Dentes fósseis revelam como 'Australopithecus' amamentou

Dentes fósseis revelam como 'Australopithecus' amamentou

Os humanos tendem a amamentar exclusivamente entre seis e doze meses, e você pode continuar amamentando junto com outros alimentos nos anos posteriores. Os bebês da espécie extinta Australopithecus africanus seguiram um padrão semelhante e eles podiam até aumentá-lo em certos momentos.

Esta conclusão foi alcançada por uma equipe internacional liderada pelo US National Institutes of Health (NIH, por sua sigla em inglês). O estudo, publicado na última edição da revista Natureza, indica que esses hominídeos, que viveram há cerca de três milhões de anos na África do Sul, amamentou seus filhotes para garantir comida em tempos de escassez.

Esta pesquisa é "a primeira indicação da duração da amamentação em um de nossos ancestrais mais antigos", disse Renaud Joannes-Boyau, cientista da Universidade de Southern Cross em New South Wales, Austrália e um dos autores. do estudo.

Para chegar a essas conclusões, os cientistas analisou a composição de cinco dentes fósseis de Australopithecus africanus, entre 2,6 e 2,1 milhões de anos e encontrada na caverna Sterkfontein, nos arredores de Joanesburgo.

“Assim como as árvores, os dentes contêm anéis de crescimento que podem ser contados para estimar a idade. Eles têm camadas de esmalte acumuladas durante o desenvolvimento e trazem sinais químicos que refletem os alimentos que comemos e os ambientes em que vivemos ”, explica a pesquisadora.

Os cientistas foram capazes determinar a dieta desses Australopithecus graças a um método, desenvolvido por Christine Austin, pesquisadora da Icahn School of Medicine de Nova York (EUA), que utiliza o espectrômetro de massa por plasma de ablação a laser indutivo. Essa técnica é minimamente invasiva, "algo crucial em espécimes raros como os de A. africanus", diz Joannes-Boyau.

Leite materno como suporte dietético

Os resultados revelaram padrões de acúmulo de bário, um mineral presente no leite materno, que sugeriu que os filhotes foram alimentados apenas com leite por seis e nove meses, seguido por um introdução progressiva de alimentos sólidos. “Vimos que, após um ano de idade, os indivíduos de A. africanus voltaram a consumir leite materno regularmente durante anos após o desmame inicial”, detalha.

Segundo a pesquisadora, “a amamentação atual dura cerca de um ano nos países industrializados, embora pareça ser mais longa nos grupos humanos menos desenvolvidos tecnologicamente. Neandertais mostram um padrão semelhante. Por outro lado, os grandes macacos amamentam por muito mais tempo, cerca de cinco anos. Com o Australopithecus africanus vemos um padrão de mistura ”.

Os autores sugerem que isso pode ser devido à escassez sazonal de alimentos sofrida pelo A. africanus. Sua dieta era muito variada, conforme revelado pela enorme diversidade da morfologia dentária, e incluía frutas, folhas, ervas e raízes. No entanto, ele viveu em savanas, onde os invernos são secos e os recursos são escassos.

Os acúmulos cíclicos de lítio nos dentes analisados ​​revelam que as espécies nem sempre tinham alimentos disponíveis durante a estação seca e que bebês foram amamentados durante esses períodos, embora já tenham mais de um ano.

Este padrão tem implicações importantes para o conhecimento sobre esta espécie. Seria possível saber “quantos filhos uma mãe pode ter em sua vida, as interações sociais dentro da espécie ou mesmo os motivos de sua extinção”, enfatiza Joannes-Boyau.

Esta pesquisa também mostra que dentes fósseis “com pelo menos dois milhões de anos manter um registro de seus primeiros episódios de vida através de sua assinatura química. Há potencial para testar esse método com outras espécies de hominídeos ”, acrescenta.

No entanto, o cientista reconhece que no caso de espécies anteriores, como Australopithecus afarensis ou Ardipithecus ramidus, o estudo exigirá mais trabalho. “Será necessário garantir que essas assinaturas químicas sejam preservadas em dentes milhões de anos mais antigos”, conclui.

Referência bibliográfica:

Joannes-Boyau, R, et al. "Assinaturas elementares dos dentes do Australopithecus africanus revelam estresse alimentar sazonal”. Nature (15 de julho de 2019). DOI: 2018-09-13492E


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