Esqueleto de uma antiga baleia quadrúpede encontrada no Peru

Esqueleto de uma antiga baleia quadrúpede encontrada no Peru

As baleias e golfinhos de hoje, nadadores habilidosos, na verdade, vêm de um ancestral comum há mais de 50 milhões de anos que possuía pernas e sabe-se que era originalmente do sul da Ásia.

Agora o restos de uma dessas antigas baleias encontradas no Peru revelar novidades sobre a evolução e dispersão desses animais.

o análise dos ossos encontrados em sedimentos marinhos foi realizado por uma equipe internacional de cientistas, liderada pelo pesquisador Olivier Lambert do Instituto Real Belga de Ciências Naturais (Bélgica). Seu estudo foi publicado esta semana em Biologia Atual.

A morfologia dos fósseis sugere que esta baleia conseguia andar de quatro em terra e que, ao mesmo tempo, era uma excelente nadadora.

De acordo com Lambert, principal autor do estudo, “Este é o primeiro registro de um esqueleto de baleia com quatro patas no Oceano Pacífico, é provavelmente o mais antigo já encontrado nas Américas e é o espécime mais completo descoberto fora da Índia e do Paquistão. ”.

Um esqueleto cheio de surpresas

Há alguns anos, o coautor do estudo Mario Urbina, do Museu de História Natural (UNMSM), no Peru, descobriu uma área promissora para a escavação de fósseis no deserto costeiro do sul do país, chamada Media Luna Beach.

Em 2011, a equipe formada por membros do Peru, França, Itália, Holanda e Bélgica organizou uma expedição durante a qual eles desenterraram uma baleia antiga que desde então chamaram de Peregocetus pacificus ou "a baleia viajante que alcançou o Pacífico”.

“Cavando em volta dos ossos aflorantes, percebemos que era o esqueleto de uma baleia com patas dianteiras e traseiras”, diz Lambert.

Com a ajuda de microfósseis, as camadas de sedimento marinho foram datados com precisão no Eoceno Médio, 42,6 milhões de anos atrás.

Detalhes do esqueleto revelaram aos cientistas que o animal foi capaz de manobrar seu grande corpo (até quatro metros de comprimento, cauda incluída) tanto por terra quanto por água. Os pequenos cascos nas pontas dos dedos e a morfologia do quadril, mãos e pés indicavam que ele era capaz de andar.

Da mesma forma, as características anatômicas da cauda e das pernas, incluindo longos apêndices provavelmente alados, indicavam que o animal também era um bom nadador.

“As características das vértebras caudais (na cauda) são semelhantes às dos castores e lontras, sugerindo que o animal usava a cauda durante a natação”, explicam os autores.

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o era geológica desta nova baleia e sua presença ao longo da costa oeste da América do Sul apóia a hipótese de que esses animais chegaram pelo Atlântico Sul, da costa oeste da África até a América do Sul.

As correntes de superfície para oeste, somadas ao fato de que, naquela época, a distância entre os dois continentes era a metade da que é hoje, favoreceram seu deslocamento para o continente americano.

Pesquisadores sugerem que, somente após chegar à América do Sul, baleias anfíbias migraram para o norte, finalmente chegando à América do Norte.

Atualmente, a equipe continua a estudar o restos de outras baleias e golfinhos do Peru. “Continuaremos a pesquisar em locais com camadas tão antigas, e ainda mais antigas, que as de Media Luna Beach, para que no futuro possam ser descobertos cetáceos anfíbios mais antigos”, conclui Lambert.

Referência bibliográfica:

Lambert et al.: "Uma baleia anfíbia do Eoceno médio do Peru revela a dispersão inicial de cetáceos quadrúpedes no Pacífico Sul", Current Biology, abril de 2019, DOI: https://www.cell.com/current-biology/fulltext/ S0960-9822 (19) 30220-9.


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