O asteróide que destruiu os dinossauros acidificou os oceanos

O asteróide que destruiu os dinossauros acidificou os oceanos

Um estudo internacional, com a participação da Universidade de Zaragoza juntamente com cientistas dos Estados Unidos, Grã-Bretanha e Alemanha, mostra, pela primeira vez, que o impacto de um asteróide na Península mexicana de Yucatan, há 66 milhões de anos, causou a acidificação de os oceanos, contribuindo para a última grande extinção em massa.

Esses resultados confirmam que a extinção marinha foram os gases emitidos por este impacto e não a cessação da fotossíntese devido à escuridão gerada pela nuvem de poeira resultante, como se acreditava anteriormente.

Precisamente, este trabalho confirma a hipótese de investigação em que Laia Alegret, membro do Instituto Universitário de Investigação em Ciências Ambientais (IUCA), uma das signatárias do estudo, trabalha há uma década.

Os oceanos absorvem um terço das emissões de dióxido de carbono (CO2) para a atmosfera, o que ajuda a regular o clima ao capturar o excesso de calor. No entanto, esse processo também tem efeitos indesejáveis, como a diminuição do pH (nível de acidez) das águas, que altera a fixação de carbonato de cálcio (CaCO3) nos esqueletos de inúmeras espécies, o que pode até acelerar a mudança climática.

O impacto de um asteróide na península mexicana de Yucatán, há 66 milhões de anos, causou a última grande extinção em massa e afetou quase 70% das espécies de nosso planeta, acabando com o domínio dos grandes dinossauros em ambientes terrestres.

Nos oceanos, grandes répteis como os mosassauros desapareceram, como grande parte do plâncton calcário que vivia nas águas superficiais.

«Durante anos, foi sugerido que teria havido uma diminuição do pH do oceano porque o impacto do meteorito atingiu rochas ricas em enxofre e causou uma chuva de ácido sulfúricoMas até agora ninguém tinha evidências diretas de que isso tivesse acontecido ”, explica Michael Henehan, coautor do estudo, ex-cientista da Universidade de Yale e agora no Centro de Pesquisa de Geociências de Potsdam (Alemanha).

As hipóteses tradicionais sugeriam que após o impacto do asteróide para final do cretáceo, a escuridão gerada pela nuvem de poeira resultante impediu a fotossíntese e interrompeu a produtividade primária nos oceanos, causando sucessivas extinções ao longo da cadeia alimentar.

"A acidificação do oceano que observamos pode ter sido o gatilho para a extinção em massa no reino marinho", acrescenta Pincelli Hull, professor assistente de geologia e geofísica da Universidade de Yale, outro dos co-autores do trabalho.

No entanto, em 2012, Alegret liderou uma publicação no Revista PNAS mostrando que extinções nos oceanos não estavam relacionadas com a cessação da fotossíntese, propondo um evento rápido de acidificação do oceano, muito mais rápido que o atual e resultante dos gases emitidos pelo impacto, como principal causa de extinções seletivas em ambientes marinhos.

Oito anos depois, a mesma revista publica um estudo que demonstra esta hipótese. Alegret também participou da expedição internacional de 2017 ao novo continente, Zelândia, que permanece quase totalmente submerso.

Fósseis microscópicos em uma mina na Holanda

As análises de fósseis marinhos microscópicos (foraminíferos) encontrados na mina Geulhemmerberg na Holanda permitiram a primeira medição do pH das águas marinhas a ser obtida após o impacto do final do Cretáceo, demonstrando que este foi o mecanismo chave no colapso ecológico dos oceanos.

Análises geoquímicas de carbono e boro em conchas de foraminíferos, que exigiram o estudo de até 7.000 microfósseis por amostra, indicam uma diminuição no pH das águas de 0,3 unidades e um grande aumento no CO2 atmosférico (700 partes por milhão). É a primeira medida empírica dos mecanismos que desencadearam as extinções.

Amostras de vários locais dos EUA e de sondagens oceânicas no Atlântico e no Pacífico também foram analisadas.

O estudo também inclui o modelagem de mudanças globais na geoquímica dos oceanos, e permite descartar que o impacto tenha causado aumento da atividade vulcânica. Mostra que a recuperação da química dos oceanos e dos ecossistemas marinhos foi lentamente restabelecida após distúrbios globais, embora o plâncton marinho e a produtividade primária tenham evoluído rapidamente após as extinções.

Este último foi recentemente confirmado por outro estudo internacional, do qual Alegret também participa juntamente com pesquisadores das universidades americanas de Yale, Boulder Colorado e MITMA, publicado na revista Paleoceanografia e Paleoclimatologia.

A publicação é um excelente exemplo de que eventos geologicamente rápidos, como um impacto meteórico ou acidificação do oceano, podem ter consequências profundas na vida a longo prazo e tem implicações para os estudos das mudanças climáticas atuais.

Referência bibliográfica:

Henehan, M., Ridgwell, A., Thomas, E., Zhang, S., Alegret, L., Schmidt, DN, Rae, JWB, Witts, JD, Landman, NH, Greene, S., Huber, BT, Super, J., Planavsky, NJ, Hull, PM 2019. «Rápida acidificação do oceano e recuperação biogeoquímica em fases após o impacto do Chicxulub no final do Cretáceo«. Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).


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