séria ofensiva alemã era mais provável no vale de Oise, Rheims ou Champagne, manteve sua habitual imperturbabilidade a tal ponto que às 23h do dia 24 de fevereiro adormeceu quando o general de Castelnau veio martelando na porta de seu quarto trazendo más notícias da frente. Armado com “plenos poderes” de Joffre, que então voltou calmamente para a cama, De Castelnau correu durante a noite para Verdun.

Mais ou menos na época em que ele chegou lá, no início de 25 de fevereiro, uma patrulha de 10 homens do 24º Regimento de Brandemburgo do 3 Corpo de exército entrou no Forte Douaumont e tomou posse dele e de seus três canhões enquanto a guarnição francesa de 56 artilheiros de reserva dormia. Este episódio ridículo, que a propaganda alemã exagerou em uma vitória difícil, chocou os franceses ao desespero melancólico e à compreensão do verdadeiro estado de coisas. Em Chantilly, muitos oficiais defenderam abertamente o abandono de Verdun.

Aí, de Castelnau chegou à conclusão de que o flanco direito francês devia ser recuado e que a linha de fortes devia ser mantida a todo o custo. Acima de tudo, os franceses devem manter a margem direita do Mosa, onde de Castelnau acha que uma defesa decisiva pode, e deve, ser ancorada nas cristas. O infeliz general Herr foi substituído imediatamente pelo general Henri Philippe Pétain, de 60 anos. De Castelnau canibalizou o Segundo Exército de Pétain com o Terceiro Exército para formar para ele um novo Segundo Exército.

Pétain assumiu a responsabilidade pela defesa de Verdun às 24 horas do dia 25 de fevereiro, depois de chegar naquela tarde para encontrar o QG de Herr em Dugny, ao sul de Verdun, em um caos de pânico e recriminação. Pétain, no entanto, considerou a situação muito menos desesperadora do que parecia, embora a perda de Fort Douaumont e de seu ponto de observação incomparável tenha sido um golpe sério. Ele decidiu que os fortes sobreviventes de Verdun deveriam ser fortemente re-guarnecidos para formar os baluartes principais de uma nova defesa. Pétain mapeou novas linhas de resistência em ambas as margens do Meuse e deu ordens para uma posição de barragem a ser estabelecida através de Avocourt, Fort de Marre, arredores NE de Verdun e Fort du Rozellier. A linha Bras-Douaumont foi dividida em quatro setores - ela Woevre, Woevre-Douaumont, montada no Mosa e a margem esquerda do Mosa. Cada setor foi confiado a novas tropas do 20º (“Ferro”) Corpo de exército. Sua principal tarefa era atrasar o avanço alemão com contra-ataques constantes.

Pétain providenciou para que os quatro comandos fossem abastecidos com artilharia nova ao chegar pela estrada Bar-le-Duc - que logo foi rebatizada de “Caminho Sagrado”. Três mil Territoriais trabalharam incessantemente para manter sua superfície não metálica em constante reparo, para que pudesse resistir ao uso intensamente punitivo de comboios de caminhões - 6.000 deles em um único dia. Ao longo de La Voie Sacrée vieram os reforços extremamente necessários para substituir os 25.000 homens que os franceses haviam perdido em 26 de fevereiro - cinco novos corpos deles em 29 de fevereiro. Pétain já estava aumentando seu estoque de artilharia com 388 canhões de campanha e 244 canhões pesados ​​que estavam em Verdun em 21 de fevereiro em direção ao pico que atingiu algumas semanas depois de 1.100 canhões de campanha, 225 canhões de 80-105 mm e 590 canhões pesados . Ele também colocou a 59ª Divisão para trabalhar na construção de novas posições defensivas.

Sua injeção de nova estratégia, novo sangue, novos suprimentos e nova esperança na defesa de Verdun logo começou a desconcertar os alemães. Em qualquer caso, seu ímpeto estava gradualmente diminuindo. Em 29 de fevereiro, seu avanço chegou a uma paralisação exausta depois que a última de sua energia inicial foi gasta em três dias de ataques violentos contra Douaumont, Hardaumont e Bois de la Caillette.

Naquela conjuntura, além de seu próprio humor de "pessimismo doloroso", o fator mais prejudicial para os alemães era a artilharia francesa localizada na margem esquerda do Mosa. Aqui, mais e mais alemães ficavam sob fogo à medida que avançavam ao longo da margem direita. A solução era óbvia, como Pétain há muito temia e o príncipe herdeiro Wilhelm e o general von Knobelsdorf há muito insistiam. Em 6 de março, após uma violenta barragem de artilharia de dois dias, a Reserva Alemã 6 e o ​​Corpo de Reserva 10, parcialmente empurraram através do Meuse inundado e em uma tempestade de neve rodopiante, atacou ao longo da margem esquerda. Uma ponta paralela desse novo ataque foi planejada para atacar ao longo da margem direita em direção ao Forte Vaux, cujos artilheiros estavam atacando ferozmente o flanco esquerdo alemão.

Apesar de um reboco da artilharia francesa no Bois Bourrus, os alemães aceleraram ao longo da margem esquerda e varreram as aldeias de Forges e Regneville - terminando ao anoitecer em posse da Altura 265 na Côte de l'Oie. Essa crista era de importância crucial, uma vez que conduzia através do adjacente Bois des Corbeaux em direção ao longo monte conhecido como Mort Homme. Mort Homme possuía picos duplos e ofereceu duas vantagens aos alemães. Em primeiro lugar, abrigava uma bateria particularmente ativa de canhões de campanha franceses e, em segundo lugar, de suas alturas estendia-se uma vista panorâmica magnífica da paisagem circundante. Isso deu a quem o possuía um ponto de observação premiado.

Mas Mort Homme logo fez jus ao seu nome horrível. Depois de atacar o Bois des Corbeaux em 7 de março e perdê-lo para um contra-ataque francês determinado no dia seguinte, os alemães prepararam outra tentativa contra Mort Homme em 9 de março - desta vez na direção de Béthincourt no NW. Eles apreenderam o Bois des Corbeaux uma segunda vez, mas a um custo tão incapacitante que não puderam continuar.

Os resultados foram deprimentemente semelhantes na margem direita do Meuse, onde o esforço alemão desapareceu sob as paredes do Forte Vaux. As dificuldades de suprimento de munição fizeram o ataque lá mancar dois dias antes do ataque à margem esquerda. Com isso, o efeito paralelo da ofensiva alemã foi arruinado.

Inexoravelmente, talvez inevitavelmente, a luta em torno de Verdun estava adquirindo aquela qualidade de trabalho árduo e massacre, e de vidas jogadas fora por ganhos mesquinhos e de curta duração que eram uma característica tão familiar da luta na Primeira Guerra Mundial.

Tanto Pétain quanto, à sua maneira, von Falkenhayn, eram devotos do atrito por armas de fogo em vez de mão de obra, mas entre março e maio, a luta em Verdun, como um monstro de Frankenstein renunciando a seu mestre, assumiu uma vontade própria e reverteu isso preferência. As baixas alemãs passaram de 81.607 no final de março para 120.000 no final de abril, e os franceses de 89.000 para 133.000, enquanto os dois lados se agrediam pela posse de Mort Homme. No final de maio, quando os alemães finalmente tomaram essa posição vital, suas perdas ultrapassaram as de seus inimigos. Na margem direita do Mosa, nos mesmos três meses, a luta oscilou de um lado para outro no "Quadrilátero Mortal" - uma área ao sul de Fort Douaumont - ao som de maníacas e intermináveis ​​barragens de artilharia, nunca se resolvendo de forma decisiva a favor de um lado ou do outro.

O processo enfraqueceu bastante os dois competidores. O comportamento rebelde e a fofoca derrotista tornaram-se mais comuns nas fileiras francesas e os oficiais franceses toleraram tacitamente esse sentimento. Mais e mais alemães, muitos deles apavorados, garotos desajeitados de 18 anos estavam ficando enjoados de exaustão, com o barulho das armas e a sujeira em que eram forçados a viver.

Enervação e desânimo afetaram as cabeças, bem como os corpos dos dois esforços de guerra opostos. Em 21 de abril, o príncipe herdeiro Wilhelm decidiu que toda a campanha de Verdun foi um fracasso sangrento e deveria ser encerrada. “Um sucesso decisivo em Verdun só poderia ser assegurado ao preço de pesados ​​sacrifícios, desproporcionais aos ganhos desejados”, escreveu ele. Esses sentimentos foram repetidos pelo general Pétain, que estava sendo importunado por Joffre para montar uma contra-ofensiva agressiva. Pétain hesitou diante do aumento do sacrifício humano que isso implicava e se apegou ao princípio da defesa paciente e impassível.Pétain estava em uma posição difícil. Verdun já havia se tornado um símbolo nacional de resistência implacável aos alemães, e o próprio Pétain um ídolo nacional. Por outro lado, Verdun estava ameaçando devorar todo o exército francês e certamente representava um sério esgotamento da força de trabalho reservada por Joffre para a próxima ofensiva anglo-francesa no Somme.

Para ambos os lados em Verdun, essas vacilações no topo abriram o caminho para homens mais implacavelmente determinados a escalar a luta para níveis ainda mais brutais. Em 19 de abril, Pétain foi nomeado Comandante do Grupo de Exércitos do Centro, uma posição que o colocou no controle remoto, e não no controle direto das operações. Seu lugar como comandante do Segundo Exército foi assumido pelo General Robert Georges Nivelle, cujo estilo de guerra freebooter chamou a atenção de Joffre durante sua série de ataques audaciosos, embora caros, ao longo da margem direita do Meuse. Nivelle assumiu em 1º de maio e chegou à sede em Souilly com o anúncio impetuoso: “Temos a fórmula!” Ele também foi responsável por uma citação atribuída às vezes a Pétain: “Ils ne passeront pas!”

A fórmula de Nivelle exibiu-se em todo o seu desperdício sangrento em 22/23 de maio, quando o General Charles Mangin encenou um ataque extravagante ao Fort Douaumont. Depois de um bombardeio de cinco dias, que mal afetou as defesas do forte, as tropas de Mangin saíram de suas trincheiras de salto direto para um furacão de tiros letais alemães. Em minutos, o 129º Regimento francês tinha apenas 45 homens restantes. Um batalhão havia desaparecido. Os remanescentes do 129º atacaram o forte e montaram um posto de metralhadora em uma casamata contra a qual os alemães defensores se lançaram em um clima de loucura suicida semelhante. Dos 160 Jägers, Leibgrenadiers e homens do 20º Regimento Alemão que tentaram superar o ninho francês, apenas 50 voltaram vivos ao forte. Na noite de 22 de maio, Fort Douaumont estava nas mãos dos franceses, mas os alemães encenaram contra-ataques violentos, coroando seu ataque com oito doses maciças de explosivos lançados de um lança-minas a 80 metros de distância. Mil franceses foram feitos prisioneiros, e apenas uma dispersão patética de seus camaradas conseguiu cambalear para longe do forte.

Este fiasco sangrento rasgou uma lacuna de 500 jardas nas linhas francesas e enfraqueceu muito sua força na margem direita do Mosa. Juntamente com o fato de que a posse alemã de Mort Homme anulou em grande parte o poder de fogo francês no cume de Bois Borrus, o conflito autodestrutivo em Fort Douaumont deu grande incentivo à chamada ofensiva "Taça de Maio" que os alemães planejavam para o início de junho.

A inspiração por trás da “Copa de Maio” foi o general von Knobelsdorf, que temporariamente eclipsou o príncipe herdeiro Guilherme. Como o novo número oposto de Nivelle, von Knobelsdorf logo demonstrou uma resolução igualmente implacável de vencer o inimigo pela força bruta. A “Taça de Maio” consistiu em um golpe poderoso na margem direita do Mosa por cinco divisões na metade da frente de ataque de 21 de fevereiro. Seu objetivo era levantar o último véu de Verdun - Fort Vaux, Thiaumont, a cordilheira Fleury e Fort Souville.

Em 1º de junho, os alemães cruzaram a ravina de Vaux e, após uma disputa frenética, forçou o major Sylvain Raynal - comandante do Forte Vaux - a se render em 7 de junho. Em 8 de junho, o general Nivelle montou seis tentativas malsucedidas de socorro, a um custo terrível. Ele foi impedido de fazer a sétima tentativa apenas quando Pétain a proibiu expressamente. Em outros lugares - em volta do Ouvrage de Thiaumont - a luta trouxe perdas terríveis para os dois lados. Só os franceses estavam perdendo 4.000 homens por divisão em uma única ação. Em 12 de junho, as novas reservas de Nivelle somavam apenas uma brigada - não mais de 2.000 homens.

Com os alemães agora prontos para tomar o Fort Souville - a última grande fortaleza protegendo Verdun - o desastre final parecia iminente para os franceses. A salvação na última hora veio na forma de duas ofensivas aliadas em outros teatros de guerra. Em 4 de junho, na Frente Oriental, o general russo Alexei A. Brusilov lançou 40 divisões na linha austríaca na Galícia, em um ataque surpresa que achatou seus defensores. Os russos fizeram 400.000 prisioneiros. Para reforçar seu esforço de guerra, agora ameaçado de colapso total, o marechal de campo Conrad von Hötzendorf, o C-in-C austríaco, implorou a Falkenhayn para enviar reforços alemães. De má vontade, Falkenhayn separou três divisões da Frente Ocidental. Enquanto isso, os franceses vinham fazendo algumas súplicas por conta própria. Em maio e junho, Joffre, de Castelnau, Pétain e o primeiro-ministro francês Aristide Briant imploraram ao general Sir Douglas Haig, o C-in-C britânico, que avançasse na ofensiva de Somme desde a data projetada para início em meados de agosto. Haig finalmente concordou em 24 de junho, e naquele dia o bombardeio preliminar de uma semana começou.

Neste momento, um ataque alemão de 30.000 homens em Fort Souville, que tinha começado com fosgênio - “Cruz Verde” - ataques de gás em 22 de junho já havia desmoronado. Apesar de seus efeitos horríveis em tudo o que vivia e respirava, a nova barragem de fosgênio não foi intensa nem prolongada o suficiente para paralisar o poder da artilharia francesa. Este déficit, junto com o fracasso alemão em atacar em uma frente ampla o suficiente, sua recente perda de superioridade aérea em relação aos franceses, seu encolhimento de mão de obra e a devastação que a sede estava causando em suas linhas, combinou-se para afundar o ataque alemão contra Fort Souville em 22 de junho. Julho e agosto testemunharam tentativas cada vez mais insignificantes dos alemães de arrebatar o prêmio que havia chegado tão tentadoramente perto, mas todas terminaram em fracasso e exaustão. O moral alemão estava em seu nível mais baixo. Em 3 de setembro, a ofensiva alemã finalmente desapareceu em um fraco paroxismo de esforços. Verdun propriamente dito chegou ao fim.

Para os alemães, essa queda de cortina miserável sobre o drama de Verdun foi auxiliada pelo fato de que depois de 24 de junho, as exigências da luta em outros lugares negaram-lhes novos suprimentos de munição e, depois de 1 de julho, homens.

Tudo o que faltava era que os franceses se rearmassem, reforçassem suas tropas e contra-atacassem para recuperar o que haviam perdido. Em 24 de agosto de 1917, após uma série brilhante de campanhas planejadas por Pétain, Nivelle e Mangin, a única marca no mapa para mostrar que os alemães haviam ocupado alguma coisa na área de Verdun denotava a vila de Beaumont.

Durante essa contra-ofensiva, os fortes anteriormente difamados se reintegraram como poderosas armas de defesa. Quando os franceses os recapturaram, eles descobriram quão relativamente pouco haviam sofrido com os massivos golpes de artilharia que receberam. Essa descoberta tornou os fortes na moda entre os estrategistas militares franceses mais uma vez. Fê-lo de forma mais notável, e mais tarde mortalmente para a França, na mente de André Maginot, Ministro da Guerra de novembro de 1929 a janeiro de 1931 e na época patrocinador da Linha de Fortificações Maginot.

É claro que a durabilidade de uma fortaleza não foi concedida às 66 divisões francesas e 43,5 divisões alemãs que lutaram em Verdun entre fevereiro e junho de 1916, nem ao terreno que disputaram tão amargamente por tanto tempo. Ambos sofreram cicatrizes permanentes. A terra ao redor de Verdun, varrida repetidamente por bombardeios de saturação - mais de 12 milhões de tiros da artilharia francesa apenas - tornou-se um deserto devastado e infértil semelhante ao lunar. Em 1917, o solo de Verdun estava densamente semeado com carne morta e irrigado com sangue derramado, tendo causado mais de 1,25 milhão de vítimas. Entre fevereiro e dezembro de 1916, os franceses perderam 377.231 homens e os alemães cerca de 337.000 em uma redução de suas fileiras. Nessas circunstâncias, a Frente Ocidental deixou de ser um espetáculo secundário para os britânicos - sempre fora assim. Eles foram forçados a assumir o papel de estrela no esforço de guerra aliado que os franceses haviam desempenhado anteriormente. Uma repetição de Verdun era simplesmente inconcebível.


Lord Northcliff em Verdun

Qual é o motivo secreto por trás da tentativa alemã de quebrar a linha francesa em Verdun, na qual o exército do Príncipe Herdeiro está sofrendo perdas tão terríveis? É financeiro, tendo em vista o próximo empréstimo de guerra? É dinástico? Ou tem como objetivo influenciar os neutros que duvidam? Pelas evidências de desertores alemães, sabe-se que o ataque foi originalmente planejado para ocorrer um ou dois meses depois, quando o solo estivesse seco. A primavera prematura fez com que os alemães acelerassem seus planos. Houve dois atrasos finais devido ao mau tempo, e então veio o ataque colossal de 21 de fevereiro.

Os alemães cometeram muitos dos erros que cometemos em Gallipoli. Eles anunciaram que algo grande estava pendente com o fechamento da fronteira com a Suíça. Os franceses que não estavam prontos também foram avisados ​​por seu próprio astuto Departamento de Inteligência. Seus avions não estavam ociosos e, se a confirmação fosse necessária, foi dada por desertores, que, supondo os horrores que viriam, rastejaram para fora das trincheiras à noite, deitaram à beira do Mosa até de manhã, e depois se entregaram, junto com as informações que desde então se mostraram precisas. As coisas deram errado com os alemães de outras maneiras. Um Zeppelin que deveria explodir entroncamentos ferroviários importantes na linha de comunicações francesa foi derrubado em Revigny e, incidentalmente, os habitantes do que restou daquela cidade muito bombardeada foram vingados pelo espetáculo do dirigível em chamas caindo no chão e o içamento com seu próprio petardo de 30 hunos nele. Não é necessário recapitular que o gigantesco esforço de 21 de fevereiro foi frustrado pela frieza e tenacidade dos soldados franceses e pela cortina mortal de fogo dos artilheiros franceses.

Embora uma grande quantidade de absurdos calculados tenha sido enviada em comunicados oficiais e dilatada por correspondentes de jornais ditirâmbicos de Berlim sobre a tomada de assalto de um forte desmantelado há muito tempo em Douaumont, nada foi admitido pelos alemães quanto ao preço terrível com sangue eles pagam desde 21 de fevereiro e ainda estão pagando. As perdas francesas são, e têm sido, insignificantes. Eu conheço a figura oficial. Foi verificado por conversas com membros das Sociedades da Cruz Vermelha britânica, francesa e americana, que obviamente estão em posição de saber. Os feridos que passam por suas mãos vêm, em muitos casos, direto de onde viram alemães mortos, como foi descrito por dezenas de testemunhas, mentindo como estava a Guarda Prussiana na primeira Batalha de Ypres. A evidência de um exército quanto às perdas de outro exército precisa de corroboração cuidadosa. Isso existe amplamente nas evidências de muitos prisioneiros alemães interrogados individual e independentemente no quartel-general francês.

Pode-se tomar como característico o caso de um homem, pertencente ao 3º Batalhão do 12º Regimento da 5ª Divisão do 3º Corpo de Exército. Na manhã do dia 28 de fevereiro este prisioneiro chegou ao forte de Douaumont e lá encontrou um batalhão do 24º Regimento, elementos do 64º Regimento e do 3º Batalhão de Jaegers. A força de sua companhia havia sido, no dia 21 de fevereiro, 200 fuzis com quatro oficiais. Em 22 de fevereiro havia caído para 70 fuzis, com um oficial. As outras empresas sofreram perdas semelhantes. Em 23 de fevereiro a companhia do prisioneiro foi reforçada por 45 homens, portando os números do 12º, 52º, 35º e 205º Regimentos. Esses homens foram retirados de vários depósitos no interior. Os homens do 12º Regimento acreditavam que cinco regimentos estavam na reserva na floresta atrás do 3º Corpo, mas, com o passar do tempo e as perdas aumentaram sem qualquer sinal da presença real dessas reservas, as dúvidas se espalharam se elas realmente existiam. O prisioneiro declarou que seus camaradas não eram mais capazes de novos esforços.

Nenhum dos presos questionados estimou as perdas sofridas por seus companheiros em menos de um terço do total efetivo. Levando em consideração todas as indicações disponíveis, pode-se presumir com segurança que, durante os combates dos primeiros 13 dias, os alemães perderam em mortos, feridos e prisioneiros pelo menos 100.000 homens.

Os lucros - como o soldado fala de tais assuntos - sendo tão pequenos, quais foram então os motivos avassaladores que impulsionaram o ataque a Verdun e a trapaça dos comunicados alemães? Foi alguma das razões que apresentei acima, ou foi um efeito da pressão econômica que levou ao erro de cálculo de que a possível tomada da linha francesa em Verdun era um meio de encerrar a guerra? Os alemães estão tão acostumados a interpretar mal as mentes de outras nações que são tolos o suficiente para se fazerem acreditar nisso ou em qualquer outra coisa tola. Não se pode pretender que o ataque contivesse algo de necessidade militar. Foi instado a avançar em uma época do ano em que as condições meteorológicas poderiam se provar, como provaram, uma séria desvantagem em questões como o movimento de grandes armas e a observação essencial por aviões.

O distrito de Verdun fica em um dos setores mais frios e enevoados da longa linha entre Nieuport e a Suíça. Mudanças de temperatura também são um pouco mais freqüentes aqui do que em outros lugares e tão repentinas são essas mudanças que não faz muito tempo aqui ocorreram, em uma parte da frente, uma das lembranças furiosas e românticas da natureza de seu poder de impor sua vontade. As trincheiras francesas e alemãs opostas, seus parapeitos totalmente congelados, estavam tão perto que realmente podiam ouvir um ao outro. Perto do amanhecer, um degelo rápido começou. Os parapeitos derreteram e diminuíram, e duas longas filas de homens ficaram nus, por assim dizer, frente a frente com apenas duas possibilidades de assassinato em massa de um lado ou do outro, ou uma paz temporária não oficial para a construção de novas proteções de parapeito.

A situação era surpreendente e única na história da guerra de trincheiras. Os oficiais franceses e alemães, sem conferir e sem vontade de negociar, viraram as costas para não verem uma cena oficialmente tão antipática, e os homens de cada lado reconstruíram seus parapeitos sem disparar um único tiro.

Esse exemplo serve para ilustrar o clima precário em que os alemães empreenderam uma aventura em cujo rápido sucesso os elementos desempenham um papel importante. Que o ataque certamente seria mais caro para eles do que para os franceses, o estado-maior alemão devia saber. O fato de que o sofrimento dos feridos que jaziam durante as longas noites de vento gelado na Terra de Ninguém nas entrelinhas seria grande provavelmente não perturbou o príncipe herdeiro. É um dos fatos mais crescentes na história da guerra que os franceses, perscrutando ao luar o que pensavam serem alemães rastejantes furtivamente, descobriram que eram homens feridos congelados até a morte.

A vasta batalha de Verdun poderia ter sido planejada para o benefício dos espectadores interessados, não fosse que toda a zona por quilômetros ao redor da grande cena fosse tão fechada para o mundo exterior quanto uma loja do Maçom. Equipado com todo tipo de passe possível, acompanhado por um membro do Estado-Maior da França em um carro militar dirigido por um motorista cujo capacete de aço o marcava como soldado, fui, no entanto, detido por policiais intratáveis ​​em um ponto a vinte e cinco milhas de distância da grande cena. Mesmo àquela distância, a reverberação triste e incessante dos canhões era insistente e, enquanto a nobreza examinava nossos papéis e esperava por instruções telefônicas, contei mais de 200 vozes distantes de Kultur.

À medida que nos aproximamos cada vez mais da grande arena para a qual os olhos do mundo inteiro estão voltados hoje, as provas da eficiência e da meticulosidade francesas são incontáveis. Não pretendo ter nenhum conhecimento militar além de alguns restos recolhidos em cerca de meia dúzia de visitas à guerra, mas a abundância de cartuchos de reserva para armas, desde poderosos obuses até a graciosa mitrailleuse francesa do avião, da munição de rifle, de depósitos de gasolina, e de vagões a motor de todos os tipos, era notável. Posso realmente dizer que o volume excedeu qualquer coisa em minha experiência anterior.

À medida que nos aproximamos da batalha, o volume do som torna-se mais alto e às vezes fantástico. E é curioso, a mistura de paz com guerra. O chocolate e os anúncios de pneus nas paredes da vila, a pedra do quilômetro com seus dez quilômetros até Verdun, uma vila cur '8e passeando pacificamente ao longo da rua da vila, como se fosse março de 1914 e sua congregação não tivesse sido enviados para longe da zona de guerra, enquanto suas casas eram ocupadas por um enxame exército de homens em azul claro. Um azul tão maravilhoso este novo tecido invisível francês! Um esquadrão de cavalaria no novo azul e seus capacetes de aço passa no momento, e dá a impressão de que se está de volta no que ficou conhecido como os dias românticos da guerra.

Quando alguém chega ao campo de batalha, há uma dúzia de pontos de observação dos quais, com óculos ou, na verdade, a olho nu, pode-se perceber muito do que aconteceu. Verdun fica em uma grande bacia com o Meuse prateado se entrelaçando no vale. A cena é, em geral, escocesa. Pequenos grupos de abetos escurecem algumas das colinas, dando uma semelhança natural com a Escócia.

A cidade está sendo transformada em um segundo Ypres pelos alemães. No entanto, visto que se destaca à luz do sol, é difícil perceber que é um lugar para o qual todas as pessoas se foram, exceto alguns dos fiéis que vivem no subsolo. A alta torre de Verdun ainda está de pé. Perto de nós está uma bateria francesa escondida, e é bonito ver a rapidez com que ela envia seus projéteis berrantes de volta aos alemães poucos segundos após o envio de uma carta dos hunos. A pessoa se acostuma rapidamente com o som e a cena, e pode seguir a posição das aldeias sobre as quais os alemães se esforçam para enganar o mundo por rádio todas as manhãs.

Nós viajamos mais longe, e o famoso forte de Douaumont é indicado. O ataque ao Fort Douaumont, sem armas e não tripulado, foi uma operação militar de pouco valor. Vários brandenburgers escalaram o forte sem armas, e alguns deles ainda estavam lá em 6 de março, supridos precariamente com alimentos por seus camaradas à noite. Estavam praticamente cercados pelos franceses, cujo quartel-general considerou todo o incidente um simples episódio de troca de idéias na guerra. O anúncio da queda de Fort Douaumont para o mundo evidencia a grande ansiedade dos alemães em transformar qualquer coisa relativa a Verdun em um grande evento. Também deve fazer com que as pessoas apliquem um grão de sal aos comunicados oficiais alemães antes de engoli-los.

Quem são os homens que organizaram a grande batalha pelo lado francês? Deixe-me dizer imediatamente que eles são jovens. O general Pétain, uma das descobertas da guerra, até recentemente o coronel e depois dessa data promovido a chefe de comando ainda está no final dos cinquenta anos, a maioria dos membros de seu estado-maior são muito mais jovens. Ouve-se falar de luxo na Sede, mas não o experimentei, nem na nossa Sede nem na dos Franceses. O general Petain, quando apreciei sua hospitalidade no almoço, bebeu chá.A maioria de seus jovens contentou-se com água, ou o vinho branco do Mosa.

Na breve refeição, permitiu-se que o general discutisse a batalha como se fosse apenas um espectador interessado. De acordo com as mudanças drásticas que os franceses, como os alemães, estão fazendo em seu comando, sua ascensão foi tão rápida que ele é pouco conhecido do povo francês, embora tenha grande confiança do general Joffre e do governo. Naturalmente, não pedi sua opinião sobre nenhum assunto relacionado com a guerra. Discutimos os australianos, os canadenses, o grande crescimento do exército britânico e questões afins.

Em outra reunião de oficiais, alguém perguntou se os franceses não esperariam que os britânicos afastassem os alemães fazendo um ataque no oeste. "É questionável", respondeu um jovem oficial, "se tal ataque não envolveria perdas desproporcionais que enfraqueceriam os Aliados." O mesmo oficial destacou que, embora a captura de Verdun causasse grande pesar, devido ao nome histórico que leva, não seria, por muitas razões, mais importante do que pressionar para trás qualquer outro número semelhante de milhas na frente . Tendo os fortes pouca importância desde a introdução dos grandes martelos alemães, ele acreditava que o general Sarrail havia dito que a questão não era apenas desmantelar os fortes, mas explodi-los. Do jeito que está, sempre que os alemães capturam um pedaço de terra onde por acaso está um velho forte, eles vão usá-lo como um anúncio. Mas embora os oficiais franceses não estejam olhando para a Grã-Bretanha, pelo que pude saber, para cooperação ativa agora, eles certamente estão pedindo que, quando nossos novos exércitos e seus oficiais forem treinados, devemos ajudá-los, suportando nossa parte total do tremendo carga militar que carregam.

O presente ataque aos franceses em Verdun é de longe o incidente mais violento de toda a Guerra Ocidental. Enquanto escrevo, já é tarde. No entanto, o bombardeio continua, e os canhões dos alemães são de maior calibre do que jamais foram usados ​​em tais números. A soberba calma do povo francês, a eficiência de sua organização, o equipamento de sua alegre soldadesca, convencem que os homens da máquina alemã jamais poderiam se comparar a eles. Qualquer que seja o resultado do ataque ao setor de Verdun, cada esforço resultará na adição de muitos mais milhares de cadáveres aos que agora jazem no vale do Mosa, cujos números estão sendo cuidadosamente ocultados do mundo neutro e Se os próprios alemães e os neutros pudessem ver o tipo de homem que os alemães não têm escrúpulos em usar como soldados, sua fé na eficiência física teutônica receberia um choque.


Sangrento primeiro dia

Na madrugada de 1º de julho, os dois exércitos entraram em ação. O desastre que se abateu sobre as tropas britânicas, irlandesas e da Commonwealth é bem conhecido.

Menos celebrados são os sucessos dos franceses. Nos primeiros 10 dias, eles alcançaram a maioria de seus objetivos, avançando vários quilômetros em alguns pontos e fazendo 12.000 prisioneiros alemães.

“Os franceses eram mais realistas em suas ambições e também mais experientes”, diz a historiadora Marjolaine Boutet.

“Muitos dos soldados britânicos eram voluntários de Kitchener, para quem o Somme foi a primeira experiência de combate. Os franceses tiveram as batalhas de 1914 e & # x2715 por trás deles. & Quot

Acima de tudo, o exército francês parece ter sido melhor em avançar sob a artilharia de apoio.

As unidades britânicas, menos experientes, avançaram em um ritmo definido - teoricamente cronometrado para coincidir com o lento avanço da barragem. Daí as famosas descrições de Tommies caminhando para metralhadoras.

Os franceses esperavam menos de sua artilharia, e suas tropas foram encorajadas a usar o terreno e "fazer pato e correr".

O outro fator por trás do sucesso francês foi que eles enfrentaram um inimigo menor.

& quotOs alemães não esperavam um ataque francês. Eles estavam muito mais preocupados com os britânicos, então concentraram seus reforços na parte norte do setor. Isso significava que os franceses teriam mais facilidade ”, diz o historiador Stephane Audoin-Rouzeau.

No final, o Somme travou uma terrível batalha de atrito de quatro meses, na qual os franceses sofreram, assim como os britânicos e os alemães.

A maioria das estimativas coloca o número de vítimas francesas em cerca de 200.000 (mortos, desaparecidos ou feridos). Os britânicos e alemães tiveram mais de 400.000 baixas cada.

Como Audoin-Rouzeau aponta, isso torna o Somme uma batalha mais custosa do que a batalha simultânea de Verdun - na qual cerca de 300.000 homens morreram.

O Somme também foi muito mais significativo, do ponto de vista estratégico.

No final, Verdun não teve praticamente nenhum impacto no curso da guerra. Mas os historiadores agora acreditam que o Somme convenceu os generais alemães da crescente força dos Aliados, e assim os jogou na guerra de submarinos contra a navegação - que por sua vez trouxe os americanos.

Então, por que os franceses se importam tão pouco com uma batalha de tamanha importância, na qual tantos de seus próprios soldados foram mortos?

“O Somme foi completamente esquecido na França”, diz Audoin-Rouzeau.

& quotÀs vezes, levo grupos de franceses ao redor dos campos de batalha e eles ficam pasmos. Eles estão descobrindo pela primeira vez. & Quot


A & # 8220Red Zone & # 8221 na França é tão perigosa que, 100 anos após a Primeira Guerra Mundial, ainda é uma área proibida

A Zone Rouge (Zona Vermelha) é uma região perto de Verdun, França, abrangendo cerca de 460 milhas quadradas de floresta virgem - pelo menos na superfície. Está repleto de história, o que o torna uma grande atração turística e uma fonte de renda para os habitantes locais & # 8211, mas ninguém mora lá e nada é construído lá.

Apesar do empate, o acesso é restrito porque nem todo mundo que entra sai vivo. Se o fizerem, não há garantia de que o farão com todos os membros intactos. Daqueles que saem (inteiros ou não), a morte às vezes leva um tempo para se recuperar.

Isso se deve aos eventos que ocorreram durante a Primeira Guerra Mundial. Os alemães e os franceses se enfrentaram nas colinas ao norte de Verdun-sur-Meuse, no nordeste da França, dois anos depois, em fevereiro de 1916.

Na ofensiva estava o 5º Exército alemão, que tentava desalojar a Région Fortifiée de Verdun (RFV) e as guarnições do Segundo Exército que se cavaram ao longo da margem direita do Rio Muse.

Verdun há muito tem um valor sentimental para os franceses porque a área em torno dela possui 20 grandes fortes e 40 menores que protegeram a fronteira oriental da França por séculos. Os alemães estavam convencidos de que, se tomassem a área, os franceses iriam enlouquecer e comprometeriam tudo o que tinham para protegê-la. Ao fazer isso, eles sangrariam até secar.

Embora funcionasse, não saiu inteiramente da maneira que os alemães esperavam. O resultado foi um dos conflitos mais longos e sangrentos - não apenas durante a Primeira Guerra Mundial, mas também na história registrada.

Com duração de 303 dias, a Batalha de Verdun custou a vida de 377.231 soldados franceses e 337.000 alemães - cerca de 70.000 vítimas por mês. Números recentes sugerem, no entanto, que esse número pode realmente ser muito maior - cerca de 976.000 mortes e cerca de 1.250.000 feridos graves, se incluirmos os civis.

Cartuchos e munições enferrujados em um pátio próximo à estrada principal Bapaume-Albert, logo após a curva em direção a Thiepval, França. Ainda é comum, nesta área que fazia parte dos campos de batalha de Somme, mais de 90 anos após a Primeira Guerra Mundial, que os projéteis de artilharia ressurgissem a cada ano durante a colheita e cultivo do solo. Carcharoth (Commons) & # 8211 CC BY-SA 3.0

Enquanto os franceses dependiam principalmente de canhões de campo de 75 mm no início da batalha por Verdun, os alemães usaram novas invenções, notadamente stormtroopers com lança-chamas. Granadas, metralhadoras e gás venenoso também foram introduzidos, mas o favorito usado por ambos os lados eram os projéteis de artilharia altamente explosivos projetados para obliterar trincheiras e fortes de pedra. Milhões de conchas foram usadas, mudando para sempre a paisagem.

Quando a Primeira Guerra Mundial terminou em 1918, os franceses perceberam que levaria vários séculos para varrer completamente a área - alguns especialistas sugerem que pode levar entre 300 a 700 anos, talvez mais. Pequenos vilarejos agrícolas costumavam pontilhar a área, mas todos foram transferidos porque o governo achou mais barato e prático fazê-lo. Hoje, tudo o que resta dessas aldeias são sinais abandonados como um lembrete sombrio do que um dia foi.

Um mapa da Zona Vermelha. Tinodela & # 8211 CC BY-SA 2.5

Há tours guiados da "Batalha de Verdun", uma vila recriada completa com trincheiras, monumentos e até restaurantes na Zona Vermelha - mas não se deixe enganar. Ainda é um lugar perigoso. O governo criou um Département du Déminage (Departamento de Remoção de Minas), mas até agora, eles apenas arranharam a superfície.

Placa indicando o local da aldeia destruída de Fleury-devant-Douaumont.

Embora alguns pedaços pareçam uma floresta intocada, eles escondem milhões de explosivos - tanto os que explodiram quanto aqueles que estão apenas esperando por alguém ou algo para detoná-los. Armas, capacetes e até fragmentos de esqueletos ainda estão sendo encontrados, algo que provavelmente continuará por séculos e garantirá emprego para aqueles que forem corajosos o suficiente para trabalhar para o Département du Déminage.

A floresta em Mort-Homme, nas profundezas da Zona Vermelha. Você não tem permissão para se desviar dos caminhos porque a área está repleta de munições não detonadas. & # 8211 © História da Guerra Online

Mas os explosivos, mesmo aqueles já gastos, são feitos de produtos químicos perigosos. E lembra como eles usaram gás venenoso? Milhões de toneladas dessa gosma compactada em uma área tão confinada tem impactado o solo e o lençol freático da região, resultando em manchas onde pouco cresce e onde morrem animais.

E está piorando. Até 2004, os silvicultores e caçadores tinham permissão para entrar com licenças especiais, até que os cientistas fizeram uma descoberta terrível. A análise do solo em algumas partes da Zona Vermelha encontrou níveis de arsênio de até 17%. Isso é vários milhares de vezes maior do que nas décadas anteriores, o que significa que esses produtos químicos estão agindo para cima, não para baixo.

Um sinal de alerta muito comum nos campos de batalha da França. © História da Guerra Online

A água na área também foi impactada. Além de um aumento nos níveis de arsênio de até 300 vezes o que os cientistas consideram níveis “toleráveis”, eles também encontraram um aumento no chumbo não biodegradável de estilhaços. Mas não está apenas na água. Eles também descobriram chumbo não biodegradável em alguns animais, especialmente em javalis, de modo que isso afastou os caçadores e por um bom motivo.

De acordo com os cientistas, isso só pode piorar, não melhorar, porque eles também confirmaram altos níveis de mercúrio e zinco. E por quanto tempo essas substâncias podem contaminar a água e o solo? Até 10.000 anos.

Embora o governo francês e a UE monitorem oficialmente as safras colhidas na região e arredores, muitos questionam a eficácia de seus esforços. Alguns até sugeriram que as autoridades não estão fazendo nada porque temem o impacto na economia local. Também há sobrevivência política, uma vez que os franceses nunca se intimidaram com os protestos em massa.

Uma concha viva em uma floresta perto de Verdun. © Mark Barnes / War History Online

Mesmo nos arredores da Zone Rouge, no entanto, os fazendeiros não estão seguros. Não passa um ano sem que alguém conduza um trator sobre uma bomba não detonada que explode. Felizmente, não houve vítimas em várias décadas ... exceto tratores em ruínas e fazendeiros terrivelmente abalados.

O perigo real, entretanto, não vem de projéteis explosivos. Eles vêm dos cartuchos de gás - o assassino número um daqueles que trabalham na remoção de munições. Apesar dos exames regulares, o acúmulo de toxinas pode demorar um pouco para ser detectado no corpo humano. E quando os médicos o encontrarem, pode ser tarde demais.

Este é o negócio final de uma bomba de morteiro francesa, uma das muitas que ainda podem ser encontradas na floresta ao redor de Verdun. © Mark Barnes / War History Online

Outro perigo reside na ânsia de recuperar a Zona Vermelha. Depois da guerra, os esforços de limpeza foram superficiais porque a economia francesa foi devastada. Algumas comunidades foram autorizadas a reconstruir na Zona Vermelha prematuramente, resultando em vítimas devido a explosivos e produtos químicos venenosos. Para explorar o turismo de guerra, muitos restaurantes e lojas foram abertos em áreas ditas “seguras”, que mais tarde foram descobertas de outra forma.

A Batalha de Verdun terminou há um século, mas ainda está devastando a terra e impactando vidas humanas.


A Batalha de Verdun durante a Primeira Guerra Mundial

Durando apenas três dias a menos de dez meses, a Batalha de Verdun foi um sangrento sangrento entre o Exército Alemão e o Exército Francês em 1916. Mais de 300.000 homens de ambos os lados morreram, uma média de 3.000 mortos por mês. Para os franceses a batalha foi uma vitória, pois derrotaram os ataques alemães para reduzir o saliente na linha de frente que era ancorado pelas fortalezas que circundavam Verdun, que os franceses haviam decidido abandonar e destruir antes que os alemães o atacassem. Foi uma das batalhas mais caras da história humana, bem como uma das mais longas.

As tropas francesas avançam para atacar durante a Batalha de Verdun, que durou quase um ano. Wikimedia

Verdun foi uma antiga fortaleza da história francesa. Átila não conseguiu capturá-lo no século V. Em 1600, uma cidadela defensiva foi erguida no centro da cidade e, no século 19, fortificações adicionais foram construídas ao redor da cidade. Eles continuaram a reforçar as posições defensivas nos primeiros anos do século XX. Quando as primeiras batalhas na Primeira Guerra Mundial revelaram fortificações sem sucesso em resistir aos ataques alemães, os franceses decidiram remover os pesados ​​canhões colocados em Verdun e destruir os fortes, negando-os aos alemães. Eles estavam fazendo isso quando os alemães atacaram. Os franceses decidiram permanecer firmes porque era importante simbolicamente.

Fortalezas e baterias fortificadas nas colinas de ambos os lados do rio Meuse cercavam Verdun. Wikimedia

1. Verdun era uma série de fortes e posições de bateria que defendiam uns aos outros

Os fortes que compunham a Região Fortificada de Verdun (Região Fortifee de Verdun, ou RFV) foram construídos ao longo dos anos, muitos deles modernizados antes da Primeira Guerra Mundial. Durante o primeiro ano da guerra, antes de mudar para a guerra de trincheiras ao longo da Frente Ocidental, os franceses reconheceram que seus canhões pesados ​​inimigos, alguns tão grandes quanto os encontrados em navios de guerra, eram eficazes na redução das posições fortificadas. Os franceses retiraram muitos de seus próprios canhões pesados ​​e artilharia de campanha dos fortes de Verdun. Os 18 fortes e baterias foram destruídos até que apenas cerca de 300 armas e munição mínima permaneceu até o final de 1915.

Vários dos fortes eram tripulados por equipes de manutenção, e os fortes Vaux e Douaumont tinham cargas explosivas colocadas para destruí-los se os alemães tentassem avançar. Os fortes de apoio e posições estavam no terreno montanhoso que cercava Verdun sur Meuse, tanto a leste como a oeste do rio Meuse. Além dos fortes e baterias reforçadas, havia um labirinto circundante de posições de metralhadoras. Os combates anteriores tinham praticamente isolado o RFV, com apenas uma ferrovia leve no local para fornecer munição e suprimentos para a guarnição, que manteve suprimentos suficientes por seis meses. A falta de transporte ferroviário atrasou a retirada dos canhões remanescentes da RFV.


A Batalha de Verdun

“Nem na França nem na Alemanha, até o momento, toda a história da batalha foi contada, descrevendo suas vicissitudes e acompanhando passo a passo o desenvolvimento do emocionante drama.”

A Batalha de Verdun, que se arrastou de 21 de fevereiro de 1916 a 16 de dezembro, figura ao lado da Batalha do Marne como o maior drama da guerra mundial. Como o Marne, ele representa o xeque-mate de um esforço supremo da parte dos alemães para encerrar a guerra rapidamente com uma trovoada. Supera a Batalha do Marne pela duração da luta, a fúria com que foi travada, a enorme escala das operações. Nenhuma análise completa dele, entretanto, foi ainda publicada - apenas relatos fragmentários, lidando com o início ou com meros episódios. Nem na França nem na Alemanha, até o momento, toda a história da batalha foi contada, descrevendo suas vicissitudes e acompanhando passo a passo o desenvolvimento do emocionante drama.

1. O objetivo da batalha e a preparação para ela

O ano de 1915 foi rico em sucessos para os alemães. No Ocidente, graças a uma defensiva enérgica, eles se mantiveram firmes contra os ataques dos Aliados em Artois e em Champagne. Sua ofensiva no Oriente foi muito frutífera. A Galícia foi quase completamente recuperada, o reino da Polônia ocupado, a Curlândia, a Lituânia e a Volínia invadida. Ao sul, eles esmagaram a oposição da Sérvia, salvaram a Turquia e conquistaram a Bulgária. Esses triunfos, no entanto, não lhes trouxeram paz, pois o coração e a alma dos Aliados residiam, afinal, no Ocidente - na Inglaterra e na França. A campanha submarina era esperada para manter as mãos amarradas da Inglaterra restando, portanto, atacar e aniquilar o exército francês. E assim, no outono de 1915, os preparativos foram iniciados em grande escala para desferir um golpe terrível no Ocidente e negociar com a França o golpe de misericórdia.

A determinação com que os alemães seguiram esse plano e a maneira imprudente com que sacaram seus recursos não deixam dúvidas quanto à importância que a operação teve para eles. Eles apostaram tudo para colocar seus adversários fora do páreo, rompendo suas linhas, marchando sobre Paris e destruindo a confiança do povo francês. Isso eles próprios admitiram. A imprensa alemã, no início da batalha, tratou-o como um assunto de importação secundária, cujo objetivo era abrir as comunicações livres entre Metz e as tropas no Argonne, mas as proporções do combate logo desmentiram estimativas tão modestas , e na empolgação dos primeiros dias, as declarações oficiais traíram o quão grandes eram as expectativas. Em 4 de março, o Príncipe Herdeiro exortou suas tropas já sobrecarregadas a fazer um esforço supremo para "capturar Verdun, o coração da França" e o General von Deimling anunciou ao 15º Corpo de Exército que esta seria a última batalha da guerra. Em Berlim, os viajantes de países neutros que partiam para Paris passando pela Suíça foram informados de que os alemães chegariam primeiro. O próprio Kaiser, respondendo no final de fevereiro aos bons votos de sua fiel província de Brandemburgo, felicitou-se publicamente por ver seus guerreiros do 3º Corpo de Exército prestes a carregar "a mais importante fortaleza de nosso principal inimigo". , então, que o objetivo era tomar Verdun, obter uma vitória decisiva e iniciar um ataque violento que traria a guerra a um fim triunfante.

Devemos examinar a seguir as razões que levaram os alemães a selecionar Verdun como o ponto vital, a natureza do cenário das operações e a maneira pela qual a preparação foi feita.

Por que os alemães dirigiram-se a Verdun, uma poderosa fortaleza defendida por um sistema completo de outworks destacados? Vários motivos podem ser encontrados para isso. Em primeiro lugar, havia as vantagens estratégicas da operação. Desde a Batalha do Marne e a ofensiva alemã contra St. Mihiel, Verdun formou uma saliência na frente francesa que foi cercada pelos alemães em três lados, - noroeste, leste e sul, - do que o resto dos franceses linhas. Além disso, Verdun não estava longe de Metz, o grande arsenal alemão, a fonte principal de armas, alimentos e munições. Pelas mesmas razões, a defesa francesa de Verdun tornou muito mais difícil porque o acesso à cidade era comandado pelo inimigo. Das duas ferrovias principais que ligam Verdun à França, a linha de Lérouville foi cortada pelo inimigo em St. Mihiel, a segunda (passando por Châlons) estava sob fogo incessante da artilharia alemã. Restava apenas uma estrada de bitola estreita conectando Verdun e Bar-le-Duc. A fortaleza, então, estava quase isolada.

Por outra razão, Verdun estava perto demais, para o conforto dos alemães, daqueles imensos depósitos de minério de ferro na Lorena que eles têm toda a intenção de manter depois da guerra. O fator moral envolvido na queda de Verdun também foi imenso. Se a fortaleza fosse capturada, os franceses, que a consideram seu principal baluarte no Oriente, ficariam muito desanimados, ao passo que isso deliciaria as almas dos alemães, que contavam com sua captura desde o início da guerra. Eles não se esqueceram de que a antiga Lotaríngia, criada por um tratado assinado há onze séculos em Verdun, se estendia até o Mosa. Por fim, é provável que o Estado-Maior alemão pretendesse lucrar com uma certa negligência por parte dos franceses, que, confiando demasiadamente na força da posição e no caráter favorável do campo circundante, pouco se esforçaram para aumentar seu valor defensivo.

Esse valor, aliás, era ótimo. O teatro de operações em Verdun oferece muito menos incentivos para uma ofensiva do que as planícies de Artois, Picardia ou Champagne. A ondulação, a vegetação, a distribuição da população, tudo apresenta sérios obstáculos.

O mapa de relevo da região em torno de Verdun mostra a divisão nitidamente marcada de dois planaltos situados em cada lado do rio Meuse. O planalto que se eleva na margem esquerda, em direção ao Argonne, cai lateralmente em direção ao Mosa em uma linha profundamente recortada de penhascos altos, mas suavemente inclinados, que incluem o Butte de Montfaucon, a Colina 304 e as alturas de Esnes e Montzéville . Fragmentos deste planalto, separados da massa principal pela ação de cursos de água, estão espalhados em longas cristas sobre o espaço compreendido entre a linha de escarpas e o Mosa: as duas colinas de Le Mort Homme (295 metros), a Côte de l'Oie e, mais ao sul, a cordilheira de Bois Bourrus e Marre. A leste do rio, o país é ainda mais acidentado. O planalto nesta margem eleva-se abruptamente e termina na planície do Woëvre nas falésias de Côtes-de-Meuse, que se elevam a 100 metros sobre a planície. Os riachos que descem para o Woëvre ou para o Meuse transformaram as falésias e o planalto em um grande número de outeiros chamados côtes: Côte du Talon, Côte du Poivre, Côte de Froideterre e o resto. As ravinas que separam estes côtes são profundas e longas: as de Vaux, Haudromont e Fleury cortam o próprio coração do planalto, deixando entre eles apenas estreitas cristas de terra, facilmente para serem defendidas.

Essas defesas naturais do país são fortalecidas pela natureza da vegetação. No solo calcário bastante estéril dos dois planaltos, os bosques são densos e numerosos. Ao oeste, os acessos da Colina 304 são cobertos pela floresta de Avocourt. No leste, longos trechos arborizados - os bosques de Haumont, Caures, Wavrille, Herbebois, la Vauche, Haudromont, Hardaumont, la Caillette e outros - cobrem as estreitas cristas de terra e dominam as encostas superiores das ravinas. As aldeias, muitas vezes empoleiradas nos pontos mais altos da terra, com seus nomes terminando em mont indicam, são facilmente transformados em pequenas fortalezas como Haumont, Beaumont, Louvemont, Douaumont. Outros seguem os cursos de água, tornando mais fácil defendê-los - Malancourt, Béthincourt e Cumières, a oeste do Meuse Vaux a leste.

Essas colinas, então, assim como as ravinas, os bosques e as aldeias favoravelmente situadas, facilitaram a defesa do campo. Por outro lado, os assaltantes tinham uma grande vantagem: as posições francesas eram cortadas em duas pelo vale do Mosa, de um quilômetro de largura e bastante fundo, que, devido aos baixios pantanosos, só poderia ser atravessado pelas pontes de Verdun. As tropas francesas na margem direita tiveram, portanto, de lutar com um rio às costas, pondo em perigo a sua retirada. Grave perigo, este, face a um inimigo decidido a tirar o máximo partido da circunstância, atacando com uma violência jamais sonhada.

A preparação alemã foi, desde o início, formidável e meticulosa. Provavelmente estava em andamento no final de outubro de 1915, pois naquela época as tropas selecionadas para realizar o primeiro ataque esmagador foram retiradas da frente e enviadas para o treinamento. Quatro meses foram, portanto, reservados para esse fim. Para fazer o ataque decisivo, os alemães fizeram uma seleção de quatro de seu corpo de exército de crack, o 18º ativo, a 7ª reserva, o 15º ativo (o corpo de Mülhausen) e o 3D ativo, composto por Brandenburgo. Essas tropas foram enviadas ao interior para uma preparação especial. Além desses 80.000 ou 100.000 homens, que foram nomeados para suportar o peso do ataque, a operação seria apoiada pelo exército do Príncipe Herdeiro à direita e pelo do General von Strautz à esquerda - 300.000 homens a mais. Imensas massas de artilharia foram reunidas para explodir a maneira como quatorze linhas de ferrovias reuniam de todas as direções os fluxos de armas e munições. Artilharia pesada foi transportada das frentes russa e sérvia. Nenhuma peça leve foi usada nesta operação - no início, pelo menos apenas canhões de grande calibre, excedendo 200 milímetros, muitos de 370 e 420 milímetros.

Os planos de batalha baseavam-se, de fato, no poder ofensivo da artilharia pesada. Sua inspiração veio dos eventos de 1915 em Champagne, onde a artilharia francesa havia destruído tão completamente a primeira linha alemã que a infantaria foi capaz de fazer seu trabalho com perdas insignificantes. A nova fórmula era: “Os ataques de artilharia, a infantaria toma posse”. Em outras palavras, um terrível bombardeio seria jogado sobre cada metro quadrado do terreno a ser capturado quando fosse decidido que a pulverização tinha sido suficiente, um Um grupo de patrulheiros de infantaria seria enviado para examinar a situação por trás deles viriam os pioneiros e então a primeira onda de assalto. Caso o inimigo ainda resistisse, a infantaria se retiraria e deixaria o campo mais uma vez para a artilharia. O avanço deveria ser lento, metódico e certo.

O ponto escolhido para o ataque foi o planalto da margem direita do rio Mosa. Os alemães evitariam assim o obstáculo das falésias de Côtes de Meuse e, agarrando as cristas e contornando as ravinas, poderiam descer em Douaumont, que domina toda a região, e daí cair em Verdun e capturar as pontes . Ao mesmo tempo, a ala direita alemã atacaria o Mosa, a ala esquerda completaria o movimento de cerco, e todo o exército francês de Verdun, rechaçado para o rio e atacado pela retaguarda, seria capturado ou destruído.

O plano foi elaborado meticulosamente, consta até que todos os coronel dos regimentos que deveriam participar da operação foram convocados ao Grande Quartel-General em Charleville, e que uma espécie de ensaio geral foi realizado na presença do Kaiser. . Como no início da guerra, os alemães sentiram que o sucesso estava garantido. Eles haviam tomado todas as precauções, seus recursos eram imensos, seu adversário havia se tornado descuidado. Eles não podiam falhar. Mas, mais uma vez, a Alemanha contara sem a coragem e a adaptabilidade dos soldados franceses - seu gênio para a improvisação e seu espírito de auto-sacrifício.

Com uma preparação tão minuciosa, os alemães sentiram que a competição seria curta. Na verdade, a Batalha de Verdun durou não menos do que dez meses, - de 21 de fevereiro a 16 de dezembro, - e em seu curso várias fases foram desenvolvidas que os alemães mal previram. Em primeiro lugar, veio o formidável Ataque alemão, com sua colheita de sucesso durante os primeiros dias do ataque frontal, que logo foi contido e forçado a se desgastar em ataques infrutíferos pelos flancos, continuou até 9 de abril. Após essa data, o programa alemão tornou-se mais modesto: eles apenas desejaram manter em Verdun tropas francesas suficientes para evitar uma ofensiva em algum outro ponto. Este foi o período de 'fixação alemã, ’Durando de abril a meados de julho. Então, tornou-se o objetivo dos franceses, por sua vez, deter as forças alemãs em Verdun e impedir sua transferência para o Somme. Este foi o período de 'Fixação' francesa, que terminou nos sucessos de outubro e dezembro.

O primeiro ataque alemão foi o momento mais intenso e crítico da batalha. O violento ataque frontal no planalto a leste do Meuse, magnificamente executado, a princípio levou tudo antes dele. O sucesso deveu-se ao rigor dos preparativos, à admirável estratégia e também às fraquezas dos franceses. Os comandantes em Verdun mostraram falta de previsão. Por mais de um ano, este setor esteve quieto, e uma confiança indevida foi colocada na força natural da posição. Havia poucas trincheiras, poucos canhões e poucas tropas. Além disso, esses soldados tinham pouca experiência no campo em comparação com aqueles que vieram depois para reforçá-los e era sua tarefa enfrentar o ataque mais terrível já conhecido.

Na manhã de 21 de fevereiro, a artilharia alemã abriu um fogo de intensidade infernal. Esta artilharia havia sido trazida em quantidades nunca imaginadas. Os aviadores franceses que sobrevoaram as posições inimigas localizaram tantas baterias que desistiram de marcá-las em seus mapas. O número era muito grande. A floresta de Grémilly, a nordeste do ponto de ataque, era apenas uma grande nuvem atravessada por relâmpagos. Um dilúvio de granadas caiu sobre as posições francesas, aniquilando a primeira linha, atacando as baterias e tentando silenciá-las, encontrando sua marca já na cidade de Verdun. Às cinco horas da tarde, as primeiras ondas de infantaria avançaram para o ataque e carregaram as posições francesas avançadas nas florestas de Haumont e Caures. No dia 22, a esquerda francesa foi empurrada para trás por uma distância de cerca de quatro quilômetros.

No dia seguinte ocorreu um terrível combate ao longo de toda a linha de ataque, resultando à noite na retirada de ambas as alas francesas à esquerda Samognieux foi tomado pelo alemão à direita ocuparam a posição forte de Herbebois, que caiu após um magnífico resistência.

A situação evoluiu rapidamente no dia 24. Os alemães envolveram o centro francês, que formou uma saliência às duas da tarde, eles capturaram a importante posição central de Beaumont e, ao cair da noite, haviam alcançado a floresta de Louvemont e La Vauche, reunindo milhares de prisioneiros. Na manhã do dia 25 o inimigo, aproveitando a confusão crescente do comando francês, invadiu Bezonvaux e, após alguns reveses, entrou no forte de Douaumont, que encontrou evacuado.

A vitória alemã agora parecia assegurada. Em menos de cinco dias, as tropas de assalto enviadas sobre o planalto haviam penetrado as posições francesas a uma profundidade de oito quilômetros e eram donas dos elementos mais importantes da defesa da fortaleza. Parecia que nada poderia impedir sua investida. Verdun e suas pontes estavam a apenas sete quilômetros de distância. O próprio comandante da região fortificada propôs evacuar toda a margem direita do Meuse, as tropas estabelecidas no Woëvre já estavam recuando para as falésias de Côtes de Meuse. Felizmente, nesse mesmo dia chegaram a Verdun alguns homens de recursos, juntamente com reforços substanciais. O general de Castelnau, chefe do Estado-Maior, ordenou que as tropas na margem direita resistissem a todo custo. E na noite do dia 25 o General Pétain assumiu o comando de todo o setor. Os Zouaves, na margem esquerda, estavam firmes como rochas na Côte du Poivre, que corta o acesso do vale a Verdun. Durante esse tempo, os alemães, partindo de Douaumont, já haviam alcançado a Côte de Froideterre, e os artilheiros franceses, flanqueados, despejaram seu fogo nas massas cinzentas como se fossem fuzis. Foi neste momento que a 39ª divisão do famoso 20º Corpo do Exército Francês de Nancy encontrou o inimigo abertamente e, após furiosos combates corpo a corpo, quebrou a espinha dorsal do ataque.

Esse foi o fim de tudo. O maremoto alemão não poderia ir mais longe. Houve lutas ferozes por vários dias, mas todas em vão. A partir do dia 26, cinco contra-ataques franceses repeliram o inimigo até um ponto ao norte do forte de Douaumont e recapturaram a vila de mesmo nome. Durante três dias, as forças de ataque alemãs tentaram, sem sucesso, forçar essas posições, suas perdas foram terríveis e já tiveram que chamar uma divisão de reforço. Depois de dois dias de silêncio, o confronto começou novamente em Douaumont, que foi atacado por um corpo de exército inteiro no dia 4 de março e encontrou a aldeia novamente nas mãos dos alemães. O ímpeto do grande golpe foi quebrado, no entanto, após cinco dias de sucesso, o ataque havia fracassado.

Os alemães deveriam então renunciar a Verdun? Depois de tantos preparativos, depois de tantas perdas, depois de suscitar tantas esperanças, isso parecia impossível para os líderes do exército alemão. O ataque frontal deveria ter sido seguido pelo ataque das alas, e agora estava planejado para realizá-lo com a ajuda do exército do Príncipe Herdeiro, que ainda estava intacto. Desta forma, o esquema tão judiciosamente organizado seria realizado da maneira indicada. Em vez de adicionar o toque final à vitória, no entanto, essas alas agora tinham a tarefa de vencê-la completamente - e a diferença não é pequena.

Esses ataques de flanco duraram mais de um mês (6 de março a 9 de abril) nos dois lados do rio simultaneamente, com uma intensidade e força que relembraram os primeiros dias da batalha. Mas os franceses agora estavam em guarda. Eles haviam recebido grandes reforços de artilharia e os ágeis '75', graças à sua velocidade e precisão, barrando as posições sob ataque por uma terrível cortina de fogo. Além disso, sua infantaria planejou passar pela barragem de fogo do inimigo, esperar calmamente até que a infantaria de assalto estivesse a 30 metros deles e, em seguida, disparou as armas de fogo rápido. Eles também eram comandados por chefes enérgicos e brilhantes: General Pétain, que compensou as comunicações ferroviárias insuficientes com a retaguarda, colocando em movimento um grande fluxo de mais de 40.000 caminhões a motor, todos viajando em horário estrito e o General Nivelle, que dirigiu as operações no margem direita do rio, antes de assumir o comando do Exército de Verdun. Os sucessos alemães dos primeiros dias não foram duplicados.

Esses novos ataques começaram à esquerda do Mosa. Os alemães tentaram virar a primeira linha da defesa francesa avançando ao longo do rio e, em seguida, capturar a segunda linha. Em 6 de março, duas divisões invadiram as aldeias de Forges e Regnéville e atacaram os bosques de Corbeaux na Côte de l’Oie, que capturaram no dia 10. Após vários dias de preparação, eles caíram repentinamente sobre um dos elementos importantes da segunda linha, a colina de Le Mort Homme, mas não conseguiram carregá-la (14 a 16 de março). Repelidos pela direita, eles tentaram pela esquerda. Em 20 de março, um grupo de soldados selecionados apenas de volta do front russo - a 11ª Divisão da Baviera - invadiu as posições francesas na floresta de Avocourt e se mudou para a Colina 304, onde conseguiram apoio por um curto período antes de serem rechaçados com perdas de 50 a 60 por cento de seus efetivos.

Ao mesmo tempo, os alemães estavam atacando furiosamente as posições da ala direita francesa a leste do Mosa. De 8 a 10 de março, o Príncipe Herdeiro trouxe novamente as tropas que haviam sobrevivido à provação dos primeiros dias, e acrescentou a elas as novas forças do 5º Corpo de Reserva. A ação desenvolveu-se ao longo da Côte du Poivre, especialmente a leste de Douaumont, onde foi direcionada contra a aldeia e forte de Vaux. Os resultados foram negativos, exceto por um ligeiro ganho na mata de Hardaumont. O 3d Corps havia perdido 22.000 homens desde 21 de fevereiro - ou seja, quase toda a sua força original. O 5º Corpo foi simplesmente massacrado nas encostas de Vaux, sem ser capaz de chegar ao forte. Novas tentativas contra essa posição, em 16 e 18 de março, não foram mais frutíferas. A batalha da direita, então, também foi perdida.

Os alemães resistiram severamente. Resta um último esforço a ser feito. Após uma calmaria de seis dias (22 a 28 de março), a luta selvagem começou novamente em ambos os lados do rio. Na margem direita, de 31 de março a 2 de abril, os alemães se firmaram na ravina de Vaux e ao longo de suas encostas, mas os franceses os desalojaram no dia seguinte, causando grandes danos, e os levaram de volta a Douaumont.

Seu maior esforço foi feito na margem esquerda. Aqui os franceses retomaram o bosque de Avocourt de 30 de março a 8 de abril, no entanto, os alemães conseguiram quebrar a primeira linha de seus adversários, e em 9 de abril, um ensolarado dia de sábado, eles desferiram um ataque contra todo o segunda linha, ao longo de uma frente de 11 quilômetros, de Avocourt ao Mosa. Houve combates terríveis, os mais pesados ​​que aconteceram desde 26 de fevereiro, e uma sequência digna do ataque frontal original. A preparação da artilharia foi longa e exaustiva. A colina de Le Mort Homme, disse uma testemunha ocular, fumegava como um vulcão com inúmeras crateras. O assalto foi lançado ao meio-dia, com cinco divisões, e em duas horas foi destruído. Novos ataques se seguiram, mas menos ordenados, menos numerosos e mais apáticos, até o pôr do sol. O xeque-mate foi concluído. ‘9 de abril’, disse o general Pétain às suas tropas, ‘é um dia cheio de glória para as suas armas. Os ferozes ataques dos soldados do Príncipe Herdeiro foram repelidos em todos os lugares.Infantaria, artilharia, sapadores e aviadores do Segundo Exército competiram entre si no heroísmo. Coragem, homens: on les aura!

E, de fato, esse grande ataque de 9 de abril foi o último esforço geral feito pelas tropas alemãs para executar o programa de fevereiro - capturar Verdun e exterminar o exército francês que o defendia. Eles tiveram que ceder. Os franceses estavam em guarda agora que tinham artilharia, munições e homens. Os defensores começaram a agir tão vigorosamente quanto os atacantes, eles tomaram a ofensiva, recapturaram os bosques de La Caillette e ocuparam as trincheiras antes de Le Mort Homme. Os planos alemães foram arruinados. Algum outro esquema teve que ser pensado.

3. A Batalha da ‘Fixação’ Alemã

Em vez de empregar apenas oito divisões de tropas excelentes, como planejado originalmente, os alemães pouco a pouco lançaram na fornalha ardente trinta divisões. Este enorme sacrifício não poderia contar para nada. O alto comando alemão, portanto, decidiu atribuir um objeto menos pretensioso ao empreendimento abortado. A ofensiva do príncipe herdeiro havia fracassado, mas, em todos os eventos, poderia ter sucesso na prevenção de uma ofensiva francesa. Por essa razão, era necessário que Verdun permanecesse um esporte dolorido, um setor continuamente ameaçado, para onde os franceses seriam obrigados a enviar um fluxo constante de homens, materiais e munições. Foi sugerido então em todos os jornais alemães que a luta em Verdun era uma batalha de atrito, que desgastaria a força dos franceses lentamente. Não se falava agora de trovões, era tudo "o cerco de Verdun". Desta vez, eles expressaram o verdadeiro propósito do Estado-Maior Alemão. A luta que se seguiu à luta de 9 de abril agora assumiu o caráter de uma batalha de fixação, na qual os alemães tentaram manter as unidades mais fortes de seus adversários em Verdun e evitar que fossem transferidos para outro lugar. Esse estado de coisas durou de meados de abril até meados de julho, quando o progresso da ofensiva de Somme mostrou aos alemães que seus esforços foram inúteis.

É verdade que durante esta nova fase da batalha o vigor ofensivo dos alemães e seu procedimento no ataque ainda eram formidáveis. Sua artilharia continuou a realizar prodígios. Já entraram em ação as peças de médio calibre, principalmente as de 150 mm. canhões, com sua incrível mobilidade de fogo, que bombardearam a primeira linha francesa, bem como suas comunicações e baterias, com a velocidade da luz. Esta tempestade de artilharia continuou noite e dia; foi a implacável e esmagadora continuidade do fogo que exauriu o adversário e fez da Batalha de Verdun um inferno na terra. No entanto, havia uma diferença importante: os ataques de infantaria agora ocorriam em áreas restritas, que raramente tinham mais de dois quilômetros de extensão. A luta era contínua, mas desconectada. Além disso, raramente acontecia nos dois lados do rio ao mesmo tempo. Até o final de maio, os alemães deram seu pior na esquerda, então as atividades francesas os trouxeram de volta para o lado direito, e lá eles atacaram com fúria até meados de julho.

O final de abril foi um período de recuperação para os alemães. Eles ainda sofriam com a confusão causada pelos reveses de março e, especialmente, de 9 de abril. Apenas duas tentativas de ofensiva foram feitas - uma na Côte du Poivre (18 de abril) e uma na frente ao sul de Douaumont. Ambos foram repelidos com grandes perdas. Os franceses, por sua vez, atacaram no dia 15 de abril perto de Douaumont, no dia 28 ao norte de Le Mort Homme. Só em maio se revelaram as novas táticas alemãs: ataques vigorosos, mas parciais, ora direcionados a um ponto, ora a outro.

Em 4 de maio, começou uma terrível preparação de artilharia, dirigida contra a Colina 304. Isso foi seguido por ataques de infantaria, que subiram as encostas destruídas por granadas, primeiro para o noroeste, depois para o norte e finalmente para o nordeste. O ataque do dia 7 foi feito por três divisões de novas tropas que não haviam estado em ação antes de Verdun. Nenhum ganho foi garantido. Cada centímetro de terreno conquistado na primeira investida foi recuperado pelos contra-ataques franceses. Durante a noite do dia 18, uma violenta investida foi feita contra o bosque de Avocourt, sem o menor sucesso. Nos dias 20 e 21, três divisões foram lançadas contra Le Mort Homme, que eles finalmente tomaram, mas não puderam ir mais longe. Os dias 23 e 24 foram dias terríveis. Os alemães invadiram a aldeia de Cumières, eles não fizeram nenhuma tentativa de progredir mais. As batalhas na margem esquerda do rio estavam agora terminadas deste lado do Mosa, deviam haver apenas combates locais sem importância e o fogo de artilharia usual.

Este deslocamento da atividade ofensiva alemã do lado esquerdo do Mosa para a direita é explicado pela atividade mostrada ao mesmo tempo neste setor pelos franceses. O comando francês não foi enganado pelas táticas alemãs que pretendiam economizar suas forças para a futura ofensiva de Somme. Para eles, Verdun era um setor sacrificial para o qual mandavam, de agora em diante, poucos homens, poucas munições e apenas artilharia do tipo mais antigo. Seu objetivo era apenas manter-se firme, a todo custo. No entanto, os generais encarregados desta tarefa ingrata, Pétain e Nivelle, decidiram que o melhor plano defensivo consistia em atacar o inimigo. Para isso, selecionaram um soldado bronzeado nos campos de batalha da África Central, o Sudão e o Marrocos, o general Mangin, que comandava a 5ª Divisão e já havia desempenhado um papel destacado na luta por Vaux, em março. Em 21 de maio, a divisão de Mangin atacou na margem direita do Mosa e ocupou as pedreiras de Haudromont no dia 22, invadiu as linhas alemãs por um comprimento de dois quilômetros e tomou o forte de Douaumont, com exceção de um saliente.

Os alemães responderam a isso com a maior energia por dois dias e duas noites a batalha devastou as ruínas do forte. Finalmente, na noite de 24, duas novas divisões bávaras conseguiram se firmar nesta posição, para a qual os acessos imediatos foram mantidos pelos franceses. Esse vigoroso esforço alarmou o inimigo e, de agora em diante, até meados de julho, todas as suas forças estavam concentradas na margem direita do rio.

Esta disputa da margem direita começou em 31 de maio. É, talvez, o capítulo mais sangrento, o mais terrível de todas as operações antes de Verdun para os alemães ter determinado capturar metodicamente, uma a uma, todas as posições francesas, e obter para a cidade. A primeira aposta deste jogo era a posse do forte de Vaux. O acesso a ela foi cortado dos franceses por uma barragem de intensidade sem precedentes, ao mesmo tempo em que um assalto era feito contra as trincheiras que ladeavam o forte, e também contra as defesas dos bosques Fumin. Em 4 de junho, o inimigo alcançou a superestrutura do forte e tomou posse, despejando granadas de mão e gás asfixiante sobre a guarnição, que estava fechada nas casamatas. Depois de uma resistência heróica, os defensores sucumbiram à sede e se renderam em 7 de junho.

Agora que Vaux foi capturado, a atividade alemã foi direcionada contra as ruínas do pequeno forte de Thiaumont, que bloqueia o caminho para a Côte de Froideterre, e contra a aldeia de Fleury, dominando a foz de uma ravina que leva ao Mosa. De 8 a 20 de junho, lutas terríveis venceram os alemães pela posse de Thiaumont no dia 23, seis divisões, representando um total de pelo menos 70.000 homens, foram lançadas contra Fleury, que mantiveram entre os dias 23 e 26. Os franceses, destemidos, voltaram ao ataque. Em 30 de agosto, eles reocuparam Thiaumont, perderam-no às três e meia do mesmo dia, recapturaram-no às quatro e meia e foram novamente expulsos dois dias depois. No entanto, eles permaneceram próximos ao reduto e à aldeia.

Os alemães então se voltaram para o sul, contra as fortificações que dominavam as cordilheiras e ravinas. Lá, em uma colina, fica o forte de Souville, aproximadamente na mesma elevação que Douaumont. Em 3 de julho, eles capturaram a bateria de Damloup, a leste no dia 12, após combates insignificantes, eles enviaram uma grande massa de tropas que chegaram até o forte e bateria de L'Hôpital. Um contra-ataque os afastou novamente, mas eles se enterraram a cerca de 800 metros da posição.

Afinal, o que eles realizaram? Por doze dias eles foram confrontados com a inutilidade desses sacrifícios sangrentos. Verdun estava fora de alcance, a ofensiva do Somme estava em andamento e os franceses estavam diante dos portões de Péronne. Decididamente, a Batalha de Verdun foi perdida. Nem o ataque violento do primeiro período, nem as batalhas de fixação trouxeram o fim desejado. Agora era impossível desperdiçar neste campo de morte as munições e tropas de que o exército alemão precisava desesperadamente em Péronne e Bepaume. Os líderes do Estado-Maior Alemão aceitaram a situação. Verdun não tinha mais interesse por eles.

4. A Batalha da 'Fixação' Francesa

Verdun, no entanto, continuou a ser de grande interesse para os franceses. Em primeiro lugar, eles não suportariam ver o inimigo intrincado a cinco quilômetros da cobiçada cidade. Além disso, era muito importante para eles impedir que os alemães enfraquecessem a frente de Verdun e transferissem seus homens e armas para o Somme. As tropas francesas, portanto, deveriam tirar a iniciativa das mãos dos alemães e inaugurar, por sua vez, uma batalha de fixação. Esta nova situação apresentava duas fases: em julho e agosto os franceses se contentaram em preocupar o inimigo com pequenas forças e obrigá-los a lutar em outubro e dezembro o general Nivelle, bem suprido de tropas e material, conseguiu desferir dois golpes vigorosos que recuperou dos alemães a maior parte de todo o território que haviam conquistado desde 21 de fevereiro.

De 15 de julho a 15 de setembro, combates furiosos ocorreram nas encostas do planalto que se estendia de Thiaumont a Damloup. Desta vez, porém, foram os franceses que atacaram com selvageria, que capturaram o terreno e fizeram prisioneiros. Eles eram tão impetuosos que seus adversários, que não pediam nada além de silêncio, eram obrigados a estar constantemente em guarda e a realizar contra-ataques onerosos.

A disputa se desenrolou mais amargamente nas ruínas de Thiaumont e Fleury. Em 15 de julho, os zuavos invadiram a parte sul da aldeia, apenas para serem expulsos novamente. Porém, nos dias 19 e 20, os franceses libertaram Souville e se aproximaram de Fleury entre os dias 20 e 26, avançando passo a passo, fazendo 800 prisioneiros. Um ataque geral, realizado em 3 de agosto, levou o forte de Thiaumont e a aldeia de Fleury, com 1.500 prisioneiros. Os alemães reagiram violentamente no dia 4 de agosto, reocuparam Fleury, parte do qual foi retomada pelos franceses naquela mesma noite. De 5 a 9 a luta continuou sem parar, noite e dia, nas ruínas da aldeia. Durante este tempo, os adversários tomaram e retomaram Thiaumont, que os alemães detiveram após o 8º. Mas no dia 10 o regimento colonial de Marrocos alcançou Fleury, preparou cuidadosamente o assalto, entregou-o no dia 17 e capturou as porções norte e sul da aldeia, circundando a parte central, que ocuparam no dia 18. Desde este dia Fleury permaneceu em mãos francesas. Os contra-ataques alemães de 18, 19 e 20 de agosto foram infrutíferos, os colonos marroquinos mantiveram sua conquista firmemente.

No dia 24 os franceses começaram a avançar para o leste de Fleury, apesar dos ataques incessantes que se intensificaram no dia 28. Trezentos prisioneiros foram feitos entre Fleury e Thiaumont em 3 de setembro, e outros 300 caíram em suas mãos na floresta de Vaux-Chapître. No dia 9 eles levaram mais 300 antes do Fleury.

Pode-se ver que as tropas francesas cumpriram cabalmente o programa que lhes foi atribuído de atacar o inimigo implacavelmente, obrigando-o a contra-atacar, e contenção ele em Verdun. Mas o Alto Comando iria se superar. Por meio de ataques violentos, propunha carregar as posições fortes que os alemães haviam comprado caro, de fevereiro a julho, ao preço de cinco meses de terrível esforço. Esse novo plano estava previsto para ser cumprido nos dias 24 de outubro e 15 de dezembro.

Verdun não era mais visto pelos franceses como um 'setor sacrificial'. A esse ataque de 24 de outubro, destinado a estabelecer de uma vez por todas a superioridade do soldado da França, estava determinado a consagrar todo o tempo e toda a energia que foram considerados necessários. Uma força de artilharia que o próprio General Nivelle declarou ser de força excepcional foi posta em posição - nenhuma artilharia antiquada desta vez, mas peças novas magníficas, entre elas canhões de longo alcance de calibre 400 milímetros. Os alemães tinham quinze divisões na frente de Verdun, mas o comando francês julgou suficiente fazer o ataque com três divisões, que avançaram ao longo de uma frente de sete quilômetros. Estas, porém, eram compostas por excelentes tropas, retiradas do serviço nas primeiras linhas e treinadas durante várias semanas, que conheciam cada centímetro do terreno e estavam cheias de entusiasmo. O General Mangin era o comandante.

A artilharia francesa abriu fogo em 21 de outubro, martelando as posições inimigas. Um ataque fingido forçou os alemães a revelar a localização de suas baterias, mais de 130 das quais foram descobertas e silenciadas. Às 11h40 do dia 24 de outubro, o ataque começou no nevoeiro. As tropas avançaram em fuga, precedidas por uma barragem de fogo. À esquerda, os pontos objetivos foram alcançados às 14h45, e a aldeia de Douaumont foi capturada. O forte foi invadido às 3 horas pelos colonos marroquinos, e os poucos alemães que resistiram lá se renderam quando a noite caiu. À direita, a floresta ao redor de Vaux foi invadida na velocidade da luz. A bateria de Damloup foi tomada por assalto. Vaux sozinho resistiu. Para reduzi-la, a preparação da artilharia foi renovada de 28 de outubro a 2 de novembro, e os alemães evacuaram o forte sem lutar na manhã do dia 2. Enquanto recuavam, os franceses ocuparam as aldeias de Vaux e Damloup, ao pé do côtes.

Assim, o ataque a Douaumont e Vaux resultou numa verdadeira vitória, atestada pela reocupação de todo o terreno perdido desde 25 de fevereiro, a captura de 15 canhões e mais de 6000 prisioneiros. Isso também, apesar das ordens encontradas sobre os prisioneiros alemães ordenando-lhes que "resistissem a todo custo" (25ª Divisão) e "fizessem uma defesa desesperada" (von Lochow). O comando francês, encorajado por esse sucesso, decidiu fazer ainda melhor e avançar mais para o nordeste.

As operações de 15 de dezembro foram mais difíceis. Eles foram dirigidos contra uma zona ocupada pelo inimigo por mais de nove meses, durante os quais ele construiu uma grande rede de trincheiras de comunicação, ferrovias de campo, abrigos construídos nas encostas, fortes e redutos. Além disso, o ataque francês teve que partir de um terreno desfavorável, onde combates incessantes vinham ocorrendo desde o final de fevereiro, onde o solo, triturado por milhões de projéteis, havia se reduzido a uma espécie de cinza vulcânica, transformada pela chuva em uma massa de lama pegajosa na qual os homens foram engolidos fisicamente. Duas divisões inteiras foram necessárias para construir vinte e cinco quilômetros de estradas e dez quilômetros de ferrovias, fazer escavações e trincheiras e colocar a artilharia em posição. Tudo ficou pronto em cinco semanas, mas os alemães, descobrindo o que estava sendo preparado, forneceram meios de defesa formidáveis.

A frente a ser atacada era mantida por cinco divisões alemãs. Quatro outros foram mantidos na reserva na retaguarda. Do lado francês, o general Mangin tinha quatro divisões, três das quais eram compostas por homens escolhidos, veteranos de Verdun. A preparação da artilharia, feita principalmente por peças de 220, 274 e 370 mm, durou três dias inteiros. O ataque foi lançado em 15 de dezembro, às 10h na esquerda, os objetivos franceses foram alcançados ao meio-dia, todo o contraforte de Hardaumont na direita foi rapidamente capturado, e apenas uma parte do centro alemão ainda resistia, a leste de Bezonvaux. Isso foi reduzido no dia seguinte. A Côte du Poivre foi tomada inteira Vacherauville, Louvemont, Bezonvaux também. A frente estava agora a três quilômetros do forte de Douaumont. Mais de 11.000 prisioneiros foram feitos pelos franceses e 115 canhões. Durante um dia inteiro, seus grupos de reconhecimento puderam avançar diante dos novos ônus, destruindo baterias e trazendo prisioneiros, sem encontrar resistência séria.

O sucesso foi inegável. Em resposta às propostas de paz alemãs de 12 de dezembro, a Batalha de Verdun terminou como uma verdadeira vitória e esta magnífica operação, na qual os franceses haviam demonstrado tanta superioridade na infantaria e na artilharia, parecia ser uma promessa de triunfos futuros.

A conclusão é facilmente alcançada. Em fevereiro e março, a Alemanha desejava encerrar a guerra esmagando o exército francês em Verdun. Ela falhou totalmente. Então, de abril a julho, ela desejou exaurir os recursos militares franceses com uma batalha de fixação. Mais uma vez ela falhou. A ofensiva de Somme foi fruto de Verdun. Mais tarde, de julho a dezembro, ela não foi capaz de escapar do domínio dos franceses, e os últimos combates, junto com as lutas vãs dos alemães por seis meses, mostraram até que ponto os homens do general Nivelle haviam vencido.

A batalha de Verdun, que começou como uma brilhante ofensiva alemã, terminou como uma vitória ofensiva dos franceses. E assim, este terrível drama é um epítome de toda a grande guerra: um breve período de sucesso para os alemães no início, devido a uma tremenda preparação que pegou adversários descuidados de surpresa - primeiros momentos terríveis e agonizantes, logo compensados ​​por energia, heroísmo , e o espírito de sacrifício e, finalmente, a vitória para os Soldados de Direita.


Assista o vídeo: A Batalha de Verdun