William Kunstler

William Kunstler

William Kunstler nasceu na cidade de Nova York em 1919. Ele se formou na Yale University e na Columbia Law School e se tornou advogado. Kunstler se especializou em leis de liberdades civis e seus clientes incluíram Martin Luther King, Malcolm X, Stokely Carmichael, Bobby Seale, H. Rap ​​Brown e o Chicago Seven.

Livros de Kunstler incluídos Política em julgamento (1963), Caso de assassinato de Hall-Mills (1980), A Ilha Desencantada: Porto Rico e os Estados Unidos no Século XX (1992), Dicas e Alegações (1994) e uma autobiografia, Minha vida como advogado radical (1994). William Kunstler morreu em 1995.

Conheci Martin Luther King em Nashville, Tennessee, em 1961, e esperava ver um santo do Velho Testamento. Ele me pediu para ser seu conselheiro especial para o julgamento e eu concordei. Eu não coloco Martin em um pedestal; Acho que é a coisa errada a fazer com ele. Ele tinha algumas desvantagens. Ele não foi decisivo em muitas áreas. Mas ele era um homem sem malícia e era um orador maravilhoso. Ele poderia dizer coisas que na minha boca seriam uma escória, você sabe, usando todas essas hipérboles, "a espada de prata da justiça cortará as colinas da injustiça e deixará a torrente da justiça jorrar", que eu nunca poderia dizer, mas que soou lindo quando ele disse isso. "Eu tenho um sonho", todo esse tipo de retórica que ele usou é muito eficaz. Eu fui vê-lo em abril de 1968 com uma ação que ele nos pediu para formular em nome do ladrão de greve em Memphis, quando ele foi baleado e morto, o tiro no pescoço que abriu todo o lado de seu rosto.

Quando soube que ele havia sido morto, tive vontade de matar. Rapaz, havia uma raiva em meu coração que era incomparável. Acalmou, finalmente, mas não consigo descrever os sentimentos que tive. Ele era um símbolo de bondade no movimento, que tê-lo massacrado - e feito realmente pelo FBI, você sabe, eles deram a ele uma reputação tão ruim - "Ele é o maior mentiroso da América", disse J. Edgar Hoover - que qualquer maluco seria estimulado por ela, assim como o assassino, James Earl Ray. Na verdade, Ray pode ter puxado o gatilho, mas quem carregou a arma foi o Federal Bureau of Investigation.

William Moses Kunstler morreu no Dia do Trabalho aos 76 anos de ataque cardíaco. Mas garanto que foi uma questão puramente técnica. Ele nunca perdeu as esperanças e o coração que dedicou ao trabalho foi enorme, e nunca se perdeu na amargura paralisante ou no cinismo. O bom coração de Bill continuará batendo em muitos de nós por muito tempo.


William Kunstler: Perturbar o Universo é uma Grande História

No sábado, 5 de setembro, o Hamptons International Film Festival encerrou sua série de Documentários de verão com a exibição de William Kunstler: Disturbing the Universe, produzida e dirigida pelas filhas de Kunstler, Emily e Sarah. O filme cobre a vida e a carreira de um advogado pitoresco, às vezes ultrajante e, muitas vezes, altamente eficaz. A carreira de Kunstler como advogado e ativista abrangeu o movimento pelos direitos civis no início dos anos 60, o lendário caso Chicago Eight em 1968 (e além), o massacre em Attica e suas consequências e os protestos do Movimento Indígena Americano em Wounded Knee em 1973. carreira, quase exclusivamente como advogado de defesa criminal, englobou John Gotti, o caso "Central Park Jogger", o assassino de Meir Kahane e "assassino de policiais" Larry Davis, para citar apenas alguns.

Este é um filme maravilhoso e Emily e Sarah Kunstler fizeram um trabalho notável ao apresentar seu famoso pai de uma maneira honesta e crítica. As atividades e predileções de Kunstler tiveram um efeito profundo em sua família, incluindo um casamento anterior. No entanto, a vida de Kunstler é uma perspectiva quase perfeita para ver os anos 60, 70 e 80. O filme é uma grande história.

William Kunstler: Disturbing the Universe fará sua estréia nos cinemas em novembro em cidades selecionadas. O site deles é www.disturbingtheuniverse.com e encorajo todos a correrem para ver este filme e descobrir / redescobrir a vida e a carreira do brilhante William Kunstler. O Hamptons International Film Festival acontece de 8 a 12 de outubro. Para obter mais informações, visite www.hamptonsfilmfest.org.

Dois outros itens rápidos. Obrigado àqueles que corrigiram minha mutilação da cronologia de Ted Kennedy. Sim, eu tinha EMK concorrendo contra Carter pela indicação em 1976. Ou pelo menos era o que parecia. Costumo escrever essas coisas, com os olhos turvos, à 1h da manhã. Então, obrigado por essa correção.

Além disso, concorrer ao Senado contra Joe Lieberman envolveria a mudança para Connecticut e moro em Nova York. Gosto de Nova York. Vivi aqui toda a minha vida. Minha família imediata se estende da área de Syracuse a Nyack, no condado de Rockland, a Manhattan e ao leste de Long Island. Gosto de Connecticut, mas não vou me mudar para lá. Quanto a Lieberman, achei graça em sua réplica "Faça meu dia". Lieberman, que traiu seu partido e cuja liderança e ideias estão tão enfraquecidas e precisam ser substituídas? Aquele Lieberman canalizando Clint Eastwood? Agora isso é engraçado. Ned Lamont em 2012.


Os julgamentos de William Kunstler

MINHA VIDA COMO ADVOGADO RADICAL Por William M. Kunstler com Sheila Isenberg. Ilustrado. 414 pp. Nova York: Birch Lane Press / Carol Publishing Group. $ 22,50.

Em uma época em que liberais e conservadores se afastaram amplamente da esperança de que os tribunais sirvam como instrumentos de mudança social, William M. Kunstler continua a insistir que o direito deve ser inseparável da política. De 1969, quando ele defendeu ostensivamente o Chicago Seven, acusado de conspirar para tumultos na Convenção Nacional Democrata, até 1994, quando argumentou que a "fúria negra" levou Colin Ferguson a matar seis passageiros na Long Island Rail Road, Kunstler representou uma série de clientes altamente impopulares questionando a integridade do próprio sistema jurídico americano. Aos 75 anos, ele ditou suas memórias, "Minha vida como um advogado radical", nas quais ele se autodenomina, sem desculpas ou falsa modéstia, um advogado de defesa da geração 60 & # x27.

É difícil não ficar impressionado com o talento do Sr. Kunstler & # x27s para fazer aparições em alguns dos casos mais politicamente inflamáveis ​​dos últimos 30 anos. Ele defendeu os Freedom Riders nos anos 1960 & # x27 e diz que estava a caminho do aeroporto para representar Lee Harvey Oswald quando Oswald foi assassinado por Jack Ruby. O Sr. Kunstler então assumiu o caso Ruby & # x27s em recurso. Ele foi um advogado de julgamento especial de Martin Luther King Jr., e depois de evoluir de um liberal a um radical autodenominado, ele defendeu vários Panteras Negras acusados ​​de crimes violentos, assim como Stokely Carmichael e H. Rap ​​Brown. Mais recentemente, ele defendeu revolucionários islâmicos como El Sayyid A. Nosair, absolvido em 1991 do assassinato do Rabino Meir Kahane, e três dos suspeitos do atentado ao World Trade Center (o Sr. Kunstler foi desde então desqualificado do caso de atentado por conflito de interesse). Ele defendeu os dois casos de queima de bandeiras perante a Suprema Corte e defendeu Yusef Salaam, que foi condenado por estupro no caso do corredor do Central Park.

Todos esses casos, de acordo com o Sr. Kunstler, são políticos, mas sua definição de caso político acaba sendo excepcionalmente ampla: “Sempre que um negro é acusado de um crime contra um policial branco, considero isso político. & quot O princípio que orientou a escolha dos clientes do Sr. Kunstler & # x27, em outras palavras, não é tanto radicalismo quanto racialismo. E é apenas um pequeno passo de sua premissa - que “os casos em que os réus são negros são políticos” - até sua conclusão inquietante de que todos os crimes violentos cometidos por réus negros são inerentemente crimes políticos.

O Sr. Kunstler não faz nenhuma tentativa de defender esta teoria em detalhes: ele simplesmente afirma que a "raiva negra", no caso de Colin Ferguson (que ainda não foi a julgamento), "era uma condição mental não diferente da síndrome da esposa espancada. , transtorno de estresse pós-traumático ou síndrome de acomodação de abuso infantil em que, em conjunto com doença mental, deu origem a atos terríveis de violência. & quot O fato de que a lei tradicionalmente limita as defesas de mitigação à provocação imediata sofrida por indivíduos , ao invés de opressão crônica sofrida por grupos, não interessa ao Sr. Kunstler. Mas mesmo como racialista, Kunstler dificilmente é consistente. Em 1991, por exemplo, ele ajudou a persuadir um tribunal de apelação a julgar novamente dois ex-Panteras Negras que haviam sido condenados pelo assassinato de dois policiais na cidade de Nova York. A promotoria, ele argumentou com sucesso, havia se baseado em estereótipos raciais para excluir os negros do júri. Várias páginas depois, o Sr. Kunstler se gaba de contar com estereótipos raciais para selecionar seus próprios júris.

Talvez alguém perca o objetivo da carreira do Sr. Kunstler & # x27 ao tentar discernir uma filosofia coerente. Pois seu livro sugere que ele se vê mais como um artista performático jurídico, ou um polemista profissional, do que um advogado de direitos civis no sentido convencional. Durante o julgamento do Chicago Seven, ele refinou o que chama de "defesa político-legal", que continuou a praticar ao longo de sua carreira. Suas características salientes incluem uma tendência de improvisar no tribunal (o Sr. Kunstler revela que "nunca encontrou tempo para estudar o caso de Chicago" antes do início do julgamento), uma disposição para arriscar acusações de desacato ao atacar teatralmente a imparcialidade de promotores e juízes ( & quotSua Excelência ... Acho que o que você acabou de dizer é sobre a declaração mais ultrajante que já ouvi de um banco & quot) e uma fraqueza pelo burlesco (no banco das testemunhas em Chicago, Allen Ginsberg cantou & quotOm & quot para a defesa).

É difícil dizer se o Sr. Kunstler ajudou ou prejudicou seus clientes com suas apresentações. Mas ele foi claramente ferido pelo que chama e citou a caricatura minha que persistiu por muitos anos, que eu era todo fanfarrão e não como um advogado. & Quot E ele se queixa repetidamente de colegas que se recusaram a confiar nele notas ou argumentos importantes porque o consideravam mais um showman do que um defensor rigoroso.

O livro do Sr. Kunstler & # x27s é uma história oral vagamente organizada de alguns dos julgamentos mais provocantes das últimas três décadas, intercalada com fofocas sobre seus amigos e inimigos. Na melhor das hipóteses, pode ser divertido, mas o desafio para o leitor é separar o fato da ficção. Em uma declaração notável, a colaboradora do Sr. Kunstler & # x27s, Sheila Isenberg, jornalista, confessa que & quothe às vezes adere a uma verdade que é mais profunda do que factual. . . se serve a um propósito político encobrir ou falsificar um pouco. & quot Ela acrescenta que & quotpuristas são bem-vindos para apontar os erros factuais nestas páginas. & quot

Alguns dos erros factuais parecem ser inadvertidos. O Sr. Kunstler se lembra de uma argumentação oral na Suprema Corte, por exemplo, na qual "o juiz Antonin Scalia iniciou uma longa discussão sobre a música de que gostava quando era estudante de Princeton". Mas o juiz Scalia nunca compareceu a Princeton. As transcrições do julgamento Chicago Seven também revelam que as citações do Sr. Kunstler & # x27s nem sempre são lembradas com precisão.

Algumas das liberdades que Kunstler assume com os fatos, entretanto, são muito menos benignas. Em uma passagem especialmente imprudente, ele especula que em 1972, William Rehnquist, então um juiz associado, vazou uma decisão da Suprema Corte sobre escutas telefônicas para o presidente Richard Nixon dias antes de ser oficialmente lançado, levando Nixon a ordenar a invasão de Watergate para remover as escutas. que ele sabia que não seria mais protegido. O Sr. Kunstler não apresenta nenhuma evidência para esta conspiração selvagem, ou para outras noções igualmente implausíveis, como sua teoria de que Meir Kahane foi morto por um seguidor descontente para encobrir um escândalo financeiro. Em vários pontos do livro, de fato, ele admite que está disposto a fabricar a serviço de sua agenda ideológica - como fez nos tumultos na prisão de Ática em 1971, quando impulsiva e falsamente disse aos prisioneiros que eles seria anistiado pelo Vietnã do Norte. O efeito cumulativo da atitude cavalheiresca do Sr. Kunstler em relação aos fatos e evidências é torná-lo um narrador não confiável.

O Sr. Kunstler é refrescantemente sincero sobre sua fome de publicidade. “Você sempre quer estar na mídia, não importa o que o leve até lá”, confessa ele. E comparado à geração atual de defensores das celebridades que se autopromovem, pelo menos ele nunca foi mercenário. Ele dedicou horas sombrias e solitárias, muitas delas sem remuneração, aos casos mais difíceis e impopulares. Mas há algo triste e emblemático em sua evolução de libertário civil carismático da era Lyndon Johnson para o provocador racial de hoje. Sua carreira é uma metáfora para a polarização da política racial nos Estados Unidos nos últimos 30 anos. E apesar da hipérbole do Sr. Kunstler & # x27 (& quotNossa sociedade é sempre racista & quot, ele declara), o fato de que suas travessuras foram ouvidas com respeito em tribunais e jornais por tantos anos é um tributo à paciência do sistema jurídico que ele assalta.


'William Kunstler', um olhar fascinante sobre uma vida controversa

O pessoal é político, como diz o ditado. Basta perguntar a Emily e Sarah Kunstler, os produtores e diretores por trás do envolvente "William Kunstler: Disturbing the Universe". Tanto um livro de memórias quanto uma lição de história, o filme faz uma retrospectiva de seu falecido pai - um advogado dos direitos civis que mais tarde defendeu uma série de personagens desagradáveis ​​- com uma combinação de amor, admiração e perplexidade pelo homem que ele era e pela carreira ele forjou.

O filme, que foi exibido em outubro passado no Festival de Cinema de Woodstock, foi ao ar na terça à noite no canal WMHT. 17 como parte da série de documentários "POV" da PBS.

O início da carreira de William Kunstler foi normal. Como Emily relembra na narração, ele era um "liberal de poltrona" que publicou um livro sobre lei de acidentes e desfrutou da doce vida suburbana com sua primeira esposa e filhos. Mas em 1961, ele recebeu um telefonema que mudou sua vida - um pedido da American Civil Liberties Union para visitar Jack Young. um advogado que trabalha com Freedom Riders no Mississippi. Ele apareceu e ofereceu os cumprimentos da ACLU. Young retrucou: "(Expletivo) isso. Preciso de advogados."

Tão marcante a entrada de Kunstler no movimento pelos direitos civis - e sua compreensão, como Emily relembra na narração, que "Todas as conversas no mundo nada significavam. Foi o fazer, a ação, que teve significado."

Muita ação se seguiu. Nos anos seguintes, Kunstler representou os Catonsville Nine (protestantes católicos de 1968 que queimaram registros de recrutamento para protestar contra a Guerra do Vietnã) e os Chicago Eight (manifestantes da Convenção Democrática de 1968 acusados ​​de incitar um motim) participantes do levante da prisão de Attica em 1971 e membros da Movimento Indígena Americano que tomou a cidade de Wounded Knee, Dakota do Sul, por 71 dias em 1973.

Poucos advogados eram mais radicalizados em suas crenças, ou mais teatrais no tribunal, do que Kunstler. Suas filhas empacotam seu retrato de filme com som de arquivo e filmagens de eventos seminais dos últimos 50 anos, mas também jogam fotos e filmes caseiros das meninas e de seu pai cabeludo. Há também inúmeras entrevistas com jogadores e observadores sobreviventes (o jesuíta Daniel Berrigan, o Pantera Negra Bobby Seale, um jurado de Chicago, um guarda da Ática).


O Rei da Controvérsia: Uma vez, William Kunstler resumiu os advogados do movimento: a luta pelos direitos civis contra o Vietnã. Ele não mudou muito desde então. Mas seus clientes sim.

Certa noite, enquanto dirigia por uma estrada escura para Manhattan, William M. Kunstler ligou o rádio e soube que estava morto.

“O corpo do famoso advogado radical William Kunstler foi encontrado em sua casa esta tarde, um aparente suicídio”, disse o locutor. “Estaremos reunindo a reação do mundo político à medida que esta história se desenvolve.”

Intrigado, Kunstler aumentou o volume e ouviu mais detalhes de sua vida e morte prematura. O relatório só foi corrigido horas depois, com a notícia de que um de seus sobrinhos com o mesmo nome havia se suicidado.

“Acho que eles eram culpados de ilusões”, Kunstler diz, relembrando a bizarra transmissão de 1976. “Algumas pessoas não escondem muito bem.”

Não foi a primeira ou a última vez que o advogado de esquerda mais proeminente da América foi considerado morto. Durante anos, suas costeletas grossas e política abrasiva pareceram tão datadas quanto os próprios anos 1960, seu estilo extravagante de tribunal um retrocesso a tempos anteriores, mais inocentes.

Outrora, Kunstler era o rei dos advogados do movimento. Impulsivo, egoísta e muitas vezes brilhante, ele sintetizou uma geração de advogados brancos de classe média que levantaram o inferno sobre os direitos civis, a brutalidade policial e a Guerra do Vietnã. Mais conhecido por seu papel no julgamento de conspiração Chicago Seven de 1969, Kunstler se juntou a advogados como Charles Garry, Gerald Lefcourt, Leonard Weinglass e Ramsey Clark em uma cruzada violenta contra a Fortaleza Amerika.

Agora com 75 anos, Kunstler não mudou muito. Mas seus clientes sim. Ele costumava representar pessoas como Abbie Hoffman e Tom Hayden - radicais com seguidores nacionais - mas ultimamente ele se tornou o advogado de eleição do pária. Um homem que transforma terroristas, estupradores e assassinos em políticos causa celebridades.

Isso trouxe-lhe uma nova vida nos anos 90, bem como críticas contundentes. Na verdade, a Vanity Fair o apelidou de "o advogado mais odiado da América", e não faltam especialistas que o chamam de hipócrita. Mas Kunstler não dá a mínima.

“Minha agenda é a mesma de 25 anos atrás”, insiste. “Acontece que estes são tempos mais difíceis e as pessoas com quem lido agora não são as mesmas.”

Nos últimos anos, Kunstler atendeu clientes que vão desde El Sayyid Nosair - o homem acusado de assassinar Rabino Meir Kahane - a Larry Davis, um homem negro acusado de matar quatro homens e ferir seis policiais de Nova York. Ele defendeu Yusef Salaam, um dos vários jovens que participaram do estupro e ataque ao corredor do Central Park, e representou o assassino John Gotti.

Neste outono, ele defenderá Colin Ferguson, um imigrante jamaicano que matou seis pessoas e feriu 19 em um tiroteio selvagem na ferrovia de Long Island. Kunstler planeja uma defesa contra a insanidade e gerou uma controvérsia nacional ao sugerir que a "raiva negra" desencadeou o ataque de Ferguson.

“Desde o julgamento de Chicago, percebi que o sistema de justiça criminal da América está falido”, diz Kunstler, sua marca registrada de óculos bifocais empoleirados em uma juba rebelde. “Meu foco está nas pessoas que menos podem se defender. Sobre os afro-americanos, sobre os seguidores do Islã, que estão à margem da sociedade. Essas pessoas têm o direito constitucional de ter um advogado como qualquer outra pessoa. ”

Até recentemente, ele representava três dos 13 homens acusados ​​de conspirar para explodir as Nações Unidas e outros marcos da cidade de Nova York. O xeque Omar Abdel-Rahman - o suposto líder - pediu seus serviços, assim como três dos quatro muçulmanos condenados no início deste ano por bombardear o World Trade Center.

O julgamento da conspiração de Nova York pode ter dado a ele sua maior plataforma até então. Mas o juiz distrital dos EUA, Michael Mukasey, retirou o escritório de advocacia de Kunstler do caso na semana passada, citando um conflito de interesses. Dois réus que ele representou no assunto agora têm advogados diferentes, decidiu Mukasey, e seria eticamente difícil para o advogado interrogá-los como testemunhas.

Kunstler, que esperava a decisão, criticou Mukasey por ceder à pressão do governo, acrescentando: “O estado queria tanto nos dar um pontapé neste caso que eles podiam sentir o gosto. Eles simplesmente não conseguem me acompanhar. "

Ele percorreu um longo caminho desde seus dias como um advogado suburbano tranquilo, e Kunstler celebra a odisséia em "My Life as a Radical Lawyer" (Birch Lane Press), uma nova autobiografia provocante. A seu ver, há uma linha ideológica que vai das ruas de Chicago em 1969 aos destroços do World Trade Center.

O argumento confunde muitos amigos, que vêem a evolução de Kunstler com consternação. No entanto, eles parecem igualmente preocupados com o futuro da política progressista. O que aconteceu com ele, em certo sentido, reflete a falta de direção da esquerda americana.

“Ele é um espelho dos tempos, porque os anos 60 foram uma era de esperança e mudança”, diz Lynn Stewart, uma advogada que trabalhou com Kunstler. “À medida que isso desaparece, você se envolve com coisas que não são tão puras. Você dá desculpas e vê justiça política nos casos em que não é tão claro. ”

Isso não o tornou rico. Kunstler poderia ter lucrado com sua celebridade, mas em vez disso ganha US $ 100.000 anuais, trabalhando em um escritório em sua casa em Greenwich Village. Junto com Ron Kuby, um discípulo de 37 anos com rabo de cavalo, ele cuida de muitos casos pro bono e raramente atende clientes ricos.

“Não há necessidade de dizer,‘ Quem é o Sr. Kunstler? ’”, Escreveu Mohammed Salameh, um dos quatro homens condenados por bombardear o World Trade Center, em uma carta ao Tribunal de Apelações dos EUA pedindo que Kunstler fosse nomeado seu advogado. “Ele é como uma montanha no chão. Acho que todos os advogados são crianças comparados a ele. ”

Fora da cidade de Nova York, no entanto, Kunstler saiu da tela do radar da mídia. Hoje em dia, algumas pessoas ficam surpresas por ele ainda estar vivo quando se deparam com ele, reagindo como se tivessem visto um fantasma. Alto, tagarela e ainda cheio de indignação, ele continua sendo o pior pesadelo de todos os promotores: um canhoto de fala mansa que consegue o máximo de pressão por seus clientes políticos.

“Bill Kunstler nunca foi eficaz pelos padrões da Harvard Law Review”, disse Norman Dorsen, ex-chefe da American Civil Liberties Union. “Ele tem sido muito eficaz, no entanto, como um advogado radical. Você só quer dizer a ele que não é mais 1969. As pessoas não podem viver em um túnel do tempo. ”

No entanto, é inevitável, quando seu próprio nome evoca uma viagem pela estrada da memória: Para o Sul, onde ele salvou os cavaleiros da liberdade. Para Chicago, onde seus sete clientes foram absolvidos de conspirar para perturbar a convenção democrata de 1968. Para a Ática, onde aconselhou presidiários durante o levante de 1971. Para Wounded Knee, onde se juntou aos nativos americanos em um confronto tenso com agentes do FBI.

Seus amigos e clientes naqueles anos liam como um Quem é Quem da mudança e agitação, incluindo Lenny Bruce, Martin Luther King Jr., Malcolm X, Stokley Carmichael, Adam Clayton Powell Jr., os Berrigan Brothers e Jack Ruby. Mesmo seus piores inimigos reconhecem o lugar de Kunstler nos livros de história.

Mas ele nunca consegue reconhecimento suficiente. Como ele próprio admite, o advogado idoso tem um desejo insaciável de aprovação, mesmo de estranhos.

“Como eu me saí?” ele pergunta a uma mulher frágil em uma cadeira de rodas, que acabou de ouvi-lo falar sobre prevenção ao crime em um evento em Connecticut. “Eu estava bem hoje?” Segundos depois, ele faz a mesma pergunta a outros ouvintes assustados.

O narcisismo é uma doença ocupacional entre os advogados. No entanto, Kunstler também tem um impulso conflitante - um instinto de controvérsia que ofende a muitos. Os dois espíritos estão em guerra com ele há anos, com resultados desastrosos.

“Há uma fome estranha nele”, diz Henry Schwarzchild, colega da ACLU. “Não acho que Bill tenha qualquer ideologia como tal. Mas ele tem uma necessidade poderosa de fazer ondas, de entrar constantemente na sua cara. E ele paga o preço. ”

Desde 1980, Kunstler tem recebido uma série de ameaças de morte e ligações obscenas. Homens armados dispararam contra seu escritório e manifestantes marcharam em frente a sua casa. Ele foi espancado, preso e citado por juízes por desacato.

Até agora, amigos se perguntam por que ele se preocupa. Kunstler é um homem culto que escreve sonetos nas horas vagas e leva o café da manhã para sua esposa na cama. Ele tem duas filhas adolescentes de um segundo casamento, uma agenda lotada de palestras e uma carreira no cinema com créditos em filmes de Oliver Stone, Spike Lee e Ron Howard.

Ele não deveria começar a fechar o escritório mais cedo e relaxar?

“É hora de dizer adeus”, diz um juiz da Suprema Corte do Estado de Nova York, que considera Kunstler um anacronismo. Jim Sleeper, colunista do New York Daily News, o chama de "fraude pública" no caso Ferguson e no Bronx Dist. Atty. Paul Gentile o ataca como racista por excluir os brancos dos júris criminais.

“Esse homem ficou sem causas há muito tempo”, diz o advogado Alan Dershowitz, um crítico frequente. "E ele se desviou para áreas duvidosas."

À medida que os ataques aumentam, os amigos enfatizam a integridade de Kunstler. Gerald Lefcourt, que já foi um proeminente advogado de esquerda e agora um advogado de defesa criminal, diz que era mais fácil para seu colega 30 anos atrás, quando as questões eram mais simples.

“Ele estava fazendo a obra de Deus”, diz Lefcourt. “Era importante.”

Mas as memórias são curtas. Alguns críticos judeus sugerem que Kunstler, que é judeu, procurou deliberadamente terroristas muçulmanos como clientes. Eles estão com raiva por ele ter absolvido Nosair pelo assassinato de Meir Kahane em 1990, sugerindo que ele não podia acreditar que seu cliente era inocente.

“Escute”, dispara Kunstler, “eles me chamavam de amante negro no sul quando trabalhava com ativistas dos direitos civis, e agora no norte me chamam de judeu que odeia a si mesmo. Acredite em mim, este é um judeu que ama a si mesmo. ”

Sobre isso, a maioria concorda. A vaidade de Kunstler é lendária e preenche os capítulos de seu novo livro. Por 609 páginas, o autor permite que seus inimigos o tenham.

Ele considera Dershowitz repreensível por representar Leona Helmsley e critica John e Robert Kennedy como loucos pelo poder, dizendo que suas mortes foram, de certa forma, boas para o país. Irritado porque Marlon Brando o removeu da equipe jurídica que defendia seu filho, Christian, Kunstler ridiculariza o advogado de Los Angeles que o substituiu - Robert Shapiro, agora representando O.J. Simpson - como “um revendedor de rodas. . . não é realmente um advogado de defesa. ”

Além da fofoca, o livro relata a própria história de Kunstler em detalhes. Nascido em uma família de médicos, ele cresceu em Manhattan, o mais velho de três filhos. Ao contrário de seus irmãos mais calados, ele sempre foi extrovertido.

De forma reveladora, o menino rebelde tentou fazer amizade com os negros, mas foi proibido por seus pais. Ele se formou Phi Beta Kappa em Yale, ganhou a Estrela de Bronze na Segunda Guerra Mundial e se formou em direito pela Universidade de Columbia.

Em 1948, Kunstler se casou com Lotte Rosenberger, uma paixão de infância, e o casal teve duas filhas. Logo, ele formou um escritório de advocacia com seu irmão, Michael, e os dois ganhavam a vida cuidando de testamentos e propriedades.

Tudo mudou em 1961, quando um amigo da ACLU pediu a Kunstler que parasse em Jackson, Mississippi, no caminho para casa depois de uma viagem de Los Angeles. Protestos pelos direitos civis estavam explodindo, e os Freedom Riders - um grupo de ativistas que tentavam integrar sistemas de ônibus no Deep South - estavam sendo enviados para a prisão.

Kunstler foi oferecer apoio moral. Mas ele ficou mais tempo do que o esperado, abalado por seu encontro com o racismo. Ele se afastou de seu escritório de advocacia e se envolveu mais politicamente. Por fim, Kunstler serviu como advogado do Dr. Martin Luther King Jr. e ajudou a formar o Center for Constitutional Rights, um grupo pioneiro de defesa de direitos em Nova York.

Sua estrela estava subindo, mas o caso Chicago Seven o colocou no mapa. Quando os promotores não conseguiram uma condenação por conspiração, Kunstler recebeu grande parte do crédito da mídia.

Imagine um julgamento em que um réu é amordaçado, outro lança maldições em iídiche contra o juiz e o promotor ataca seus rivais como homossexuais. Aconteceu em Chicago, depois que Kunstler e outros transformaram o processo em teatro político. Quando a poeira baixou, houve sentenças de desacato para todos, incluindo uma pena de prisão de quatro anos para Kunstler. Ele foi inocentado mais tarde.

“Bill sempre demonstrou grande coragem”, diz o advogado Leonard Weinglass, que trabalhou com Kunstler no julgamento de Chicago. “E quando você pensa que ele já foi um liberal Hubert Humphrey que se envolveu com política, a mudança é incrível. Seus casos são o material da história. ”

A autobiografia de Kunstler lista todos eles, mas suas passagens mais reveladoras enfocam sua vida pessoal. Com dolorosa honestidade, ele relata as infidelidades sexuais que levaram ao rompimento de seu primeiro casamento em 1973.

“As jovens me perseguiram, provavelmente porque eu era uma espécie de celebridade e, quanto mais conhecido eu me tornava, mais agressiva a mulher se tornava”, escreve ele. “Para alguém com minha vaidade e ego, foi gratificante.”

Kunstler se casou com sua segunda esposa, a advogada Margaret Ratner, em 1975. Ele fala efusivamente sobre ela, dizendo que ela o tornou mais atencioso. Questionado sobre sua primeira esposa, Kunstler disse que ele e Lotte têm "uma relação muito decente". Ela, porém, oferece uma visão diferente.

“Sua beligerância em nome do que ele acredita é sincera”, sugere a ex-sra. Kunstler. “Mas também é exagerado, porque ele quer impressionar as pessoas também. . . . Ele tem essa necessidade incrível de ser compreendido e amado. E não acho que ele seja tão maduro aos 75 anos. Essa parte dele é suspeita. ”

Sua memória também. Em sua introdução ao livro de Kunstler, a co-autora Sheila Isenberg diz que o advogado contou a ela histórias sobre si mesmo que se revelaram falsas. Em muitos casos, acrescenta ela, “ele é o principal embelezador de seu próprio mito”.

Às 6h em uma fria manhã de segunda-feira, Kunstler está indo para Hartford, Connecticut. É o Dia da Lei e o homem que recebeu mais citações de desacato do que ele gostaria de se lembrar será o palestrante em destaque perante 22 juízes.

"Você acredita nisso?" ele murmura fora de seu escritório. “É meio estranho. Mas se eles me querem, eles me querem. ”

Eles o querem às 10h em ponto, e Kunstler é conhecido por estar atrasado. Esta manhã ele quer chegar na hora e sua carruagem o aguarda - uma van surrada com uma canoa no topo que parece um ônibus hippie de 1967. Por dentro, está uma bagunça.

O motorista, um jovem estudante de direito e fervoroso simpatizante do Exército Republicano Irlandês, tem um adesivo colado no teto que diz: “Strip Search the Queen”. Quase imediatamente, Kunstler começa a tagarelar.

"Você vai chegar ao ponto maldito!" ele late, enquanto o motorista tenta interromper com uma longa e complicada piada. “Não temos muito tempo.”

Não quando Kunstler quer o chão. Aproveitando uma abertura, ele começa um rap de um dia inteiro de consciência que é quase impossível de interromper.

Começa com o caso Patty Hearst, que Kunstler traz à tona sem motivo aparente, e então pula para o momento em que abraçou o juiz da Suprema Corte, Harry Blackmun. Ao fazer uma digressão, Kunstler relembra um jantar com John Gotti e depois descreve as garotas com quem fez amor durante uma viagem à Espanha em 1936.

Enquanto a van entra no condado suburbano de Westchester, ele reclama sobre sua antiga casa, dizendo: “Nenhum negro morava na minha cidade. Foi irreal. ”

Quando sua van chega ao tribunal de Hartford, Kunstler é saudado por John Brittain, um professor negro de direito. Ele se lembra de como o advogado de Nova York ajudou a resgatar Freedom Riders. Muito antes de a maioria dos brancos descobrir os direitos civis.

“Bill é especial”, diz Brittain, abraçando-o. “Não esquecemos.”

Lá dentro, Kunstler está sentado em um estrado em um tribunal. It’s a bizarre sight that grows more incongruous when 22 black-robed judges file in, solemnly nodding at the long-haired lawyer. Amazed, he nods back.

“No one here should dispute this man’s commitment to justice, even though we may not agree with him,” says Matthew Gordon, a local lawyer who helped select Kunstler as the day’s speaker.

Casing the crowd, Kunstler gives them a polite tongue-lashing. He notes that Law Day is a counterpoint to May Day in socialist countries. Then he blasts corrupt officials--including judges--who “set up” innocent blacks.

“I don’t think I’ve ever been in a room with so many judges without wanting to hide,” he jokes. “But it’s OK, I can get out of here fast.”

Kunstler rushes out of the courthouse when the speech is over, heading for his next appointment 50 miles up the road. He’s representing Moonface Bear, the Golden Hill Paugeesukq tribal chief, who is battling state officials over the right to sell cigarettes tax-free on a reservation.

"Esperar!" says Gordon, running up to Kunstler. “Can I come too?”

It’s a painful moment: Gordon, a middle-aged lawyer with a ‘60s hangover, would like nothing more than to climb into Kunstler’s magic bus. He’ll call his secretary. He’ll clear his schedule. He’ll get to touch Indians.

“Maybe I could follow you . . , " he says, his voice trailing off. “Or maybe we can do it next time.” The two shake hands and Kunstler’s van rolls north.

Lost in thought, he begins shuffling anxiously through legal papers.

“Now what the hell are we doing up there on the reservation today?” he grumbles to himself. “I don’t really know what the program is yet.”

It’s a recurring complaint about Kunstler. During the conspiracy trial, critics say, his rhetoric was compelling, but he didn’t do his legal homework. The lawyer remembers it differently, and his war stories are surreal.

Like the time he called Paul Krassner, editor of the Realist, to the stand. Unbeknown to the defense team, the witness had taken a megadose of LSD before appearing. Here’s how Kunstler describes the encounter:

“Tell the jury when you came to Chicago in 1968,” he asked.

“I was born in Albany,” Krassner answered.

Perplexed, Kunstler asked: “What did you do in Chicago?”

“I was on the high school football team,” Krassner responded.

By now spectators were stirring. Kunstler asked a final question: “When did you leave Chicago?”

“I told you, I was on the football team,” Krassner answered.

At this, Abbie Hoffman whispered: “He’s freaked out! Sit him down!”

Thinking quickly, Kunstler slammed his hand down on the lectern and boomed: “Thank you, Mr. Krassner! No further questions!” As if his witness had delivered the most damning testimony in the trial. The prosecution team, which hadn’t been paying attention, impatiently waved Krassner off the stand.

It’s a great story. Except it’s not quite true.

In his memoirs, Krassner admits taking LSD, yet recalls a completely different exchange. The official transcript provides a third version.

“These are details,” says Kunstler, asked about the discrepancies. “I mean, the man was stoned out of his mind. That’s all you need to know.”

With a shudder, the van comes to a halt on a dirt road in rural Connecticut. Easing his big frame out, Kunstler greets Moonface Bear, an unsmiling, solidly built man who welcomes him to the small reservation.

Wandering down a forest trail, the lawyer outlines his client’s case. But then he’s overwhelmed by the past. There had been a tense confrontation here last summer between Native Americans and police, he explains, and violence seemed imminent.

“This place,” Kunstler says, “had the smell of Attica.”

In September, 1971, some 1,500 inmates at a prison in Upstate New York seized 42 hostages, demanding improvements in living conditions. Kunstler and others were called in to help mediate the crisis.

When talks stalled, state troopers stormed Attica, killing 29 inmates and 10 civilian hostages. It was the bloodiest prison disaster in American history.

The memory is crystal clear. Ou é? In Kunstler’s book, he recalls a dramatic moment when he told inmates that they weren’t going to get a better deal than the final offer made by state negotiators.

Tempers flared in the prison courtyard, then subsided. In the aftermath, he writes, New York Times reporter Tom Wicker--who was also called in to mediate--came up to him and whispered: “Bill, you’ve saved all our lives.”

It’s a great story. Except it isn’t quite true.

Wicker never said those words because he wasn’t in the courtyard at that moment. He was 10 miles away in a motel bar, according to his own book, “A Time to Die.” He does, however, credit the attorney with great courage.

“I thought we were in danger of dying at one point,” Kunstler says, heading for court with Moonface Bear. “That’s what I remember.”

The next morning, Kunstler is in Manhattan federal court. He’s seeking permission from a three-judge panel to represent three of the men convicted in the World Trade Center bombing. A trial judge had refused the request and Kunstler attacks his decision, saying: “It makes the law look like an ass.”

After a testy hearing, the panel also denies his plea, saying Kunstler could face a conflict of interest between these new defendants and others he represents. Angered, the lawyer strides outdoors to a phalanx of TV cameras.

“The United States government is putting Islam on trial,” he says. “We’re going to fight them all the way.”

Three hours later, he jets to Ohio for the 24th anniversary of the shooting of four students at Kent State University. It’s an emotional event, and Kunstler’s eyes fill with tears when he recalls how the families still grieve.

“They never got over this,” he says. “Neither did I.”

But there’s no time for nostalgia. As he speaks the next morning, Kunstler is in yet another courtroom, waiting for a client to be sentenced. Solomon Mengstie, a black Ethiopian Jew, was convicted of armed robbery and faces up to 25 years in prison. He and others robbed two people of $9.99, but friends say Mengstie is a soft-spoken man who simply fell in with the wrong crowd.

“I never saw a person who inflicted so little pain and is about to receive so much pain,” Kunstler tells the court. “To some he’s just another black man going in. But this system is filled with racism.”

The judge listens impassively, then gives Mengstie 5 to 11 years. Kunstler makes his way out of the crowded courts building, stifling a yawn.

“I’m beat,” he says, suddenly looking every one of his 75 years.

Back in the office, Kunstler is on the phone with Ferguson, the Long Island Railroad gunman. The lawyer rolls his eyes, as partner Kuby watches intently.

“I know, Colin. . . . Listen to me . . . Colin, please,” he begs, as the client shouts about jail conditions. Soon, Kunstler loses patience and delivers his message: It would be good for Ferguson to appear on “60 Minutes” in the fall and speak to an audience of millions.

“Just be yourself, Colin,” Kunstler says. “That’s all you have to do.”

Kuby, in a playful mood, jumps to his feet.

“Yeah, Colin,” he says, spraying the room with imaginary gunfire. “Just be your usual wacky self.”

It’s getting late, and Kunstler steps outside for fresh air. He rubs his eyes and a visitor asks if he has a headache. The answer is automatic:

“When Charles Garry, the radical lawyer, was dying, they asked if he had a headache,” he says. “And he said: ‘I don’t have headaches. I give them.’ ”

Kunstler laughs, but he can’t steal another man’s epitaph. What he has in mind for himself is more cinematic: A dramatic trial summation, perhaps, then a fatal collapse at the lectern. He’ll breathe his last on the evening news.

“What a story!” he says, with a vainglorious grin. “Now isso é an obituary I can live with.”


Kunstler, William M.

A hero to some, an enemy to others, William M. Kunstler, was known for his extreme radical views of the antiwar and antidiscrimination movements of the 1960s and 1970s. Committed to social justice and social change, his practice and success in law has given him a formidable reputation, contributing to the effects of counterculture development in the United States.

Kunstler’s progressive beliefs in the struggle against inequality and injustices have been a character trademark that he has carried through out his personal life and career. Identifying with his association to the less fortunate, in his book, Kunstler writes: ‘‘I developed a concern for people who seemed to be in a weaker position and who needed my help’’ (Kunstler, 56) Kunstler was an impassioned man for the minority.

Graduating from Yale Law School in June 1941, Kunstler went on to pursue a brief career in the military, where he would be employed as a cryptographer decoding overseas messages for the military. Kunstler remained in the military for four years and ended his term as a major.

Shortly after returning home, Kunstler and his brother Michael began a small family law practice in 1948, Kunstler & Kunstler. In 1950, William Kunstler went on to teach law at New York Law School, where he ironically was asked to draft a will for a friend’s associate, Senator Joseph McCarthy, Kunstler’s eventual nemesis.

The 1960s brought with it a wave of oppression and discrimination to the country. FBI Director J. Edgar Hoover was in hot pursuit of political rights activists, the Black Panther Party was driving violence- provoked riots, the antiwar movement was in full swing, and the government was targeted for precipitating civilian massacres and mass blood baths.

In October 1968, FBI Director J. Edgar Hoover issued warrants for the arrest of eight political rights activists who were all charged with conspiring against the Federal antiriot statute. Among the eight prosecuted were Abbie Hoffman, who was the founder of National Mobilization to End the War in Vietnam (MOBE), Dave Dellinger, Bobby Seale, a Black Panther chairman, and student, Lee Weiner. Kunstler was asked by Abbie Hoffman, one of the leaders of ‘‘Yippie,’’ a youth international party whose purpose was to spur political upheaval, as defense lawyer. Kunstler’s ability in tact to outfox a politically crafted and manipulated jury and judge using humanist expression was a talent he would continue to use and become known for through out his career.

February 18, 1970, the Chicago trial ‘‘turned out to be a monumental victory’’ (Kunstler 36). Defendants had been acquitted of charges, ultimately demonstrating to the country, nationwide, that the power of justice lay in the people. Among those who did receive sentences and fines were Abbie Hoffman and Dave Dellinger with a penalty of five years in prison and a $5,000.00 fine. The jury ultimately could not deny the defendants’ expressions and beliefs in political freedom. Their exhibition of refusing to be silenced in the courtroom for what they believed in contributed to their release.

Kunstler would go on to represent many more significant individuals who have brought liberation to the justice system. Among them, Martin Luther King Jr., Lenny Bruce, El Sayyid Nassir (accused of murdering Rabi Meir Kohane), Marlon Brando’s son, and Malcom X. In addition, Kunstler’s fervor for seeking cases that involve obstruction of civil rights included those of convicted felons, namely the inmates of Attica Correctional Facility in New York.

September 1973 would mark another notch for the public rally for the war against civil injustices. One thousand two hundred inmates composed of a group of Latinos, African Americans, and whites protested the injustices and abuse of prisoners by the Administration in the institution. Public company included Congressmen, politicians, news people, and newspapers. The public was interested, and the country would witness another atrocity of maltreatment by the justice system.

According to Kunstler, who was nominated acting representative, the inmate party was surprisingly democratic about their deliberations and demands, one of which was amnesty from criminal prosecution. Tension was rising, and state troopers were shooting at inmates to control hostilities. Helicopters loomed above the facilities, and police officers were blaring orders over loudspeakers. On September 13, Governor Nelson Rockefeller issued commands to inmates, ordering the group to lie down and no violence would come to them. At that moment, state troopers rushed in scattering thirty-two-caliber bullets into both inmates and hostages, killing forty-three people, ten of whom were innocent bystanders. Millions of Americans watched the brutality of the police force, witnessing insurrection being counterbalanced by blatant and criminal acts on the part of the government. Kunstler’s voice raises the question of government control over insurgency in the country, yet also expresses the government’s inability to deal with and solve criminal behavior. As he has indicated, the crime rate is increasing and institutions are on the up rise around the country.

Kunstler worked with civil rights activists and pursued political agendas that reflected his passion for liberation. He has gone down in history for helping those with vision to speak openly and without fear toward the justice system. Among other civil rights groups Kunstler supported were Gay Rights activists, Islamic political leaders, and Hispanic minorities.

Before he died at age 76, Kunstler’s last speech given at The School of Architecture and Planning, State University of New York, clearly expresses who he was and what he has endowed to the country: ‘‘We sit here today in the comparative freedom of this institution and, yea, I’ll say this country for the moment (though I don’t believe it, too much), but I will say it, because of better men and women than we who went down in the dust somewhere in the line. They died or rotted in prisons, were expatriated, but they kept going. They were the Ishmaels of their time and our time’’ (Jackson).


William Kunstler: The Lawyer Who Disturbed the Universe

Mr. Briley is Assistant Headmaster, Sandia Preparatory School. His latest book is The Politics of Baseball: Essays on the Pastime and Power at Home and Abroad (McFarland, 2010).

In 2009, filmmakers Emily and Sarah Kunstler unveiled a documentary at the Sundance Film Festival about their father attorney William Kunstler which is finding its way into some theaters this year. This fascinating film deserves a wider audience as it engages the historical legacy of the 1960s over which Americans continue to clash. Kunstler was called &ldquothe most hated and most loved lawyer in America&rdquo by the New York Times, and his clients during the 1960s and 1970s included civil rights activists, the Catonsville Nine, members of the Black Panther Party and Weather Underground, inmates at New York&rsquos Attica prison, Russell Means and Dennis Banks of the American Indian Movement, and the Chicago Seven (initially eight). In the 1980s and 1990s, Kunstler seemed to retreat from his activism and radicalism defending such figures as crime boss John Gotti, Sheikh Omar Abdel-Rahman in the 1993 attack on the World Trade Center, El-Sayyid Nosair for the murder of Jewish Defense League leader Rabbi Meir Kahane, Larry Davis accused of shooting six police officers in the Bronx, and Yusef Salaam for the 1989 Central Park jogger rape and assault case. It is these later trials which introduce an element of ambiguity into what is for the most part an admiring portrait of their father by the filmmakers.

Emily and Sarah Kunstler were a product of Kunstler&rsquos second marriage to attorney Margaret Ratner (who agreed to be interviewed for the film) after the flamboyant attorney had gained national prominence in the Chicago Seven trial. It appears that this film project began when Emily and Sarah were school children, interviewing and photographing a parent whom they recognized was a famous person. By all accounts, Kunstler was a loving father whom the girls adored for his dedication to the struggle for civil rights and justice during the 1960s. The girls, however, began to doubt their father during the 1980s when his choice of unpopular clients seemed to depart from this radical politics of the 1960s, while placing the family under considerable strain and stress from angry demonstrators outside the Kunstler home. The young women could not understand why their father was defending murderers and rapists rather that civil rights activists and political prisoners. Had their father succumbed to a cult of personality as one of his critics Alan Dershowitz suggests in an interview? To answer this question Emily and Sarah Kunstler traced the life of their father in the documentary Disturbing the Universe.

Kunstler was born in New York City on July 7, 1919 to a middle-class Jewish family. His father was a physician, and Kunstler was educated at Yale and Columbia Law School. During the Second World War, he served with the Army in the Pacific and was decorated for action under fire. While he often entertained his friends and family with war stories, his World War II experience convinced Kunstler that he could never support U. S. military intervention in another war. But overall, Kunstler&rsquos post World War II career was unexceptional. He married and began a family in the suburbs of Westchester County, New York, practicing small business law and offering some support to liberal Democratic Party politics. He was involved with the American Civil Liberties Union and challenged segregated housing.

His life, however, was changed by a 1961 trip to the South and his defense of Freedom Riders and other civil rights activists. Kunstler was an outspoken critic of American racism, who constantly challenged himself and his daughters to be aware of their white privilege in a fundamentally racist society. Kunstler&rsquos growing reputation as a defender of radical causes led the Chicago Seven, accused of crossing state lines to disrupt the 1968 Democratic National Convention, to tap him as their attorney. The trial further radicalized the attorney. The decision of Judge Julius Hoffman to have Black Panther defendant Bobby Seale gagged and bound to his chair led Kunstler to assume a more activist role both inside and outside the courtroom. The sparring between Kunstler and Judge Hoffman culminated in Kunstler being sentenced to four years for contempt of court&mdasha sentence which was overturned on appeal. Following the trial, Kunstler was an influential figure on the national stage speaking at college campuses and earning the ire of J. Edgar Hoover and the Federal Bureau of Investigation. He could not go home again to Westchester County and took up residence in Chicago, starting a second family in the 1970s.

Kunstler&rsquos reputation and negotiating skills, however, could not prevent the massacre of prisoners and guards during the 1971 Attica prison uprising. The attorney pleaded in vain for New York Governor Nelson Rockefeller to negotiate rather than storm the prison, and the filmmakers describe Attica as one of their father&rsquos greatest disappointments. He enjoyed greater success defending leaders of the 1972 American Indian Movement take over of the Sioux reservation in Pine Ridge, South Dakota gaining dismissal of the charges against Russell Means and Dennis Banks due to governmental misconduct. Making clear their admiration for their father&rsquos role in defending the Attica and Wounded Knee uprisings, the filmmakers made pilgrimages to these sites to honor the struggles of William Kunstler. Emily and Sarah Kunstler also celebrated the father&rsquos arguments before the Supreme Court in the Texas v. Johnson case (1989), which upheld flag burning as protected free speech.

But as young girls, the filmmakers struggled to understand their father after the family moved to New York City in the 1980s. Kunstler&rsquos success in securing an acquittal of El-Sayyid Nosair in the assassination of Rabbi Meir Kahane produced angry demonstrations by the Jewish Defense League in front of the Kunstler family apartment. Emily and Sarah also wondered why their father would defend a gang rapist such as Yusef Salaam who was convicted in the notorious 1989 Central Park jogger assault.

The film, however, concludes on a less ambiguous note when in 2002, seven years after Kunstler&rsquos death, the state of New York moved to overturn the conviction of Yusef Salaam and others following the confession and DNA confirmation of the true assailant. The innocence of Salaam led the filmmakers to reevaluate their father&rsquos last years, perceiving a degree of continuity in Kunstler&rsquos belief that every defendant deserves a vigorous defense and that we cannot always trust the government to fairly administer justice.

Thus, the film concludes on an affirmative note of reconciliation and appreciation for the courage of Kunstler in defending many of society&rsquos outcasts. Most of the witnesses interviewed for the film are supportive of Kunstler including many of his former defendants such as Bobby Seale, Tom Hayden, Russell Means, Gregory Lee Johnson, and Yusef Salaam. For much of the film, the chief voices of dissent are the filmmakers questioning whether their father tainted his legacy in his final years. After expressing such doubts throughout the film, Emily and Sarah Kunstler embrace the legacy of their father, concluding that he challenged a universe which needed disturbing. It would be interesting to observe how Kunstler would react to arguments that accused terrorists be prosecuted outside the traditional legal process and not be allowed access to the courts.


WILLIAM KUNSTLER — TO HEAR KUNSTLER TELL IT, ANYWAY

Jeffrey Sweet, an award-winning playwright who brings to his genuine passion for history real gifts for humor and lyricism, has set himself an almost impossible task in in his new play, KUNSTLER, now starring Jeff McCarthy in a production at one of the 59E59 theaters. In this two-hander, Sweet brings back to this world perhaps the most flamboyant legal firebrand of the 1960s — one William Moses Kunstler, who, answering the call of Martin Luther King, Jr., the Berrigan brothers, and other progressive heroes of the time, fully lived up to the implications of that reverberating middle name.

The challenge Sweet has set himself is to outline the most important passages in a highly provocative life employing only two actors. So, as the theatrical event begins — recreating Kunstler giving an autobiographical lecture at a law school — we hear the daunting offstage voices of incensed protesters, who obviously hate Kunstler and wish he had never been invited to speak. But the members of this mob (who have just lynched Kunstler in effigy) are never given the chance to make clear what has caused them to become so angry. We then see Kunstler lecture, presenting the story of his life, not to those protesters, but to us — people who immediately become highly sympathetic to him. He loosens us up with a few opening jokes (“What do you call a lawyer with an IQ of 70? Answer: Your Honor”) and we’re on his side from there on out.

Another County Heard From

It is only in the final section of the play, when Kunstler has completed his presentation to our applause, unmarred by any hostile interruptions, that Kunstler finally has to deal with a critical voice. The law student hosting the occasion — in private — lists her very serious reservations about his career, and he seeks to answer her. This is obviously the closest the evening comes to a conventional display of conflict, and it is also one of the most successful parts of the evening. The law student certainly has valid points to make. A defense lawyer does have the obligation to defend, on principle, the most despicable people in the world, as Clarence Darrow defended the child-killers, Leopold and Loeb. But the lawyer doesn’t have to hug such clients in public, as Kunstler hugged John Gotti. (While Sweet doesn’t mention it, Kunstler himself was a member of a criminal gang as a young teenager. Perhaps, in hugging Gotti, Kunstler was hugging that part of himself he left behind when he went on from gang life to become Phi Beta Kappa at Yale College, win the Bronze Star as an Army officer in World War II, and earn his law degree at Columbia.)

For the bulk of the play, however, it is just Kunstler himself, without any opposing voice, narrating a number of his most crucial cases as he experienced them from his own point of view. Some of these memories — particularly, Kunstler’s role in the life-or-death struggle to find a peaceful outcome when the prisoners took over Attica — are so dramatic and moving that they become thrilling theater even presented in this one-sided manner. Sweet takes us into the realm of real tragedy as he forces us to contemplate how the horrors of prison life, year after year, ultimately issued in the violent response of the Attica mutineers. But a lot of the cases Kunstler takes us through would have been more compelling if Kunstler throughout had been forced to cope with a rebellious and rambunctious audience. Give Sweet half a dozen actors to scatter among the audience members, calling Kunstler’s recollection of events into question and forcing him to justify his most controversial choices, and you might really have something.

Kunstler was certainly willing, not only to party hard with the left-wing rebels he was defending, but to go to prison with them, if necessary. (Kunstler left the Chicago Seven trial facing a contempt sentence of over four years.) What an audience of law students might have called into question, however, is whether Kunstler was willing to give his beloved clients the hard, unromantic work of truly thorough preparation for trial to go along with all that showboating. Or, to give another instance, when Kunstler points out that, following the bloody repression of the Attica revolt, inmates were tortured by the prison staff, a hostile audience could point out the tortures inflicted by the inmates during the brief moment when the prisoners were in control. Kunstler makes a big deal out of the fact that a former Attorney General of the United States, Ramsey Clark, was denied the right to testify for the defense at the Chicago Seven trial. A hostile audience could have forced Kunstler to clarify what specific, legally relevant evidence Clark could have provided. Was Clark — the sitting Attorney General at the time — personally present when Abbie Hoffman and Jerry Rubin were making their plans for the 1968 Democratic Convention in Chicago? One doubts it. Certainly, Clark could have stated that his legal assessment of the case differed from that the current Attorney General, who was a Nixon man. But is it proper for a witness to offer legal advice to the judge?

A Winning Production

Sweet is fortunate to have the vital and charismatic Jeff McCarthy, who was recently such a splendid Don Quixote for the Barrington Stage’s MAN OF LA MANCHA, to charm the audience as Kunstler. McCarthy is, however, fourteen years younger than the man he’s depicting, and looks even younger. Kunstler was about to succumb to heart failure, and perhaps more could be done to make McCarthy appear sunken and frail. Nambi E. Kelley certainly conveys the brains, elegance, and discipline of the law student who gets to confront Kunstler but, again, we could see more clearly that she is surprised to hear herself saying what she’s saying, but that she just can’t help but let it pour out of her, as her passion overwhelms her reserve.

The scenery and lighting (by, respectively James J. Fenton and Betsy Adams) are both handsome and varied. Special note should be given to the way in which Will Severin’s music and sound design carry us in our hearts from one of Kunstler’s battlegrounds to another. Particularly effective is an enigmatic grinding noise beneath our feet, that at first calls to mind the sound of the god Mars abandoning Antony in Shakespeare’s ANTONY AND CLEOPATRA, but eventually proves to be prophetic of the heart trouble that will fell the hero.

KUNSTLER runs in New York until March 12, 2017 , and will also open for previews May 18 as part of the Barrington Stage’s season in Pittsfield, Massachusetts.

KUNSTLER by Jeffrey Sweet, directed by Meagen Fay, and presented by The Creative Place International in association with AND Theater Company at Theater B, 59E59 Theaters.

ROBERT GULACK holds an MFA in Playwriting from the Yale School of Drama, where he studied with Mamet and Kopit. He studied law at Columbia and Yale, earning his JD from Yale Law School. He is the author of numerous plays seen in NYC, including CHURCHILL IN ATHENS, SIX HUSBANDS OF ELIZABETH THE QUEEN, and the award-winning ONE THOUSAND AND ONE. As an actor, he appeared in a recent NYC staged reading of Jeffrey Sweet’s THE ACTION AGAINST SOL SCHUMANN.

Photo Credit: Jeff McCarthy, Nambi E. Kelley. Photo: Heidi Bohnenkamp.


William Kunstler: Disturbing the Universe

When Sarah and I decided to make a film about our father, we did a Freedom of Information Act request for his FBI file. Six months passed. One morning, without fanfare, a large plain file box arrived filled with thousands of partially blacked-out pages. The first entry was a letter from a concerned citizen in Westchester, New York, written in 1961:

"Gentlemen," the letter begins, "I have some information that may be of interest to you . We have been having some trouble in our town with housing for Negros . These Negros all have the same lawyer . It looks like the same old Commie pattern . The lawyer's name is William Kunstler."

The letter led us to Paul and Orial Redd, and a chapter of our dad's story that we knew nothing about.

In the 1950s, William Kunstler had a general law practice in New York City and lived on a suburban cul-de-sac in Portchester, New York with his first wife Lotte and their daughters, Karin and Jane. Dad and Lotte became involved with the local chapter of the NAACP and friends with the Redds, who founded the chapter in 1954.

In 1961, Paul and Orial were looking for an apartment in nearby Rye, New York. Their daughter Paula was five years old, and Orial was pregnant. The family was living in a small one-bedroom apartment in a house owned by Orial's uncle.

After being denied an apartment in an all white housing development, the Redds fought back. They enlisted the help of my dad and Lotte, who obtained evidence of the landlord's discriminatory practices by shilling -- Lotte went to an open house posing as a potential tenant and made sure that the apartment was available the Redds went in immediately afterwards and were told that it was not. Dad and another lawyer named Paul Zuber fought the landlord's discrimination in the courts and through the Westchester Human Rights Commission. Eventually the Redds won their home.

Dad hated racism and dedicated his life to fighting against it. But he also identified as a racist. He taught Sarah and I that as long as we benefited from the privileges that came with our white skin, we were a part of the problem. At school, Sarah and I were taught about the civil rights movement as if it was as a bygone chapter of our history. At home, Dad spoke of the racism he saw every day in the courtroom. Civil rights leaders, he told us, where only honored when they were safely dead. While there were streets named after Martin Luther King Jr. and Malcolm X in cities across this country, scores of black men were rotting in a state or federal prisons.

When Sarah was in the 5th Grade, she interviewed our father for a school report on the transatlantic slave trade. A few years ago, we found an old audio recording of the interview. Sarah asks him about the history of slavery in America, but the conversation quickly moves into the legacy of slavery in the criminal justice system. At one point, Sarah asks Dad if he thinks the courts are racist. He tells her that the courts are a part of the white power structure, and that their function is to put away people of color.

This is what it was like to be William Kunstler's daughters. Dad raised us with a profound sense of injustice in the world, as well as with the understanding that it was our responsibility to stand up against it.

Sarah and I were at the Sundance Film Festival premiering our film, William Kunstler: Disturbing the Universe, during the inauguration of President Obama. On Main Street in Park City, Utah, we were dismayed to hear people talking about how the election of a black president meant that we had "moved beyond race." Dad would have been horrified. In a nation that still bears the scars of slavery, civil war, Jim Crow, lynchings, riots, and the assassinations of countless black leaders and activists, racism is alive and well. It doesn't go away when one person of color is elected to higher office, even when that office is the highest in the land. And if we stop talking about it, we ensure that it will never die.

Sarah and I interviewed Paul Redd for our film in September of 2007. He was still living in the same apartment that he had won over forty years before. And much to our surprise, his was still the only black family in the complex. "I remember some lady was telling me that it takes time," He told us. "And I said you want me to wait for something that you've been enjoying all of your life? And it looks like I'm going to die before blacks ever achieve total freedom and equality."

Paul Redd died on January 8, 2009. He was 80 years old. Mr. Redd lived long enough to cast a vote for President Obama, but not long enough to be a part of the dialogue and fight that rages on. That is left to all of us.

Sarah and Emily Kunstler are the directors of William Kunstler: Disturbing the Universe, a documentary film about the life of their father, the late radical civil rights lawyer.

William Kunstler: Disturbing the Universe opens on Friday, November 13 at Manhattan's Cinema Village (22 East 12th Street between Fifth Avenue and University Place) and at Boston's Landmark Kendall Square (1 Kendall Square), with a national expansion to follow.


Radical Lawyer’s Appeal (and Rebuttal)

For William Kunstler, the wild-haired, radical civil rights lawyer with the raspy voice who became a left-wing political star in the late 1960s, Michelangelo’s statue of David symbolized how he saw himself. A photograph of the statue that morphs into a drawing of David twirling his slingshot is a recurrent image in the crisply made, largely admiring documentary “William Kunstler: Disturbing the Universe.” To him, it embodied the moment everyone faces at some time or other when one has to stand up to injustice or keep silent.

A refresher course on the history of American left-wing politics in the 1960s and ’70s as well as an affectionate personal biography of Kunstler, “Disturbing the Universe” was directed by Sarah and Emily Kunstler, his two daughters from his second marriage. Although the film, with its home movies and family reminiscences, portrays him as a heroic crusader for justice, it is by no means a hagiography of a man who earned widespread contempt late in his career for defending pariahs.

The metamorphosis of Kunstler, who died in 1995, from armchair liberal to middle-aged hippie revolutionary reflected the volatile political climate of the era. A general-practice lawyer who lived in Westchester County, he became involved in the civil rights movement through a local housing lawsuit in 1960 the following year he flew to Mississippi at the behest of Rowland Watts, the legal director of the American Civil Liberties Union, to support the Freedom Riders.

Later he defended the Catonsville Nine — Roman Catholic activists, including Daniel and Philip Berrigan — who burned draft files to protest the Vietnam War. He achieved national notoriety as the lead counsel in the theatrical trial of the Chicago Seven, who were accused of conspiracy and inciting to riot during the 1968 Democratic National Convention.

It was the events surrounding that trial that radicalized Kunstler, the film says. He was outraged by the treatment of the Black Panther activist Bobby Seale, the eighth defendant, whose trial was severed during the proceedings and who was bound and gagged in the courtroom after hurling invective at Judge Julius Hoffman.

Several weeks later the fatal shooting of the Black Panther leader Fred Hampton in his bed by Chicago police further incensed Kunstler. The film includes an excerpt from an angry speech in which he denounced all white people (including himself) as racists.

He had his first major setback in September 1971 as a negotiator and lawyer for inmates at Attica Correctional Facility in upstate New York who seized the prison to demand better living conditions. After armed state troopers stormed Attica, killing dozens, he blamed his own idealism for his reluctance to tell the inmates what their options really were. Kunstler’s successful negotiation of a standoff between American Indians and the United States government at Wounded Knee, S.D., in 1973, was a personal redemption of sorts.

The critical turning point for Kunstler’s reputation was his 1986 defense of Larry Davis, a Bronx drug dealer accused of shooting six police officers. He lost more of his support after the 1991 acquittal of his client, the Egyptian-born terrorist El Sayyid Nosair, for the murder of the militant Rabbi Meir Kahane, the Jewish Defense League founder and Israeli politician. That brought picketers to the Kunstler home, and Emily, who narrates the movie, recalls that she and Sarah pretended they didn’t live there when they returned from school.

Other signs that Kunstler had grown overly fond of the spotlight were his defense of a cat for “crimes against humanity” in a mock television trial and his embrace of the Mafia chieftain John Gotti in front of the courthouse press corps. A loss of perspective and an inflated sense of self-importance: all too often these are side effects of stardom, whether in Hollywood or in the legal profession.

WILLIAM KUNSTLER

Disturbing the Universe

Opens on Friday in Manhattan.

Directed by Emily Kunstler and Sarah Kunstler written by Sarah Kunstler directors of photography, Brett Wiley and Martina Radwan edited by Emily Kunstler music by Shahzad Ismaily produced by Emily Kunstler, Sarah Kunstler, Jesse Moss and Susan Korda released by Arthouse Films. At the Cinema Village, 22 East 12th Street, Greenwich Village. Running time: 1 hour 25 minutes. This film is not rated.


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