Como e quando a palavra “nuclear” substituiu a palavra “atômica”?

Como e quando a palavra “nuclear” substituiu a palavra “atômica”?

No início da "Era Atômica", a tecnologia nuclear era geralmente denominada "atômica" em inglês. Havia "bomba atômica", "reator atômico" e "Comissão de Energia Atômica".

Mas, com o tempo, a palavra "nuclear" ganhou ascendência. Hoje em dia é usado quase exclusivamente, até mesmo o apelido para armas nucleares é "nuke".

Obviamente, o nuclear é tecnicamente mais correto, já que essa tecnologia manipula o núcleo e usa sua energia de ligação, mas como o uso mais correto pegou? Quem foi o primeiro a dizer consistentemente "nuclear"? Quando e como o governo começou a usá-lo para dar nomes às coisas? Foi diferente nos EUA e no Reino Unido?


Vamos tomar Harry Truman como exemplo. Ele nasceu em 1884. O elétron foi descoberto em 1897, que deve ter sido o primeiro ano de Truman no Independence High School. Se ele fizesse um curso de física ou química naquela escola ou no Spalding's Commercial College, os modelos da estrutura dos átomos ainda não teriam feito parte do currículo padrão. Talvez se ele tivesse um professor excepcionalmente atualizado sobre os últimos avanços da física, essa pessoa poderia ter mencionado as últimas especulações sobre essas coisas, incluindo o novo modelo de pudim de ameixa do átomo. Nesse modelo, o átomo consistia em alguns elétrons junto com uma parte esférica com carga positiva. Como as reações químicas não transformam um elemento em outro, o melhor entendimento na época era que essa parte esférica era imutável. A parte esférica não tinha um nome padronizado. Os físicos podem se referir a ele como a "nebulosa" ou o "pudim", mas por falta de um termo especializado, geralmente eles chamam de "átomo" e dependem do contexto para que fique claro que eles se referem apenas ao papel.

Se você quiser, por exemplo, transformar chumbo em ouro, terá de dividir o "átomo" de chumbo (sua esfera positiva) em duas partes menores. Essa façanha impossível seria então chamada de "divisão do átomo".

O núcleo atômico foi descoberto por volta de 1911-1913 por Rutherford et al. Portanto, Truman teria crescido conhecendo a palavra "núcleo" apenas como uma palavra que poderia se referir a coisas como o núcleo de uma célula, ou usos figurativos como "o núcleo de um novo movimento comunista na Rússia". A fissão nuclear foi descoberta em 1938-9, por isso foi uma ciência de ponta durante a Segunda Guerra Mundial. Leigos como Truman não conheciam esse tipo de coisa em nenhum detalhe e, portanto, não tinham um vocabulário novo e especializado para falar sobre isso.

De um ponto de vista moderno, diríamos que tanto a fissão quanto a fusão são processos nucleares, e falaríamos sobre "energia nuclear", "fissão nuclear" e "aproveitamento da energia do núcleo". Mas quando os líderes políticos e militares falavam sobre essas coisas na era da Segunda Guerra Mundial, eles usavam o vocabulário que já conheciam: "energia atômica", "dividindo o átomo" e "controlando o poder do átomo". Conforme mostrado pelos gráficos de ngrams do Google de Brian Z, demorou até ca. 1950-1970 para a terminologia técnica mais precisa e apropriada para filtrar na consciência popular. Até Jimmy Carter, que fez trabalho de engenharia nuclear na Marinha dos Estados Unidos, pronunciaria a palavra como "nucular".

Mark C. Wallace escreveu em um comentário:

Atomic divide o átomo (fissão); núcleos de fusíveis nucleares (fusão) - são dois processos diferentes. Nenhum deles é mais preciso em geral.

Isto está errado. A fissão divide o núcleo. A fusão funde os núcleos. Ambos são processos nucleares. Exemplos de processos atômicos são coisas como reações químicas, fluorescência ou a emissão de luz por um letreiro de néon.


Pelo menos em relação quando, podemos ver com o Google Books Ngrams.

Primeiro, vamos olhar para "energia atômica" vs. "energia nuclear":

Na década de 1940, ambos os termos estavam em uso, mas "energia atômica" era o muito mais comum, por um fator de 10 no final dos anos 1940 e por um fator de 4 no final dos anos 1950. Mas a popularidade da "energia atômica" começou então a cair drasticamente. Particularmente depois de 1970, a discussão sobre "energia nuclear" aumentou, com pico em 1980.

Se olharmos em vez de "arma atômica" vs "arma nuclear", a imagem é muito diferente:

Havia pouca ou nenhuma menção a uma "arma nuclear" antes de 1950, mas o termo começou a se popularizar rapidamente, ultrapassando "arma atômica" antes de 1960 e atingindo o pico depois de 1980.

Em relação a Como as, ainda não está claro para mim, mas o que foi dito acima sugere que o foco mudou durante a Guerra Fria das promessas de "energia atômica" para a ameaça de "armas nucleares".


EDITAR: Como Xerxes aponta em um comentário, mais de 40% das menções de "Energia Atômica" depois de 1970 se referem especificamente a agências mais antigas, "Agência de Energia Atômica" e "Comissão de Energia Atômica".


Ainda existem muitos usos de "atômico" neste tipo de contexto, particularmente em nomes de organizações. Por exemplo, no Reino Unido, o Atomic Weapons Establishment é responsável pela manutenção do arsenal de armas nucleares do Reino Unido; a Agência Internacional de Energia Atômica é um órgão envolvido no uso de energia nuclear - tenho certeza de que há mais exemplos. Ambos foram formados na década de 1950 e não tiveram o "atômico" em seus nomes substituído por "nuclear", ao contrário da Comissão Reguladora Nuclear que substituiu a Comissão de Energia Atômica nos Estados Unidos na década de 1970.