Descendentes do último navio escravo ainda vivem na comunidade do Alabama

Descendentes do último navio escravo ainda vivem na comunidade do Alabama

Para a maioria dos negros americanos descendentes de africanos escravizados, não há como rastrear de onde seus ancestrais vieram. Também não há como descobrir, como enfatizou Malcolm X, seu "verdadeiro nome de família". O comércio de escravos destruiu famílias, e registros de navios negreiros e plantações frequentemente identificavam pessoas escravizadas com nomes múltiplos ou incompletos. É extremamente difícil conectar os americanos negros libertos citados pela primeira vez no censo de 1870 a seus ancestrais escravizados - um problema conhecido como a Parede de Tijolo de 1870.

Diante desse apagamento sistemático, a história do Clotilda, o último navio negreiro a chegar aos EUA, ocupa um lugar profundamente único na história do comércio transatlântico de escravos.

Havia cerca de 110 crianças, adolescentes e jovens africanos a bordo do Clotilda quando chegou ao Alabama em 1860, apenas um ano antes da Guerra Civil. Incapazes de retornar à África após a emancipação em 19 de junho de 1865 - também conhecida como Juneteenth - eles deixaram registros e deram entrevistas sobre quem eram e de onde vieram, que sobrevivem até hoje. O músico Questlove é descendente de sobreviventes do navio, e quando ele descobriu isso no programa de genealogia Encontrando suas raízes, o historiador Henry Louis Gates Jr. disse a ele: “Você tirou a sorte grande”.

“É a história mais bem documentada de todo o comércio de escravos, não apenas para os EUA, mas para as Américas”, diz a historiadora Sylviane A. Diouf, autora de Sonhos da África no Alabama: o navio escravo Clotilda e a história dos últimos africanos trazidos para a América.

o Clotilda ganhou as manchetes em janeiro de 2018, quando pesquisadores anunciaram que podem ter descoberto seus restos mortais. Embora mais tarde eles tenham determinado que o navio que encontraram não era o Clotilda, o evento despertou interesse renovado em encontrar o navio. Em maio de 2018, Harper Collins publicou a entrevista "perdida" de Zora Neale Hurston com Cudjo Lewis, o último sobrevivente do navio, que morreu em 1935. Esses desenvolvimentos chamaram mais atenção para Clotilda sobreviventes, bem como para African Town, a comunidade que eles construíram para si no Alabama.

Embora a escravidão ainda fosse legal em 1860, o comércio internacional de escravos não era, e não era desde 1808. Mas os homens brancos do sul infringiram a lei importando africanos capturados muito depois de a prática ter sido proibida, e até viram sua evasão da lei como uma fonte de orgulho. O empresário móvel Timothy Meaher organizou o Clotilda viagem depois de fazer uma aposta de que ele poderia, como ele colocou, "trazer um navio cheio de soldados direto para a Baía de Mobile, debaixo dos narizes dos oficiais."

o Clotilda navegou para um porto da África Ocidental agora localizado no país de Benin. Lá, o capitão comprou gente da região do Benin, como Cudjo Lewis. Originalmente chamado de Kossula, ele tinha apenas 19 anos quando membros do reino daoméia o capturaram e o trouxeram para a venda no litoral. No Alabama, Meaher vendeu alguns dos africanos, mas dividiu a maioria entre ele, seus dois irmãos e o capitão do navio - nenhum dos quais jamais foi condenado por seus crimes.

Lewis era um dos cerca de 30 Clotilda sobreviventes forçados a trabalhar para James Meaher pelos próximos cinco anos. Quando a notícia da emancipação chegou a este grupo em 1865, “a primeira coisa que eles queriam fazer era voltar para casa”, diz Diouf. Meaher não lhes deu passagem de volta para a África, e eles logo perceberam que não seriam capazes de ganhar o dinheiro para a passagem sozinhos.

Entendendo que teriam que encontrar um lugar para morar nos EUA, eles decidiram pedir a Timothy Meaher uma forma de indenização. Em sua entrevista com Zora Neale Hurston, Lewis lembra de ter explicado a Meaher que o Clotilda Os africanos tinham terras e propriedades em casa, mas agora não tinham nada. Meaher não poderia dar a eles um pedaço de sua própria terra como compensação pelas vidas e trabalho gratuito que ele roubou deles?

De acordo com Lewis, Meaher respondeu: “'Tolo, você acha que vou te dar uma propriedade sobre a outra? Aceitei bem meus escravos e disse que não devo nada a eles.

Rejeitado por Meaher, o grupo resolveu trabalhar duro e economizar dinheiro para comprar algumas terras dele, o que eles fizeram (Lewis observou secamente a Hurston que Meaher nem mesmo “tirou um centavo do preço para nós”. ) Com este e outros terrenos que compraram, construíram uma comunidade chamada African Town. Hoje, ele existe como o local histórico “Africatown” em Mobile, Alabama, onde muitos Clotilda descendentes ainda vivem.

“Eles decidiram que, se você não nos mandar para casa, construiremos a África aqui no Alabama”, disse Robert Battles, Sr., ex-diretor executivo do Historic Africatown Welcome Center. “No meio de Jim Crow, segregação e reconstrução, eles construíram uma sociedade livre controlada e dirigida por africanos.”

“Acho que essa história em particular trata realmente da unidade das pessoas que estavam no navio”, diz Diouf. “Mas a história deles é também a história de todos os africanos que chegaram através do comércio de escravos ... Vemos a unidade, o forte vínculo entre as pessoas que estavam nos navios negreiros e o vínculo também com suas famílias em casa que nunca foi quebrado em mente das pessoas. ”

Enquanto o Clotilda sobreviventes construíram um novo lar para si mesmos no Alabama, eles continuaram a ter esperança de ver suas famílias novamente um dia.

“Eles diziam que sabiam que suas famílias na África estavam procurando por eles”, diz Diouf. “E quando foram entrevistados, o desejo deles era que os entrevistadores dessem seus nomes africanos, seus nomes originais, para que se a história pudesse ir para a África, suas famílias soubessem que eles ainda estavam vivos.”

Depois de ClotildaNa viagem para a África, Meaher queimou o navio no delta do rio Mobile-Tensaw para destruir as evidências da viagem ilegal. Os destroços ainda eram visíveis na maré baixa por algumas décadas, mas permanecem indefinidos até hoje. Especulações recentes sobre a localização do navio chamaram a atenção nacional para questões em Africatown, como o processo contra uma planta industrial por gerar poluição cancerígena. Nesta primavera, a comunidade garantiu uma bolsa para construir um museu, e muitos pesquisadores e organizações continuam interessados ​​em pesquisar o Clotilda.

Se encontrado, o Clotilda seria o único navio do comércio de escravos dos EUA já recuperado. Mas, em particular, seria importante para a comunidade de Africatown. Parafraseando Marcus Garvey, Battles reflete: “Se você não conhece sua história, você é como uma árvore sem raízes”.


Pela primeira vez desde a descoberta de Clotilda, descendentes do dono do navio negreiro se manifestam

Até quinta-feira, os descendentes de Timothy Meaher - o rico proprietário de um navio a vapor que financiou o último navio negreiro a chegar aos Estados Unidos - permaneceram em silêncio enquanto as negociações aumentavam sobre a revitalização da comunidade Africatown ao norte de Mobile.

Mas isso mudou após as discussões que os membros da família tiveram com a prefeita de Mobile, Sandy Stimpson.

Os membros da família concordaram em vender um prédio de uma antiga cooperativa de crédito para a cidade por um preço com grande desconto de US $ 50.000. O prédio será reformado nos próximos 60 a 90 dias e transformado em um banco de alimentos que atende o bairro de baixa a média renda.

Também servirá como edifício de escritórios para a recém-criada Africatown Redevelopment Corporation (ARC).

A família, em sua primeira declaração pública desde que o casco do Clotilda foi descoberto há mais de dois anos, disse que o futuro do edifício da cooperativa de crédito terá um "impacto positivo duradouro".

“Quando o prefeito Stimpson contatou a família Meaher sobre a venda e / ou doação desta propriedade para a cidade de Mobile para este projeto, não poderíamos pensar em uma maneira melhor de retribuir à comunidade”, escreveu a família Meaher em um comunicado divulgado pela cidade em um comunicado à imprensa.

A declaração não indicava qual membro da família estava comentando.

“Todos nós esperamos ver esse empreendimento se tornar uma realidade com um impacto duradouro na comunidade nos próximos anos”, diz a declaração.

Stimpson e outras autoridades eleitas divulgaram a venda do prédio durante uma entrevista coletiva fora do ex-Scott Credit Union, que estava fechado nos últimos 15 anos.

“Este é um dia histórico”, disse Stimpson. “Agradecemos sinceramente o que eles fizeram. É um grande passo. Acho que todo mundo percebe isso. ”

O Africatown Welcome Center foi fotografado na sexta-feira, 19 de outubro de 2012, em Mobile, Alabama. Na época, o centro de boas-vindas estava instalado em uma casa móvel em frente ao Old Plateau Cemetery. O novo centro ficará localizado no mesmo local, mas será bem maior (aproximadamente 18.000 pés quadrados) e servirá como atração turística. Esse projeto está sendo financiado pelo dinheiro do RESTORE Act. (Mike Kittrell/[email protected])

Nenhum representante da família estava no anúncio e, apesar das conversas com Stimpson, os membros da família Meaher ainda não conversaram com representantes da comunidade de Africatown, incluindo os descendentes dos escravos africanos a bordo do Clotilda.

Os descendentes de Clotilda esperam que a venda com desconto do prédio da cooperativa de crédito na Bay Bridge Road seja o "primeiro passo" para iniciar um diálogo significativo sobre as vendas futuras de propriedades. Segundo a prefeitura, o valor de avaliação da antiga cooperativa de crédito é de R $ 300 mil.

“A família Meaher é tão importante para esta história quanto qualquer pessoa”, disse Darron Patterson, presidente da associação de descendentes de Clotilda, descendente de Pollee Allen que foi um dos primeiros líderes da comunidade de Africatown. “Precisamos dialogar com eles. Ainda há uma propriedade em Africatown que eles possuem sobre a qual gostaríamos de falar. ”

Cleon Jones, um residente de Africatown e ativista comunitário e ex-All-star da Liga Principal de Beisebol do New York Mets, disse que a comunidade está em um "modo de perdoar" e não culpa os descendentes de Meaher pela viagem ilegal há mais de 160 anos.

Em 1860, o comércio internacional de escravos havia sido proibido, mas Meaher apostou que poderia importar escravos apesar da proibição. Ele importou 110 africanos cativos a bordo do Clotilda, o que o levou à prisão. Meaher acabou sendo inocentado das acusações e relatos históricos dizem que ele se recusou a fornecer terras aos africanos libertos após a Guerra Civil.

Mais de 30 desses escravos cativos fundaram sua própria comunidade, mais tarde chamada de Africatown.

“O que queremos fazer é curar e seguir em frente, o que beneficia a todos nós”, disse Jones. “Acho que esse é o resultado final.”

Ele disse que a família Meaher possui "uma grande parte das terras em Africatown" e que a família "continua a prosperar financeiramente".

Joe Womack, diretor executivo da Africatown-C.H.E.S.S., Uma organização focada em garantir que a comunidade seja “Limpa, Saudável, Educada, Segura e Sustentável”, disse acreditar que as posses da família incluem 20-25 por cento das propriedades na comunidade de Africatown.

Ele chamou a construção da cooperativa de crédito de uma "pedra angular" das propriedades da família Meaher dentro da comunidade e disse que ficou surpreso com o fato de a cidade ter recebido a propriedade por US $ 50.000.

“Qualquer que seja o negócio que eles fizeram foi fantástico”, disse Womack, acrescentando que gostaria de ver a família vender mais propriedades na comunidade para ajudar na reconstrução dos bairros da comunidade e ajudar nos esforços de revitalização voltados para o turismo de patrimônio cultural, um segmento crescente da indústria do turismo.

“É uma propriedade valiosa para os residentes no que diz respeito a trazer as pessoas de volta para cá”, disse Womack. “(A propriedade Meaher) tem a possibilidade de construir casas. Eles possuem propriedades que (podem ser novas) residenciais e essa é a chave. ”

Mas as conversas sobre reparações, além das discussões sobre vendas futuras de propriedades, não fizeram parte das conversas ativas na quinta-feira.

Jones, que estrelou pelo New York Mets durante a World Series de 1969, disse que ninguém deveria ser culpado hoje pelas atrocidades que ocorreram gerações atrás.

“Não sou responsável pelo que meu avô fez há 40 ou 50 anos, ou mesmo 100 anos atrás”, disse Jones. “Como essas pessoas hoje são responsáveis ​​pelo que Timothy Meaher fez naquela época?”

A compra da cooperativa de crédito pela cidade foi possível através do financiamento do Community Development Block Grant (CDBG) através do Departamento de Assuntos Econômicos e Comunitários do Alabama (ADECA). A cidade também fornecerá equipamentos para o funcionamento do banco de alimentos nos próximos 90 dias. A operação do banco de alimentos será em uma parceria entre a cidade, Feeding the Gulf Coast, Yorktown Missionary Baptist Church e Africatown Community Development Corporation.

“Este tem sido um deserto de comida por um longo período de tempo”, disse Stimpson, que então creditou a uma igreja local por fornecer serviços de despensa de alimentos para a comunidade. “Se não fosse pelos esforços da Igreja Batista de Yorktown e do Pastor Chris Williams, seria realmente um deserto de comida. Esperamos que este seja o primeiro passo de muitos para garantir que não seja mais isso. ”

O ARC recém-formado também ficará dentro do prédio. A organização foi criada por meio de ação legislativa nesta primavera e incluirá uma diretoria de nove membros que será nomeada nas próximas semanas.

A deputada estadual Adline Clarke, D-Mobile, que patrocinou a legislação estabelecendo a ARC, disse que o grupo terá três objetivos principais: revitalizar a habitação, preservar a história da comunidade e desenvolver o comércio.

“Tem grandes pedidos”, disse Clarke. “Seu principal objetivo é revitalizar Africatown e focar primeiro na habitação. Essa é a necessidade. ”

A Comissão do Condado de Mobile, nas próximas semanas, será encarregada de pagar pelas melhorias de manutenção dentro do prédio. Uma avaliação preliminar de engenharia já foi realizada no prédio, mas nenhuma estimativa de custo estava disponível na quinta-feira.

A comissária Merceria Ludgood disse que o item "caro" substituirá o telhado do prédio e o sistema de aquecimento e ar condicionado.

Mas Clarke disse que estava satisfeita com o fato de o prédio, no geral, estar em boas condições.

“Acho que podemos cumprir a missão de tê-lo aberto em 60 a 90 dias”, disse ela.


A caça à história perdida

Várias tentativas de localizar ClotildaOs restos mortais foram feitos ao longo dos anos, mas o Delta de Mobile-Tensaw está repleto de lamaçais, arcos de boi e igarapés, bem como dezenas de naufrágios de mais de três séculos de atividade marítima. Então, em janeiro de 2018, Ben Raines, um jornalista local, relatou que havia descoberto os restos de um grande navio de madeira durante uma maré anormalmente baixa. O AHC, que possui todos os navios abandonados nas águas do estado do Alabama, chamou a empresa de arqueologia Search, Inc., para investigar o Hulk.

O navio em questão acabou por ser outro navio, mas o falso alarme chamou a atenção nacional para o navio negreiro há muito perdido. O incidente também levou o AHC a financiar pesquisas adicionais em parceria com a National Geographic Society and Search, Inc.

Os pesquisadores vasculharam centenas de fontes originais do período e analisaram registros de mais de 2.000 navios que operavam no Golfo do México durante o final da década de 1850. Eles descobriram que Clotilda foi uma das apenas cinco escunas construídas no Golfo, então seguradas. Os documentos de registro forneciam descrições detalhadas da escuna, incluindo sua construção e dimensões.

"Clotilda era uma embarcação atípica e personalizada ", diz o arqueólogo marítimo James Delgado, da Search, Inc." Havia apenas uma escuna de 86 pés de comprimento com uma boca de 23 pés e um porão de 11 polegadas, e aquilo foi Clotilda."

Registros também notaram que a escuna foi construída com tábuas de pinho amarelo do sul sobre estruturas de carvalho branco e foi equipada com uma placa central de 13 pés de comprimento que poderia ser elevada ou abaixada conforme necessário para acessar portos rasos.

Com base em sua pesquisa de possíveis locais, Delgado e a arqueóloga Stacye Hathorn do estado do Alabama focaram em um trecho do rio Mobile que nunca havia sido dragado. Implantando mergulhadores e uma série de dispositivos - um magnetômetro para detectar objetos de metal, um sonar de varredura lateral para localizar estruturas no fundo do rio e acima dele e um perfilador de sub-fundo para detectar objetos enterrados sob o leito sujo do rio - eles descobriram um verdadeiro cemitério de navios naufragados.

Antes da pesquisa estadual, Raines continuou sua própria busca pelo naufrágio, recrutando pesquisadores da University of Southern Mississippi (USM) para mapear os contornos do leito do rio e detectar quaisquer objetos submersos. A pesquisa USM revelou a presença de um naufrágio de madeira com algumas marcas de um navio do século XIX.

“As dimensões do navio ainda não foram determinadas”, relatou Raines em junho de 2018. “Também não está claro que tipo de navio foi encontrado. Para responder a essas perguntas, será necessário um exame mais completo e invasivo, precisamente a experiência da Search, Inc . "

A equipe de Delgado eliminou facilmente a maioria dos destroços em potencial: tamanho errado, casco de metal, tipo errado de madeira. Mas o navio que Raines e a pesquisa USM destacaram se destacaram dos demais.

Nos dez meses seguintes, a equipe de Delgado analisou o projeto e as dimensões do navio afundado, o tipo de madeira e metal usados ​​em sua construção e as evidências de que havia queimado. "Correspondeu a tudo o que foi registrado sobre Clotilda,"Disse Delgado.

As amostras de madeira recuperadas do Target 5 são carvalho branco e pinho amarelo do sul da costa do Golfo. Os arqueólogos também encontraram os restos de um painel central do tamanho correto.

Os fixadores de metal de seu casco são feitos de ferro-gusa forjado à mão, o mesmo tipo conhecido por ter sido usado em Clotilda. E há evidências de que o casco foi originalmente coberto com cobre, como era prática comum para navios mercantes oceânicos.

Nenhuma placa de identificação ou outros artefatos inscritos identificaram conclusivamente os destroços, Delgado diz, "mas olhando para as várias evidências, você pode chegar a um ponto além de qualquer dúvida razoável."


‘Heritage House’ aprovado: museu Africatown para contar a história do navio negreiro e da comunidade

O Africatown Welcome Center foi fotografado na sexta-feira, 19 de outubro de 2012, em Mobile, Alabama. Na época, o centro de boas-vindas estava instalado em uma casa móvel em frente ao Old Plateau Cemetery. O novo centro ficará localizado no mesmo local, mas será muito maior (cerca de 18.000 pés quadrados) e servirá como atração turística. Esse projeto está sendo financiado pelo dinheiro do RESTORE Act. (Mike Kittrell/[email protected])

A história de Africatown como uma comunidade fundada pelos sobreviventes do último navio negreiro a entrar nos Estados Unidos terá uma nova vitrine dentro de uma "casa histórica" ​​que será construída no coração da comunidade norte Mobile.

Um contrato de US $ 1,3 milhão para construir a Africatown Heritage House de aproximadamente 5.000 pés quadrados e um jardim memorial que o acompanha foi aprovado pela Comissão do Condado de Mobile na segunda-feira. O contrato de construção foi concedido à Hughes Plumbing & amp Utility Contractors, com sede em Mobile, operada por Preston Hughes III, filho de um dos primeiros afro-americanos a ser licenciado como Master Plumber no Alabama.

A Heritage House, que é essencialmente um museu dedicado a contar a história complexa de Africatown, é vista como um dos primeiros projetos dentro de uma comunidade que funcionários públicos e historiadores acreditam estar preparada para um renascimento após a descoberta de 2019 do casco do navio negreiro Clotilda .

“Este é um momento emocionante”, disse a comissária do condado de Mobile, Merceria Ludgood. “Sabemos que demorou um pouco para chegar lá, mas estamos quase lá. Esperamos que toda a comunidade sinta que este é seu bem. A história de Africatown é realmente uma história de celular. ”

O projeto foi viabilizado por um adicional de $ 700.000 em dinheiro de impostos que Ludgood desviou do plano de melhoria de capital de seu distrito para pagar por um aumento nos custos de construção. Os custos gerais são mais do que o dobro da estimativa de custo inicial de $ 600.000 que foi originalmente aplicada ao projeto.

Ludgood disse que o aumento no preço do material de construção e a adição de um jardim memorial levaram ao aumento do preço. O projeto também está sendo financiado com US $ 250.000 da cidade de Mobile e US $ 75.000 pela Fundação Alabama Power.

“Nunca pensei que (os custos gerais) seriam em torno de US $ 500.000”, disse Ludgood. “Pensei que estaríamos mais na faixa de $ 750.000 a $ 800.000. Estamos trabalhando em um ambiente agora em que os custos de tudo dispararam. Isso está acontecendo em todos os nossos lances. As coisas estão chegando mais rápido do que o previsto. ”

Ela disse que nenhum outro projeto teve que ser cortado para acomodar as despesas adicionais, observando que ela estava esperando para economizar em um "grande projeto" como a Casa do Patrimônio.

“Era o dinheiro que já estava naquela conta e eu sabia que tinha um grande projeto esperando”, disse Ludgood. “Eu não o obriguei a mais nada.”

A Heritage House é vista como um dos primeiros projetos para impulsionar o turismo e a pesquisa em Africatown e arredores depois que um casco do navio negreiro Clotilda foi descoberto em 2019. Lançamento da casa adjacente à Escola de Treinamento do Condado de Mobile - também fundada pelos descendentes de a Clotilda - acontecerá no próximo mês. A construção está prevista para terminar em julho, quando o Museu de História de Mobile precisará de cerca de duas semanas para instalar artefatos e monitores de Clotilda com o objetivo de contar a história da comunidade. A Comissão Histórica do Alabama, que está liderando os esforços de preservação da Clotilda, também está envolvida no projeto.

A Comissária do Condado de Mobile, Merceria Ludgood, fala durante uma entrevista coletiva na terça-feira, 26 de fevereiro de 2019, na Câmara de Comércio da Área Móvel em Mobile, Alabama (John Sharp/[email protected]).

Ludgood disse que a Heritage House pode ser aberta ao público no início de agosto.

“Este será um lugar para ir e ver a história (de Africatown), incluindo os artefatos (Clotilda),” disse Ludgood.

Anderson Flen, fundador da Africatown Heritage Preservation Foundation - uma organização guarda-chuva para toda a comunidade quando se trata de supervisionar todos os aspectos com a descoberta do Clotilda e os desenvolvimentos associados a contar a história de Africatown - disse que a importância da Heritage House é que ela representa um projeto que pode ser concluído em breve e “ajudará a compartilhar a história (da comunidade) de uma forma muito positiva”.

“Acho que algumas pessoas percebem o potencial”, disse Flen. “É como dizer a uma criança que há uma festa, mas até que haja sorvete e bolo, não há festa acontecendo. As entidades que se beneficiam disso precisam ver algo. Essa comunidade foi negligenciada por muito tempo. Esperançosamente, eles começarão a ver algo. ”

O desenvolvimento da Heritage House é parte de um foco elevado de uma comunidade que lutou por décadas com a pobreza e a poluição das fábricas vizinhas ao longo do Rio Mobile.

O foco inclui atividades nas últimas semanas. Pesquisadores da University of South Alabama estão examinando terras em frente ao Old Plateau Cemetery para avaliar se há túmulos no local. A propriedade é cobiçada para um futuro Centro de Boas-Vindas de $ 3,95 milhões que está planejado para construção nos próximos três anos.

O Mobile City Council aprovou um contrato de $ 58.802 com os EUA para conduzir o estudo de recursos culturais da propriedade, que deve durar 120 dias. A avaliação da propriedade incluirá, entre outras coisas, um projeto de história oral que analisa seu uso antes da década de 1940.

Separadamente, uma equipe de seis professores do Savannah College of Art and Design, com sede na Geórgia, visitou a comunidade na sexta-feira e se reuniu com ativistas locais para discutir a história da região como parte do desenvolvimento de um passeio "imersivo" por água e terra que poderia ser oferecido ao público ainda este ano. Equipes de alunos e professores interagiram com ativistas da comunidade de Africatown e outros durante as reuniões do Zoom nas últimas semanas, como parte de um esforço contínuo que também incluirá a produção de um documentário de 15-20 minutos de Africatown. O documentário deve ser concluído no final de maio.

Dave Clark, presidente e CEO da Visit Mobile, o braço de turismo da cidade, disse que é importante que a história da comunidade seja contada de forma factual antes do início da atividade turística.

“Temos que fazer isso da maneira certa”, disse Dave Clark, presidente e CEO da Visit Mobile, o braço de turismo da cidade. “Acho que, desde que o roteiro da história seja preciso e satisfaça a liderança e os historiadores de Africatown (comunidade), esse é o primeiro elemento que deve estar certo antes que qualquer coisa possa começar. Quando a história estiver certa, tudo pode realmente começar. ”

Ele acrescentou: “A história é a parte mais demorada para revelar a verdade e como você a conta para grupos de diferentes idades. Tem que ser programado para grupos de diferentes idades. ”


FUNDADORES DE PAIS E MÃES

Os homens encontraram trabalho nas fábricas de madeira e pólvora de Mobile e nos pátios ferroviários. As mulheres cultivavam vegetais e vendiam seus produtos de porta em porta. Para estruturar sua comunidade recomposta, eles escolheram um chefe, Gumpa (Peter Lee), um nobre parente do rei do Daomé, e dois juízes, Charlie Lewis e Jabe Shade, que era um fitoterapeuta e médico. E, como qualquer família faria, eles se reconectaram com seus companheiros, a cerca de 150 milhas de distância, no Condado de Dallas.

Sobrevivendo com rações escassas, eles economizaram tudo que puderam, ansiando por voltar para casa, mas não foi o suficiente. Então, eles escolheram uma nova estratégia, como Kossola explicou a Meaher. “Capitão Tim”, disse ele, “você nos trouxe de nosso país, onde tínhamos terra e casa. Você nos tornou escravos. Agora estamos livres, sem país, terra ou casa. Por que você não nos dá um pedaço desta terra e nos deixa construir para nós uma cidade africana? ” Eles estavam pedindo reparações. Meaher ficou furioso.

Longe de desistir, a comunidade intensificou seus esforços e conseguiu comprar terras, inclusive dos Meahers. Juntando seu dinheiro, quatro famílias criaram raízes em sete acres, conhecidos até hoje como Lewis Quarters, em homenagem a Charlie Lewis. A três quilômetros de distância, o maior assentamento de 50 acres estava aninhado entre pinheiros, ciprestes e zimbros. Como fariam em casa, os novos proprietários construíram suas três dúzias de casas de madeira coletivamente. Cercadas por flores, cada uma tinha uma horta e árvores frutíferas. Mais tarde, eles construíram uma escola e uma igreja. A Igreja Batista Old Landmark era adjacente às terras de Abile e Kossola e ficava voltada para o leste em direção à África. Perto estava seu próprio cemitério. Eles chamavam seu vilarejo de Cidade Africana. A África estava onde eles queriam estar, mas eles estavam em Mobile para ficar.

As políticas progressivas de Reconstrução ajudaram a libertar as pessoas, mas isso estava prestes a mudar. Na corrida para as eleições legislativas de 1874, o Registro diário móvel exortou os brancos a "responder à lista de chamada da supremacia branca".

Timothy Meaher havia pressionado os africanos, naturalizados em 1868, a votarem no democrata, o partido pró-escravidão. Mas ele duvidava que o fizessem, por isso, no dia da eleição, disse aos secretários das assembleias de voto que eram estrangeiros. Charlie, Pollee e Cudjo foram rejeitados. Meaher montou em seu cavalo e os impediu de votar em dois outros locais. Os homens caminharam até Mobile, a oito quilômetros de distância. Eles foram instruídos a pagar um dólar cada, quase o salário de um dia inteiro, para votar. Eles fizeram. Cada um recebeu um pedaço de papel atestando que havia votado. Eles os mantiveram por décadas.

Kêhounco e seu marido, o norte-carolinense James Dennison, juntaram-se ao primeiro movimento de reparação. Quando James morreu, Kêhounco continuou a peticionar por sua pensão militar do Exército da União. No condado de Dallas, Matilda, de 72 anos, caminhou 24 quilômetros para ver o juiz de sucessões em Selma e perguntar sobre indenizações para africanos que foram arrancados de suas terras natais.

O hábito dos africanos de lutar por seus direitos deu uma nova guinada em 1902. Kossola foi atropelado por um trem e gravemente ferido seis meses depois, assim como Gumpa. Eles processaram as companhias ferroviárias. Gumpa faleceu antes que seu caso fosse resolvido - seus netos receberam algum dinheiro - e no ano seguinte, Cudjo Lewis v. a Louisville and Nashville Railroad Company foi ao tribunal. Apesar das expectativas, o júri concedeu-lhe $ 650 ($ 19.000 em dólares de hoje). Mas o L & ampN apelou para a Suprema Corte do Alabama e ganhou.

No início dos anos 1900, os companheiros haviam passado mais tempo na América do que em sua terra natal. A maioria adotou sobrenomes americanos e converteu ao cristianismo vários afro-americanos casados. Eles haviam adotado os costumes locais, enquanto mantinham as culturas que amavam. As crianças, que iam à escola, cresceram entre esses dois mundos. Algumas crianças nascidas nos Estados Unidos falavam as línguas de seus pais que Matilda interpretava para sua mãe. Cada um tinha um nome americano para usar no mundo exterior, onde eram frequentemente condenados ao ostracismo e chamados de macacos e selvagens. Seu nome africano era para a família extensa.

Helen Jackson, uma neta de Ossa Keeby, confidenciou: “Éramos todos uma família. Fomos ensinados a chamar todos os outros africanos da nossa idade de 'primos'. Sabíamos que eles eram iguais a nós - e que éramos todos diferentes de todos os outros. ” As crianças se sentiram seguras. “Tínhamos terras, tínhamos família”, disse Olivette Howze, bisneta de Abache, em um artigo de jornal de 2003. “Vivíamos bem. Estou feliz por ter sido criado lá. "

Se sua cidade natal era um refúgio nutritivo, as pátrias africanas eram os lugares idílicos com os quais seus pais e mães sonharam. “Dizem que era bom lá”, lembrou Eva Allen Jones, filha de Kupollee. “Eu os vi sentar e derramar lágrimas. Vejo meu pai e tio Cudjo chorando e derramando lágrimas ao falar em voltar para casa. ”

Kossola morreu em 1935, Redoshi no ano seguinte. Outros podem ter vivido um pouco mais. Na escravidão e na liberdade, da juventude à idade adulta, esses homens e mulheres resistiram à opressão. Eles elogiaram e defenderam vigorosamente suas culturas e passaram adiante o que puderam para seus filhos. Aqueles que estabeleceram o African Town - que ainda existe - criaram um refúgio dos americanos, brancos e negros. Sua comunidade se adaptou, mas seu sucesso foi claramente construído sobre o ethos africano fundamental de família e comunidade em primeiro lugar.

O povo da Clotilda suportou a separação de seus entes queridos, a Passagem do Meio, a escravidão, a Guerra Civil, Jim Crow e, para alguns, a Grande Depressão. Eles nunca se recuperaram da tragédia de sua juventude, mas preservaram sua dignidade, unidade e orgulho de quem eram e de onde vieram. Sua história fala de imensa força e realizações. Mas, acima de tudo, fala de perda irremediável. Várias décadas após sair do Clotilda, Ossa Keeby disse: “Eu volto para a África todas as noites, em meus sonhos”.


Marc Steiner

Apresentador, The Marc Steiner Show

Marc Steiner é o apresentador do "The Marc Steiner Show" no TRNN. Ele é um jornalista vencedor do Peabody Award que passou sua vida trabalhando em questões de justiça social. He walked his first picket line at age 13, and at age 16 became the youngest person in Maryland arrested at a civil rights protest during the Freedom Rides through Cambridge. As part of the Poor People’s Campaign in 1968, Marc helped organize poor white communities with the Young Patriots, the white Appalachian counterpart to the Black Panthers. Early in his career he counseled at-risk youth in therapeutic settings and founded a theater program in the Maryland State prison system. He also taught theater for 10 years at the Baltimore School for the Arts. From 1993-2018 Marc's signature “Marc Steiner Show” aired on Baltimore’s public radio airwaves, both WYPR—which Marc co-founded—and Morgan State University’s WEAA.


Inside Historic Africatown With Descendants of Slave Ship Clotilda

From left, Ruth Ballard, lifelong Africatown resident, Joycelyn Davis, Clotilda descendant of Charlie Lewis, and Darron Patterson, Clotilda descendant of Pollee Allen, are shown at Union Missionary Baptist Church in Africatown on Friday, May 31, 2019, in Mobile, Ala. (Mike Kittrell)
By Vickii Howell Special to the Birmingham Times

MOBILE, Ala.—For decades, a handful of ancestors and neighborhood historians held down the legends of Africatown’s founding, recalling the stories of kidnapped people ripped from Africa and forced to make a new home in a strange land.

Last month, the Alabama Historical Commission (AHC) announced that a shipwreck discovered in the Mobile River Delta was almost certainly the Clotilda, a wooden vessel that carried 110 Africans to the United States in 1860, more than a half-century after the importation of slaves was declared illegal.

The finding of the slave ship replaced shame and doubt with pride and proof for ancestors and the remaining residents of the coastal community they founded—Africatown, USA, where the Africans settled when they were freed from slavery after the Civil War.

Here are stories from descendants of some who arrived in Mobile and from some current residents in Africatown, located three miles north of downtown Mobile, which had been formed by a group of 32 West Africans, who in 1860 were part of the last known illegal cargo of slaves to the United States.

The Descendants

“I got chills when I heard the [AHC] announce, ‘We found it,’” said Davis, a sixth-generation descendant of Charlie Lewis, one of the Africans who arrived on the Clotilda.

Davis, 42, is the next in line as family historian, taking the baton from her aunt Lorna Woods, who for decades told the story of their ancestors to virtually anyone who would listen. Now they have the world’s attention. For the Lewis family and other Clotilda descendants who have quietly passed their stories down through generations, they have proof and now pride in a history that some of them used to shun, once ashamed to acknowledge slavery.

Some of those descendants are coming forward from the festival Davis organized to honor all the Clotilda Africans, not just Cudjoe Lewis, the most renowned among Africatown’s founders. His name and others are listed on a historical marker in front of Union Baptist Church.

“We are now organizing the descendants and meeting every Wednesday to make sure we are informed about what is happening with the Clotilda and to be sure we play an active role in what happens next,” Davis said.

“We want to get the word out there,” she added. “We want the world to know more about the complete story of the Clotilda and the survivors. We also want community revitalization, economic growth. That means the Africatown International Design Idea architectural competition that’s being planned—a new museum, the Africatown Blueway, whatever is done—we want it done the correct way, and we want the proceeds to revitalize the area.”

Davis organized the first annual Spirit of Our Ancestors festival in February to remember the survivors of the Clotilda, honor their families, and educate the public about the community built by the survivors when they were freed.

“I know a lot of people know about Cudjoe Lewis, but I want people to know more about [other survivors]: Charlie Lewis, Pollee Allen, Orsa Keeby, Peter Lee,” Davis said.

Clotilda’s last surviving African, Cudjoe Lewis, who died in 1935 was featured in the best-selling book “Barracoon” by the late Zora Neale Hurston, released last year.

The Clotilda find now cements the families’ stories, raising them from the level of folklore to historical facts. Those facts are still being uncovered as more descendants come forward, and as Africatown’s residents strive to maintain their physical place and its historical legacy in the face of benign neglect and industrial encroachment.

“Up to this point, it had been a question: ‘Was there really a boat?’ It wasn’t us saying that, but those who didn’t want there to be a boat,” said Patterson, a descendant of Clotilda survivor Pollee Allen. “But we knew it. We knew how we got here. Even though my side of the family didn’t tell me as much as the other families, I knew I was part of the 110” Africans who arrived on the Clotilda.

Patterson, 67, acknowledges that some in his family didn’t even want to talk about their history.

“I found out why,” he said. “Some of my folks just point-blank said, ‘I am not African,’ because they were more concerned about where we were going than where we came from. I think some of them were ashamed of how we got here, that they were treated like cattle, subhuman because of their African roots.”

Patterson has been taken out on the water’s edge to the place where the stolen Africans were disembarked in snake- and alligator-infested waters, in danger of wild animals at night while their captors hid them in darkness. Their kidnappers burned the ship to hide their crime because it was illegal in 1860 to transport Africans from their homeland for the purpose of slavery. Patterson said his ancestor and his shipmates “watched them burn the boat.”

“That had to be terrifying,” he said, “to watch the only thing you knew could get you back home being destroyed.”

Patterson said he would like to hear from the Meaher family, whose ancestor reportedly made a bet that he could secretly import Africans to America to become slaves.

“They should at least say something, … like, ‘We sincerely regret what happened with our relatives, that they stacked 110 men, women, and children on top of each other in unspeakable conditions,’” Patterson said.

Timothy Meaher, a wealthy river captain and plantation owner, reportedly made a bet in 1858 that he could bring 100 slaves from Africa and sneak them into the country, despite the 1808 federal law that made it illegal to import new slaves into the U.S. The legacy now, Patterson said, is making sure the children of the descendants fully embrace their history, all of it, even though their ancestors wanted to forget the past.

“That’s what Mobile County Training School was all about,” he said of the community school that produced some of the area’s strongest students, educators, and athletes. “We were taught to be men and women of character. [Our instructors] were more concerned about our future than how we got here.”

Mobile County Training School originally opened its doors in 1880 as a school—funded in part by Sears and Roebuck President Julius Rosenwald and renowned educator Booker T. Washington, who founded the Tuskegee Institute—for the children of the freed slaves who arrived on the Clotilda.

The Residents

Ballard, 83, a lifelong resident of Africatown, said she is happy the Clotilda finding is bringing some sense of peace, contentment, and closure for the descendants. She plans to check her own DNA to see if she herself might be one.

“A lot of people have called me claiming to be descendants, wanting to know when they are going to get their money and land. I never realized how many descendants there were, considering how some wanted no part of being African. Now, they are direct descendants. It’s amazing,” she said with a laugh.

The current condition of her community is no laughing matter, though. Ballard, deeply concerned about potential environmental hazards, became an environmental activist with other current and former Africatown residents in a lawsuit over possible industrial contamination. She suspects that the heavy industries that have operated for decades in the area have had some role to play in the cancer that has ravaged her siblings, in a family with no prior history of the deadly disease, she said.

Ballard remembers that the mills discharged a soot that would leave brown spots on clean clothes hanging out to dry and corrode paint off of cars: “It was nothing nice,” she said.

When the mills closed, they took the community’s vibrancy with them. Young people graduated, went to the military, and never came back.

Ballard remembers an Africatown that was healthy and vibrant. Residents rarely needed to leave their community because it was self-sustaining. There were multiple grocery stores, a fish market, clothing stores, ice cream parlors, a movie theater, doctors’ offices, two post offices, and thousands of residents who worked at the nearby paper mills. She also hopes the Clotilda find will lead to community revitalization.

“If this becomes a tourist area, it would encourage them to clean up the area, fix some of the roads, and make some businesses want to locate here,” Ballard said. “I am interested in revitalizing the community. Yes, we need a museum. When tourists come in, where are they going to go? The story needs to be told, and it needs to be told accurately.”

Like Ballard, Anderson Flen grew up in Africatown. He fondly recalls a childhood when everyone helped each other a place where water was essential to life for fishing and drinking, where the Mobile County Training School and Union Baptist Church—founded by Cudjoe Lewis, Charlie Lewis, Peter Lee, Ossie Keeby, and other Clotilda Africans—were essential to community life.

Every space told a story, said Flen, 68, referring to the number of vacant lots in Africatown where houses used to be.

“You still have around here people who can tell you what that space represents, in terms of the people who lived there. And that’s what we have to do. You see, even though the house [is not there] we can fabricate a house to put there. More importantly, it’s about the story—and that’s what we’re here for. We can tell you where the oak trees used to be, where the china berry orchard and pecan orchards used to be.

“We can tell the stories of every individual around this whole community. We are walking storybooks about the community: all the churches, all the people, all the businesses, all those things. We can recreate those things in a very synergizing and energizing way.”

The history and legacy of Africatown is resonating on a global scale now, said Flen, president of the Mobile County Training School Alumni Association.

“It’s just a super time, when worldwide things are happening now to bring people together to make a difference. This is the epicenter of that timing because this is the last known destination of where the illegal slave trade took place.”

Flen said the find has led to healing among factions in Africatown that are now coming together because of the Clotilda’s significance.

“This time we are going to find people—in diverse areas and diverse ways—who will help us make it happen in terms of the revitalization of this community.”

As head of the nonprofit organization Clean, Healthy, Educated, Safe, and Sustainable (CHESS), Womack, 68, has been at the forefront of the battle against what he sees as continued industrial encroachment in what is left of Africatown. He believes the Clotilda discovery offers new hope for tourism, which will be key in turning the community around.

“I look at this thing as a new beginning,” he said. “To me, it’s like one of the Greek gods saying, ‘Here, take this Clotilda and see what you can do with it.’ All of a sudden, the ship is here, and we weren’t expecting it. Now, we’ve got to make the best use of it.”

Womack feels the finding of the Clotilda can have the same impact on Africatown and Mobile that the Equal Justice Initiative’s (EJI) National Memorial for Peace and Justice, also known as the Lynching Museum, has had on the city of Montgomery since opening to the public on April 26, 2018. That impact was an estimated $1.1 billion.

“That’s billion, with a B. We should be able to top that easily, double it,” Womack said with confidence. “Whatever is done here, it’s got to be done right.”

For decades, men and women before him worked to create memorials, establish trade relations with Benin, the present-day country where the Africans were stolen from, and start other efforts to bring economic revitalization to Africatown through its history. Womack says, it’s his turn now.

“It’s my goal to make sure that the people who are going to get involved in creating memorials do this thing right because, you know, this is our last chance,” he said. “I can’t be sitting back and when it’s over say, ‘You didn’t do it right.’ Then that would be my fault, you know?”

Womack said he is finally seeing unity among different groups in the Africatown community, “because everybody has been trying to do something positive.”

“Some of us have a different way of wanting to try to get it done, and that’s where some of the differences come in,” he said. “Now, people look like they might be really willing to try something different and try something better because now they can see things working.”


Descendants from last US slave ship gathering in Alabama

MOBILE, Ala. (AP) — The years have been hard on Africatown USA.

Established by the last boatload of Africans abducted into slavery and shipped to the United States just before the Civil War, the coastal Alabama community now shows scarcely a trace of its founders.

Industrial development choked off access to the Mobile River and Chickasaw Creek, where generations caught crabs and fish. Factories now occupy land that once held modest homes surrounded by gardens, fruit trees and clucking chickens. The population has plummeted many of the remaining homes are boarded up and rotting.

But after years of watching the steady decline, descendants of the freed slaves who established Africatown are trying to create new ties and, perhaps, rebuild a community that’s in danger of fading away.

Relatives of the 110 people who were kidnapped in West Africa, shipped to the U.S. on a bet and sold into slavery are organizing a get-together called the “Spirit of Our Ancestors” festival, set for Feb. 9. Five families were involved in the initial planning, and organizer Joycelyn Davis said interest mushroomed once word got out.

She said people who once were ashamed to say their ancestors were sold into slavery are finding new pride in their heritage that could breathe new life into Africatown.

“I am so proud to say I am a descendant. That wasn’t a word that I used maybe 10, 15 years ago,” said Davis, 42, a sixth-generation granddaughter of African captive Charlie Lewis. “It was shameful as a child.”

Africatown’s founders were shipped to the United States on a wager rooted in antebellum obstinacy.

A U.S. law banning the importation of slaves had taken effect in 1808 — nearly two centuries after the enslavement of Africans began in North America — but smugglers continued plying the Atlantic with wooden ships full of people in chains. Cotton was booming in the South, and wealthy plantation owners needed hands to work the fields.

With Southern resentment of federal control near a peak, Alabama plantation owner Timothy Meaher made a bet that he could bring a shipload of Africans across the ocean, said historian Natalie S. Robertson. The schooner Clotilda sailed from Mobile to what is now Benin in western Africa, where it picked up captives and returned them to Alabama, evading authorities during a tortuous, weekslong voyage.

“They were smuggling people as much for defiance as for sport,” said Robertson.

The Clotilda arrived in Mobile in 1860 and was quickly burned and scuttled in delta waters north of Mobile Bay.

The Africans spent the next five years as slaves, Robertson said, freed only after the war ended. Unable to return home to Africa, about 30 of them used money earned working in fields, homes and vessels to purchase land from the Meaher family and settle Africatown USA.

“They resolved they would build their Africa in America,” said Robertson, who wrote the 2008 book “The Slave Ship Clotilda and the Making of AfricaTown, USA Spirit of Our Ancestors.” She will speak at the gathering of descendants.

The group formed a self-sufficient society with a chief, a court system, churches and a school that became Mobile County Training School, where the festival will be held. Africatown’s peak population was estimated at more than 10,000. Today, lying about 3 miles (4.8 kilometers) north of downtown Mobile, the unincorporated area has about 1,800 residents.

Meaher was charged with smuggling and faced a possible death penalty, but he was never prosecuted and his family remains prominent. A state park in Mobile bears the family name and Meaher Avenue runs through Africatown.

However, few signs of the original residents of Africatown remain — just graves and a chimney from the home of Peter Lee, or Gumpa, who was appointed chief after its founding.

In front of a church founded by the freed slaves sits a bust of Cudjo Lewis, who was the last surviving African from the last slave ship voyage to America when he died in 1935. Lewis, a distant uncle of Davis whose African name was Kazoola, was the subject the best-selling “Barracoon” by the late Zora Neale Hurston, released last year.

While Africatown was listed on the National Register of Historic Places in 2012, plans to make it a major tourist attraction have gone nowhere.

The closest thing to a museum is a room at the school where Lorna Woods, a relative of Davis, sometimes shows off quilts, shackles and other items passed down through her family. A welcome center was destroyed by Hurricane Katrina in 2005 and hasn’t been replaced two busts at the site were decapitated by vandals.

More than 240 Africatown residents are suing over allegations of industrial pollution involving an International Paper mill that closed nearly two decades ago, but a judge hasn’t ruled. Little has come of a city study that was released in 2016 with talk of redevelopment.

Displaying the Clotilda at Africatown could be a boost, but the burned remains of the ship haven’t been located.

Wreckage that some thought might be the Clotilda turned out last year to be from another vessel. Investigators in December scoured another, smaller wreck but said they haven’t determined whether it is the last slave ship.

The continuing search for the ship and plans for the upcoming gathering have created new interest among Africatown descendants, and area native Anderson Flen hopes something good will come of it all. Flen, 68, lives in Atlanta, but returns regularly to Africatown and maintains a home there.

“It gives us hope that this history will be sustained and improved upon and captured and passed on from generation to generation,” said Flen.


Descendants from last US slave ship gathering in Alabama

A chimney, the last remaining original structure from the days when survivors of the Clotilda, the last known slave ship brought into the United States, inhabited the area, stands in an abandoned lot in Africatown in Mobile, Ala., on Tuesday, Jan. 29, 2019. After years of watching the steady decline, descendants of the freed slaves who established Africatown are trying to create new ties and, perhaps, rebuild a community that’s in danger of fading away. (AP Photo/Julie Bennett)

MOBILE, Ala. – The years have been hard on Africatown USA.

Established by the last boatload of Africans abducted into slavery and shipped to the United States just before the Civil War, the coastal Alabama community now shows scarcely a trace of its founders.

Industrial development choked off access to the Mobile River and Chickasaw Creek, where generations caught crabs and fish. Factories now occupy land that once held modest homes surrounded by gardens, fruit trees and clucking chickens. The population has plummeted many of the remaining homes are boarded up and rotting.

But after years of watching the steady decline, descendants of the freed slaves who established Africatown are trying to create new ties and, perhaps, rebuild a community that's in danger of fading away.

Relatives of the 110 people who were kidnapped in West Africa, shipped to the U.S. on a bet and sold into slavery are organizing a get-together called the "Spirit of Our Ancestors" festival, set for Feb. 9. Five families were involved in the initial planning, and organizer Joycelyn Davis said interest mushroomed once word got out.

She said people who once were ashamed to say their ancestors were sold into slavery are finding new pride in their heritage that could breathe new life into Africatown.

"I am so proud to say I am a descendant. That wasn't a word that I used maybe 10, 15 years ago," said Davis, 42, a sixth-generation granddaughter of African captive Charlie Lewis. "It was shameful as a child."

Africatown's founders were shipped to the United States on a wager rooted in antebellum obstinacy.

A U.S. law banning the importation of slaves had taken effect in 1808 — nearly two centuries after the enslavement of Africans began in North America — but smugglers continued plying the Atlantic with wooden ships full of people in chains. Cotton was booming in the South, and wealthy plantation owners needed hands to work the fields.

With Southern resentment of federal control near a peak, Alabama plantation owner Timothy Meaher made a bet that he could bring a shipload of Africans across the ocean, said historian Natalie S. Robertson. The schooner Clotilda sailed from Mobile to what is now Benin in western Africa, where it picked up captives and returned them to Alabama, evading authorities during a tortuous, weekslong voyage.

"They were smuggling people as much for defiance as for sport," said Robertson.

The Clotilda arrived in Mobile in 1860 and was quickly burned and scuttled in delta waters north of Mobile Bay.

The Africans spent the next five years as slaves, Robertson said, freed only after the war ended. Unable to return home to Africa, about 30 of them used money earned working in fields, homes and vessels to purchase land from the Meaher family and settle Africatown USA.

"They resolved they would build their Africa in America," said Robertson, who wrote the 2008 book "The Slave Ship Clotilda and the Making of AfricaTown, USA Spirit of Our Ancestors." She will speak at the gathering of descendants.

The group formed a self-sufficient society with a chief, a court system, churches and a school that became Mobile County Training School, where the festival will be held. Africatown's peak population was estimated at more than 10,000. Today, lying about 3 miles (4.8 kilometers) north of downtown Mobile, the unincorporated area has about 1,800 residents.

Meaher was charged with smuggling and faced a possible death penalty, but he was never prosecuted and his family remains prominent. A state park in Mobile bears the family name and Meaher Avenue runs through Africatown.

However, few signs of the original residents of Africatown remain — just graves and a chimney from the home of Peter Lee, or Gumpa, who was appointed chief after its founding.

In front of a church founded by the freed slaves sits a bust of Cudjo Lewis, who was the last surviving African from the last slave ship voyage to America when he died in 1935. Lewis, a distant uncle of Davis whose African name was Kazoola, was the subject the best-selling "Barracoon" by the late Zora Neale Hurston, released last year.

While Africatown was listed on the National Register of Historic Places in 2012, plans to make it a major tourist attraction have gone nowhere.

The closest thing to a museum is a room at the school where Lorna Woods, a relative of Davis, sometimes shows off quilts, shackles and other items passed down through her family. A welcome center was destroyed by Hurricane Katrina in 2005 and hasn't been replaced two busts at the site were decapitated by vandals.

More than 240 Africatown residents are suing over allegations of industrial pollution involving an International Paper mill that closed nearly two decades ago, but a judge hasn't ruled. Little has come of a city study that was released in 2016 with talk of redevelopment.

Displaying the Clotilda at Africatown could be a boost, but the burned remains of the ship haven't been located.

Wreckage that some thought might be the Clotilda turned out last year to be from another vessel. Investigators in December scoured another, smaller wreck but said they haven't determined whether it is the last slave ship.

The continuing search for the ship and plans for the upcoming gathering have created new interest among Africatown descendants, and area native Anderson Flen hopes something good will come of it all. Flen, 68, lives in Atlanta, but returns regularly to Africatown and maintains a home there.

"It gives us hope that this history will be sustained and improved upon and captured and passed on from generation to generation," said Flen.


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